Con el nuevo año van a aparecer en el mercado de la informática personal nuevas tecnologías, algunas otras entrarán en una fase de madurez y uso más o menos generalizado y, por último, Microsoft lanzará al mercado Windows 98 y el no menos esperado Windows NT 5. Muchas de estas novedades van a requerir la adquisición de un nuevo sistema o, en algunos casos, la modificación de la configuración hardware de algunas máquinas para adaptarse a los requerimientos de los nuevos sistemas operativos y aplicaciones que para ellos aparezcan. Esto no quiere decir en modo alguno que los PC actuales no vayan a ser capaces de trabajar con las renovadas versiones de los sistemas operativos más comúnmente utilizados, sino que dichas máquinas no serán capaces de aprovechar algunas capacidades que estarán implementadas por primera vez de forma estándar en estos sistemas. A continuación aparece un resumen de las características más importantes de lo que Microsoft, Intel y Compaq han convenido en llamar el PC 98. No se trata de una guía exhaustiva de lo que debe ser un PC 98, ya que la especificación completa ocuparía todo el espacio de un ejemplar de PC World. Siguiendo a este resumen aparece un artículo comentando los diez mejores ordenadores personales actualmente disponibles.

Además el laboratorio de PC World ha elaborado una lista con los que son los cien mejores productos disponibles en nuestro país. La lista de productos se ha dividido en las siguientes categorías: informática portátil, tarjetas gráficas, monitores, tarjetas de sonido, impresoras, escáneres, unidades de almacenamiento, comunicaciones y complementos.

El PC del 98

Desde hace ya algún tiempo está disponible en el Web de Microsoft, y en algunas publicaciones escritas, la especificación del PC del 98. Esta serie de recomendaciones y especificaciones han sido creadas por algunas de las compañías más importantes del mundo de la informática personal, entre las que cabe citar a Intel, Microsoft y Compaq.

Básicamente se trata de un documento en el que teniendo en cuenta los requerimientos y características de las próximas versiones de los sistemas operativos Windows, se indican las prestaciones que deben ofrecer los diversos subsistemas que forman parte de un ordenador personal compatible IBM. En todos los casos para cada característica se exige un mínimo de prestaciones y se recomienda un determinado nivel de las mismas.

Sin embargo con la especificación del PC del año siguiente se introducen nuevas características, tanto hardware como software, mediante las que se va mejorando la facilidad de uso del PC y se va aumentando de forma gradual su potencia. En este artículo hemos recopilado, de forma breve, las características más importantes que van a aparecer en los ordenadores que se venderán durante el próximo año junto con las novedades más interesantes que debutarán en el mercado con las próximas versiones de Windows y Windows NT.

Nuevos buses

Desde hace aproximadamente un año han ido apareciendo especificaciones de nuevos buses que poco a poco se irán añadiendo a la configuración base de cualquier ordenador compatible PC. Básicamente se trata de buses que intentan mejorar tanto el rendimiento del ordenador y de los periféricos que a él se conectan como facilitar al usuario la conexión y configuración de dispositivos, ya que todos los nuevos buses se basan en la filosofía del estándar Plug and Play.

Los nuevos buses los podemos dividir atendiendo a si están creados para la conexión de dispositivos internos o externos. Por un lado AGP está destinado, evidentemente, sólo a la conexión de dispositivos internos, ya que su única función es proporcionar un conector para tarjetas gráficas. USB está diseñado para la conexión de dispositivos externos que no necesiten un ancho de banda demasiado elevado, con una tasa de transferencia máxima de 12 Mbits por segundo. Por último, el bus IEEE 1394 está desarrollado de tal forma que puede acomodar tanto dispositivos internos, como por ejemplo discos duros, como externos (por ejemplo una cámara de vídeo digital). Debido a la elevada velocidad de transferencia del bus 1394 (200 Mbits por segundo), este bus podría llegar a sustituir incluso al bus SCSI para la conexión de dispositivos de almacenamiento.

AGP

Este nuevo bus, destinado a la conexión de tarjetas gráficas equipadas con aceleración 3D por hardware, estará presente en todas las nuevas máquinas Pentium II basadas en el chipset 440LX, así como en los sucesores de éste, y en algunas placas base para Pentium que usen el conjunto de chips Apollo VP3 desarrollado por VIA Technologies. Básicamente este bus es una evolución del bus PCI adaptado especialmente a las necesidades de los productos hardware de aceleración 3D.

La principal función del bus AGP es proporcionar un medio de alta velocidad a través del cual el procesador gráfico de una tarjeta aceleradora 3D pueda acceder de una manera lo más rápida posible a la memoria RAM del sistema. De esta forma las imágenes que se aplican como textura a los polígonos tridimensionales generados por la tarjeta gráfica pueden almacenarse en la memoria de la placa base, y no en la RAM de la tarjeta gráfica. De esta forma es posible almacenar un mayor número de texturas o texturas de mayor calidad, lo cual redunda en la posibilidad de crear aplicaciones 3D mucho más realistas.

En lugar de funcionar a 33 MHz como el bus PCI, AGP puede trabajar en dos modos distintos dependiendo del soporte ofrecido por la tarjeta gráfica: modo x1 y modo x2. En el modo x1 el acelerador 3D puede acceder a la RAM del sistema a una velocidad de 66 MHz, mientras que en el modo x2 dicha velocidad asciende hasta 133 MHz. AGP es un bus con una anchura de 32 bits, por lo que con la máxima velocidad actual de 133 MHz es posible alcanzar una velocidad de transferencia máxima superior a los 500 MB por segundo.

Mediante el uso de líneas de control suplementarias una tarjeta 3D puede enviar varias peticiones de lectura, las cuales serán satisfechas a medida que el conjunto de chips de la placa base pueda cumplimentarlas. Esta funcionalidad hace posible que el acelerador 3D pueda continuar enviando peticiones de lectura sin que aún no se hayan completado peticiones previas.

AGP necesita un soporte software especial, ya que en los sistemas operativos actuales es necesario instalar un controlador de dispositivo que gestione la tabla GART (Graphics Address Remapping Table) mediante la que se convierten las direcciones de memoria enviadas por el acelerador gráfico a través del bus AGP en direcciones de memoria física. Este mecanismo de conversión de direcciones es necesario debido a la fragmentación de memoria existente en los sistemas operativos actuales, la cual se debe a los mecanismos de paginación y memoria virtual que se emplean en la actualidad.

Por otra parte para aprovechar AGP es preciso que las aplicaciones lo tengan en cuenta, de forma que se indique al sistema que una textura debe almacenarse en memoria no local, es decir, en la memoria del sistema en lugar de en la RAM de la tarjeta gráfica. Mediante la serie de APIs englobadas bajo DirectX 5 es posible tener acceso a todas estas funciones, por lo que sólo los programas que usen dichas API podrán aprovechar las capacidades que ofrece AGP. Un punto a tener en cuenta es que cada fabricante de chipsets con soporte AGP debe proporcionar un controlador propio para gestionar la tabla GART, por lo que no es posible instalar el controlador de Intel en un sistema equipado con el conjunto de chips de VIA Technologies o viceversa. En este mismo número de PC World el lector puede encontrar un artículo en el que se analizan las primeras tarjetas gráficas para bus AGP disponibles en el mercado nacional.

USB

Este nuevo bus serie ofrece al usuario la posibilidad de conectar hasta 127 dispositivos d