Los formatos de sonido inmersivo que antes eran exclusivos del mundo del cine se han colado en nuestra vida cotidiana, ya que los servicios de streaming de música y películas ofrecen ahora compatibilidad con una serie de formatos de audio espacial.

La incorporación más reciente es la de Apple Spatial Audio, que se une a un mercado ya muy concurrido de códecs de audio 3D como Dolby Atmos, DTS:X y Sony 360 Reality Audio, cada uno de los cuales ofrece un giro único a la experiencia de audio inmersivo.

Como ocurre con la mayoría de las cosas relacionadas con el audio, no es tan sencillo como se quisiera: no solo hay que tener en cuenta el códec, sino también si se tiene un hardware compatible y acceso a contenidos con la suscripción correcta.

Puede parecer desalentador, pero en nuestra guía de sonido inmersivo desglosamos todo lo que necesitas saber sobre el audio espacial en sus distintas formas.

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¿Qué es el audio espacial?

El audio espacial es un término bastante amplio que se utiliza para describir un conjunto de tecnologías de audio que pretenden ofrecer un sonido más envolvente que la reproducción estéreo estándar (canales izquierdo y derecho), con el objetivo de hacer que el sonido se sienta como si viniera de todas partes al jugar, ver películas y, más recientemente, escuchar música.

El sonido estéreo e incluso el envolvente ofrecen una experiencia horizontal, con sonido procedente de la izquierda y la derecha de forma independiente. El audio espacial, en sus diversas formas, ofrece un paisaje sonoro horizontal, pero también hace que el sonido parezca venir de arriba.

Es especialmente popular en películas y juegos, ya que ofrece una experiencia de audio más envolvente en la que se pueden escuchar sonidos como el rugido de un motor de avión por encima de la cabeza, tal y como ocurriría en la vida real.

En cuanto a la reproducción de música, el audio espacial ofrece una experiencia auditiva más "espaciosa". Según el formato que elijas, oirás los instrumentos que te rodean en una esfera virtual, lo que te proporcionará una experiencia más parecida a la de una actuación musical en directo.

Sin embargo, no es tan sencillo, ya que los distintos formatos de audio espacial ofrecen una interpretación ligeramente diferente de una experiencia de audio inmersiva, y la disponibilidad también puede variar.

¿Qué estándares de audio espacial existen?

Si pensabas que había un único estándar de audio espacial, te equivocas; de hecho, la lista es cada vez mayor.

Dolby Atmos

De todos los códecs de audio espacial, Dolby Atmos es el más conocido. Comenzando en el mundo del cine antes de abrirse camino en el hogar tanto para películas como para la reproducción de música, Dolby Atmos proporciona lo que describiríamos como la clásica experiencia de audio espacial.

Dolby Atmos proporciona un paisaje sonoro más envolvente que los formatos de sonido envolvente estándar, con músicos e ingenieros de sonido que colocan a propósito elementos de una pista en una esfera virtual.

Permite a los creadores producir bandas sonoras, efectos de sonido y música que suenan como si vinieran hacia ti desde arriba y desde abajo, así como desde todos los lados.

Los puristas de Dolby Atmos insisten en utilizar un sistema de altavoces con altavoces superiores dedicados para aprovechar al máximo el efecto de inmersión, pero en un intento de llevar Atmos al hogar, cada vez más barras de sonido incluyen altavoces de agudos que rebotan el audio hacia el techo y alrededor de la habitación. Esto hace que sea mucho más fácil añadir el plano vertical.

Incluso si no tienes los altavoces que se disparan hacia arriba, la tecnología Dolby Height Virtualization puede simular el efecto del sonido que viene de arriba, aunque no es tan bueno como el real.

Aunque Dolby Atmos se ha centrado principalmente en los juegos y las películas que se reproducen en sistemas AV compatibles con Atmos, el formato también está disponible para la reproducción de música a través de auriculares.

Al igual que ocurre con los efectos de sonido en una película, los instrumentos y efectos de las canciones provienen de todo el entorno.

Apple Music, en particular, hace uso de Dolby Atmos de una manera interesante - pero más sobre eso en un momento.

DTS:X

DTS:X es otro códec de audio basado en objetos que quizá reconozcas y que ofrece un sonido multidimensional que, según la compañía, "se mueve a tu alrededor como lo haría en la vida real".

Ha seguido el camino inverso al de Dolby, ya que primero se dirigió a los sistemas de sonido envolvente domésticos antes de dar el salto al cine, lo que podría ayudar a explicar la mayor diferencia clave entre DTS:X y Dolby Atmos.

Mientras que Atmos requiere canales adicionales (esos tweeters que se disparan hacia arriba que mencionamos antes), DTS:X funciona con sistemas de sonido envolvente estándar de 5.1 y 7.1 hasta sistemas de 11.2 canales.

Otra de las principales ventajas de DTS:X es la posibilidad de ajustar el volumen de los distintos canales de sonido, lo que permite aumentar el volumen del canal de diálogos durante las charlas más silenciosas.

