Conozca las características y prestaciones de las tarjetas y chips aceleradores 3D para bus AGP de más reciente aparición en el mercado .

Hace ya algo más de un año desde que Intel lanzó al mercado el primer conjunto de chips para microprocesadores Pentium II con soporte de la tecnología AGP . Desde aquel momento dicho fabricante ha presentado nuevos chipsets con bus AGP d estinados a diversos segmentos del mercado y, por lo tanto, dotados de diferentes características y prestaciones . Los fabricantes de conjuntos de chips para microprocesadores para socket 7 también han presentado productos con soporte AGP, entre los que cabe destacar los chipset diseñados por VIA Technologies y Acer Labs .

Por otro lado prácticamente todas las empresas diseñadoras y fabricantes de procesadores gráficos han presentado productos compatibles con el bus AGP, por lo que casi todos los ordenadores nuevos que se comercializan hoy en día incorporan una placa base que dispone de ranura AGP y de una tarjeta gráfica conectada a este tipo de conexión . Sin embargo no todos los chips aceleradores 2D/3D soportan todas las posibilidades de dicho bus y la implementación que en cada uno de ellos se ha realizado de la especificación AGP puede variar en el rendimiento que consigue .

Además se han producido algunas novedades importantes que afectan a la configuración básica de incluso las tarjetas AGP más económicas que actualmente se encuentran disponibles . Si bien hace alrededor de un año los modelos más económicos disponían de 4 MB de memoria de vídeo, los equipos equivalentes actuales disponen de 8 MB . Si pasamos a modelos de precio superior, es común encontrar configuraciones con 16 MB por un precio bastante asequible, estando anunciadas algunas tarjetas que vendrán equipadas con hasta 32 MB de memoria de vídeo .

El bus AGP

La tecnología AGP está basada en la especificación del bus PCI, a la que Intel ha realizado una serie de modificaciones para adaptarla a las necesidades concretas de los chips gráficos aceleradores 2D/3D . Básicamente se trata de un bus de 32 bits que funciona a una velocidad de 66 MHz cuando se trabaja utilizando el modo denominado x1 .

Si se desea emplear el modo x2, gracias al que se obtiene una velocidad efectiva de 133 MHz, se utilizan para el envío de datos el flanco de subida y el de bajada de la señal de reloj . Este modo de funcionamiento requiere que lo soporte tanto el conjunto de chips de la placa base como el chip acelerador que se conecta al resto del sistema a través del bus AGP . Entre los conjuntos de chips que soportan dicho modo se encuentran los modelos 440LX, 440EX y 440BX de Intel, así como el MVP3 de VIA Technologies y el Aladdin V de Acer Labs .

Uno de los principales usos del bus AGP tiene que ver con el almacenamiento de los mapas de bits, es decir, las imágenes, que se aplican como textura a los polígonos 3D generados por el motor de aceleración 3D por hardware presente en la tarjeta gráfica . Cuando no existía la tecnología AGP, dichas imágenes debían almacenarse en la memoria de la tarjeta gráfica, por lo que los programadores de aplicaciones debían implementar técnicas de intercambio para poder utilizar en un programa más texturas de las que era posible almacenar simultáneamente en la memoria del adaptador de vídeo . Gracias al bus AGP las imágenes correspondientes a las texturas pueden residir en la memoria RAM del PC ( la instalada en la placa base del sistema ) , a las que accederá el acelerador 3D a través del bus AGP cuando sea necesario para aplicarlas sobre los polígonos 3D generados en la pantalla .

Para el acceso a las texturas almacenadas en la memoria del sistema, el bus AGP define dos modos de acceso denominados DME ( Direct Memory Execution ) y DMA ( Direct Memory Access ) . Cuando se usa el primero de ellos el acelerador gráfico accede a la memoria del sistema de igual forma a como lo haría si estuviese accediendo a la memoria de la propia tarjeta gráfica, por lo que sólo obtiene a través del bus AGP la información correspondiente a los pixeles específicos de la textura que se van a representar en pantalla, no accediéndose a los datos pertenecientes a que no van a ser visibles en la pantalla . Si por el contrario se utiliza el modo DMA, el acelerador gráfico copia la textura completa sobre su propia memoria, denominada también memoria local, para a continuación aplicar la textura sobre el o los polígonos que usen la textura en cuestión . Evidentemente el modo DME genera un menor consumo de ancho de banda del bus AGP, si bien es preciso que el acelerador 3D soporte dicho modo .

Otra característica diferenciadora de AGP frente al bus PCI es que se trata de un bus de multiplexado, es decir, que dispone de líneas independientes para el bus de direcciones y de datos, lo cual no sucede en el caso del bus PCI . Por último AGP soporta el acceso a la RAM del sistema mediante técnicas pipeline, de forma que el acelerador gráfico puede enviar solicitudes de acceso a diversas direcciones de memoria aunque aún no haya recibido los datos correspondientes a la primera petición que haya realizado . Esta técnica optimiza el rendimiento del acelerador gráfico en determinadas situaciones, como por ejemplo al solicitar información correspondiente a varios pixeles de una textura almacenada en la RAM del sistema .

ASUS AGP-V2740

La tarjeta gráfica de este conocido fabricante está basada en el procesador gráfico i740 de Intel, el que se encarga de gestionar un total de 8 MB de memoria SDRAM, por lo que la configuración hardware del producto es prácticamente idéntica a la de otros adaptadores gráficos que también se encuentran basados en el primer acelerador gráfico 2D/3D desarrollado por Intel . La placa dispone de un par de conectores mediante los que es posible utilizar módulos de salida para TV, digitalización de vídeo o de descodificación de vídeo en formato DVD .

Los controladores de dispositivo más recientes para esta tarjeta, disponibles en www . asus . com . tw, soportan funciones de aceleración 3D por hardware, tanto bajo Direct3D, como bajo OpenGL, ya que se incluye un ICD que proporciona dichos servicios bajo esta última API . Si el usuario también lo desea puede utilizar con esta tarjeta los controladores de dispositivo de referencia que proporciona Intel, están disponibles en la web de dicha empresa .

El rendimiento 3D que se obtiene con esta tarjeta, tanto bajo Direct3D como bajo OpenGL, es similar al que se consigue con otros adaptadores que utilizan el procesador gráfico i740, por lo que la elección de una placa que utilice dicho chip debe basarse principalmente en aspectos como su precio, el periodo de garantía que ofrezca el fabricante o el software que se incluya con el producto . Al igual que otras tarjetas de este tipo, sólo se soporta el render 3D acelerado por hardware sobre modos de vídeo con 16 bits por punto, se utiliza un buffer Z de 16 bits y no se dispone de stencil buffer . Además sólo se puede aplicar una textura en una sola pasada y el tamaño de las mismas se encuentra limitado a 1 . 024 por 1 . 024 puntos .

Se trata pues de otra tarjeta aceleradora 2D/3D adecuada para los usuarios que requieran un nivel básico de aceleración gráfica y precisen disponer de un conjunto de controladores de dispositivo robusto que cuenta incluso con el respaldo de la propia Intel .

ATI Fury

Esta tarjeta gráfica es uno de los modelos del fabricante canadiense ATI Techonologies basada en su nueva familia de procesadores gráficos Rage 128 . Se trata de un adaptador gráfico equipado con la friolera de 32 MB de memoria SDRAM, en los que es posible almacenar el buffer de vídeo, las imágenes que se aplican como texturas a los polígonos 3D y el buffer Z