Aunque DTS:X está diseñado específicamente para sistemas de sonido envolvente, también se puede encontrar DTS Headphone:X, que pretende crear el mismo efecto mediante un software para PC, aunque sigue estando adaptado a juegos y películas más que a la reproducción de música. En este sentido, Dolby Atmos lleva la delantera.

Audio espacial de Apple

El Audio Espacial de Apple está diseñado para llevar el contenido Dolby Atmos al siguiente nivel, aunque necesitarás un hardware específico, es decir, un par de AirPods Pro o AirPods Max y un iPhone o iPad reciente con iOS 14 o posterior, para aprovechar el giro de Apple en el contenido inmersivo.

Apple quiere añadir otro nivel de inmersión a la experiencia de audio espacial utilizando los giroscopios y acelerómetros integrados en los auriculares de gama alta de Apple para seguir la posición de la cabeza y el iPhone en tiempo real.

El resultado final es una experiencia de audio que cambia a medida que se mueve la cabeza, en lugar de estar fija como en la mayoría de los otros formatos de audio espacial, bloqueando el "frente" a la ubicación de su iPhone o iPad.

Esto te permite mover la cabeza y escuchar el sonido desde diferentes direcciones mientras el audio se mantiene fijo en su lugar original, proporcionando una experiencia no muy diferente a la de ver una película en el cine.

Aunque el Audio Espacial de Apple se centró inicialmente en el contenido de vídeo, Apple amplió el audio espacial a Apple Music en junio de 2021, lanzando una biblioteca cada vez mayor de pistas codificadas con Dolby Atmos sin coste adicional para los suscriptores con un efecto de inmersión similar.

La compatibilidad tampoco se limita al contenido Dolby Atmos: a pesar de que Apple aprovecha el Dolby Atmos en Apple Music, también está disponible para el contenido 5.1 y 7.1.

Sony 360 Reality Audio

El 360 Reality Audio de Sony es otro códec centrado en la salida de audio basada en objetos, que ofrece una experiencia virtual similar a la de Dolby Atmos y compañía, adaptada a la salida de música, al menos por ahora.

Más concretamente, Sony ha diseñado el formato utilizando el estándar MPEG-H 3D Audio, optimizado para la transmisión de música, lo que lo convierte en la opción ideal para los servicios de transmisión de música.

De hecho, ya ha sido adoptado por Deezer, que ha revelado una gama de 28 "sesiones 360" que utilizan el códec de Sony para ofrecer una experiencia inmersiva similar a la de una actuación en directo.

Y, a diferencia de la mayoría de los códecs, no se necesita ningún hardware sofisticado para aprovecharlo, ya que Sony afirma que funcionará con cualquier par de auriculares. Sin embargo, algunos pares como el WF-1000XM4 consiguen una experiencia optimizada analizando tus oídos mediante fotos.

Sin embargo, los altavoces y los sistemas de sonido envolvente son una historia diferente; necesitará el decodificador personalizado de Sony incorporado para manejar el contenido de 360 Reality Audio; más detalles sobre esto a continuación.

Aunque por el momento no hay tanto contenido de Sony 360 Reality Audio en comparación con Dolby Atmos, hay un grupo creciente de contenido compatible. También está disponible a través de Tidal, Amazon Music HD y Nugs.net.

¿Necesito un equipo específico para experimentar el audio espacial?

En pocas palabras, el equipo que necesitas para la reproducción de audio espacial depende del códec de audio espacial que utilices.

En primer lugar, tendrás que asegurarte de que el formato que quieres escuchar es compatible con tu smartphone, streamer multimedia o televisor; incluso si tu barra de sonido o tus auriculares son compatibles con Atmos, por ejemplo, necesitarás que tu dispositivo decodifique primero el códec. Si no puede hacerlo, lo más probable es que obtengas una reproducción de sonido estéreo o envolvente normal.

Una vez que hayas averiguado eso -lo mejor es que compruebes las especificaciones de tu dispositivo-, es hora de pasar a la compatibilidad del hardware.

El 360 Reality Audio de Sony es uno de los mejores en cuanto a compatibilidad de hardware, ya que ofrece una experiencia inmersiva en la mayoría de los auriculares y cascos, aunque no se puede decir lo mismo de los altavoces, ya que solo el Amazon Echo Studio y algunos modelos específicos de altavoces de Sony pueden manejar el formato.

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En cuanto a los auriculares, solo tienes que asegurarte de que tu smartphone y tus contenidos sean compatibles con el códec, algo que están haciendo cada vez más fabricantes de Android y servicios de streaming.

Dolby Atmos ofrece un nivel de compatibilidad similar, ya que solo requiere un dispositivo (como un iPhone o un Android) que pueda descodificar el contenido de Dolby Atmos.

Es compatible con la mayoría de los auriculares, aunque no se puede decir lo mismo de los sistemas de sonido envolvente y las barras de sonido, que necesitan la certificación Dolby Atmos y tweeters de altavoces para emitir el códec.

DTS:X es un poco más relajado que Dolby Atmos, que DTS describe como un códec flexible que funciona con "cualquier configuración de altavoces dentro de una disposición hemisférica".

Está más orientado a los sistemas de sonido envolvente con compatibilidad con sistemas estándar 5.1 y 7.1, sin centrarse en la transmisión de contenidos de audio como Sony o Dolby. Lo más parecido a la compatibilidad con auriculares es una aplicación para PC, pero incluso ésta está diseñada para juegos y películas más que para música.

El Audio Espacial de Apple es posiblemente el más complejo de todos en cuanto a requisitos de hardware y software. Para disfrutar de un audio espacial completo con seguimiento de la cabeza, necesitarás un par de auriculares con el chipset W1 o H1 de Apple, que incluye la segunda generación de AirPods, AirPods Pro, AirPods Max y también algunos auriculares Beats by Dre.

También necesitarás un iPhone o iPad moderno con iOS 14 o posterior (o iOS 14.5 para la compatibilidad con Apple Music) y una aplicación que admita el audio espacial de Apple en una de sus diversas formas.

Esto podría ser más difícil de lo que se pensaba inicialmente, porque aunque aplicaciones de streaming populares como Netflix y Amazon Prime Video ofrecen contenido Dolby Atmos, ninguna de ellas es compatible con el audio espacial de Apple específicamente.

¿Qué servicios de streaming son compatibles con el audio espacial?

Netflix

Netflix, uno de los mayores servicios de streaming de vídeo, tiene una serie de títulos con Dolby Atmos, pero no está disponible en todos los programas de televisión y películas. Para simplificar las cosas, Netflix ha incluido un práctico logotipo de Dolby Atmos en la descripción de todos los títulos compatibles.

Para acceder al contenido Atmos necesitarás la suscripción Ultra HD, un televisor, streamer o smartphone compatible y también un sistema de altavoces con Atmos. Cabe destacar que, aunque Netflix ofrece contenidos en Dolby Atmos, no es compatible con Apple Spatial Audio en dispositivos iOS.

Amazon Prime Video

Amazon Prime Video le pisa los talones a Netflix en cuanto a contenido Dolby Atmos. El inconveniente es que la biblioteca no es tan amplia como la de su competidor, y es aún más limitada en cuanto a los dispositivos que soportan el streaming de contenido Dolby Atmos.

En el momento de escribir este artículo, está limitado a Amazon Fire TV y Fire TV Sticks, junto con el Apple TV 4K, algunos televisores inteligentes 4K y las recientes consolas Xbox. Al igual que Netflix, Amazon aún no ofrece soporte para la tecnología Spatial Audio de Apple.

Apple TV+

Como es lógico, el servicio de streaming de vídeo Apple TV+ tiene una serie de títulos en Dolby Atmos disponibles para su transmisión, y también es totalmente compatible con el Audio Espacial de Apple.

Se aplican las limitaciones habituales -necesitas un iPhone o un iPad y auriculares compatibles-, pero es una de las pocas aplicaciones de streaming de vídeo que soportan completamente la tecnología en este momento.

Apple Music

Apple Music se ha subido a la moda del audio espacial, utilizando mezclas de Apple Spatial Audio y Dolby Atmos de canciones populares para ofrecer una experiencia auditiva envolvente que cambiará a medida que muevas la cabeza. La biblioteca ya es impresionantemente grande, y Apple se propone añadir más con el tiempo, y tampoco cobra ningún extra por el placer.

Actualmente es el único servicio de streaming de música que admite Apple Spatial Audio, aunque es exclusivo para los suscriptores de iOS: aunque los suscriptores de Android podrán escuchar canciones mezcladas en el formato Dolby Atmos, no reaccionará cuando te muevas.

Deezer

Deezer fue uno de los primeros servicios de streaming de música en subirse al carro del audio espacial, introduciendo la tecnología a los suscriptores de primer nivel en junio de 2020. Hay una aplicación 360 dedicada a ello y también necesitarás el plan de suscripción HiFi.

Pero la cosa no queda ahí: en respuesta a la compatibilidad con el audio espacial en Apple Music, la compañía ha anunciado Deezer 360 Sessions. Se trata de una colección de 28 canciones grabadas en directo y mezcladas con el audio de realidad 360 de Sony, que ofrece una experiencia inmersiva para ir a un concierto. Es una colección relativamente pequeña, pero es probable que crezca con el tiempo.

Tidal

Como no quiere quedarse atrás, Tidal también ofrece un nivel de streaming de audio espacial, aunque la suscripción al nivel Tidal HiFi cuesta 19,99 libras esterlinas al mes. Como en la mayoría de los servicios de streaming, el audio espacial viene en forma de Dolby Atmos y Sony 360 Reality Audio, con una colección cada vez mayor disponible para transmitir en hardware compatible.

Amazon Music Unlimited

Aunque originalmente había que pagar un extra de 5 € al mes para actualizar a Amazon Music Ultra y acceder a su biblioteca de música sin pérdidas y mezclada con Dolby Atmos, la compañía se deshizo de la actualización de pago el mismo día que Apple Music introdujo la tecnología sin coste adicional para los suscriptores.

En Amazon Music Unlimited hay una biblioteca de canciones mezcladas con Atmos en constante expansión, disponible para su transmisión en cualquier dispositivo compatible.