BUSINESS TI | Noticias | 21 ABR 2009

Las memorias DRAM tienen sus días contados

Tags: Hardware
Un grupo de investigación taiwanés cree que las RRAM pueden ser el próximo Santo Grial de los chips de memoria, el que pueda sustituir a las memorias flash NAND y DRAM.
Paula Bardera

Hasta ahora, las memorias DRAM han sido las más utilizadas en los PC y son especialmente valoradas por su capacidad para manejar datos a altas velocidades. Las memorias flash NAND son más nuevas, pero su mercado ha crecido rápidamente gracias a la gran cantidad de canciones, fotografías y otro tipo de datos que almacena en dispositivos tales como iPhones, iPods o cámaras digitales, por ejemplo.

Estos investigadores de Taiwán han fundado el ITRI, Instituto de Investigación de Tecnología Industrial en sus siglas en inglés. Ellos creen que las memorias RRAM muestran las suficientes capacidades como para estar listas para lanzarse en los próximos años en este mercado.

“Lo cierto es que aún estamos en el primer estadio de desarrollo”, ha explicado Tsai Ming-jinn, director de investigación de la división de nanoelectrónica en el ITRI. “Ahora mismo no podemos competir con las memorias DRAM en fiabilidad”, ha añadido.

La mayor parte de las iniciativas de investigación en el campo de los chips de memoria se centran en destronar a una u otra, DRAM o NAND, puesto que ambas gozan de grandes cuotas de mercado. El mercado DRAM generó cerca de 24.000 millones de dólares el año pasado, según cifras de iSuppli. Sin embargo, la mayoría de los intentos por acabar con sus reinados han fallado.

Es el caso de las memorias PRAM, un tipo de chips de memoria sobre el que el ITRI tiene previsto reducir sus esfuerzos de investigación a lo largo de este año, pues se han dado cuenta que pueden ser difíciles de fabricar. El grupo de investigación tiene previsto finalizar una serie de proyectos de investigación relacionados con PRAM que estarán listos a finales de este año, para luego centrarse en otras tecnologías.

Los investigadores suelen encontrarse obstáculos a la hora de desarrollar nuevas tecnologías, pero en el caso de la sustitución de las memorias DRAM o NAND es incluso mayor de lo habitual. DRAM fue inventada por IBM hace décadas y, desde entonces, ha sido perfeccionado por otras compañías y grupos de investigación. Los chips dominan los PC por sus altas velocidades, puesto que pueden manejar datos, pero tienen un inconveniente, pues cuando se desconectan, olvidan todos sus datos.

El caso de las memorias flash NAND es diferente, porque pueden almacenar una gran cantidad de datos tanto si está encendido o apagado, pero trabaja mucho más lento como para sustituir a las memorias DRAM.

Así que, superar a estos chips en lo que se refiere a sus méritos tecnológicos es un aspecto difícil, pero otro obstáculo sería fabricar un nuevo chip mucho mejor que los DRAM o NAND que realmente hiciera sensato reemplazarlos.

No sería algo sencillo, teniendo en cuenta los miles de millones de dólares que las compañías han gastado en la construcción de fábricas que desarrollan estos chips, así como en las inversiones que han realizado los fabricantes de componentes para PC para asegurar que sus productos, desde microprocesadores a placas base, trabajarían correctamente con DRAM. Así las cosas, “la barrera de entrada es muy alta”.

Esto es por lo que se espera que las memorias RRAM puedan encontrar un camino de entrada entre los dispositivos electrónicos en el mercado de los chips embebidos.

Es más fácil para los chips de memoria competir en el mercado embebido, donde los fabricantes de chips combinan las funciones de multiples chips en uno solo, denominado SoC, System on chip, porque no hay rezones como para que las compañías dependan únicamente de DRAM.

RRAM es también bueno para tarjetas inteligentes y SIM, utilizadas en los teléfonos móviles. Los chips son tan veloces como los DRAM, pero al contrario que ellos, retienen los datos cuando se apagan.

Aún así, ITRI aún tiene un largo camino por delante con RRAM. El grupo ya ha producido algunos prototipos del chip de 1 Kbit y han fabricado con éxito los chips en obleas de 8 pulgadas, dos pasos clave en el camino del desarrollo. En cualquier caso, pasarán años antes de que puedan crear chips con la suficiente capacidad de almacenamiento para atraer incluso al mercado de chips embebidos.

Actualmente, ITRI está en conversaciones con algunas startups para que trabajen en los chips, pero no son firmas taiwanesas, lo que supone un problema. Y es que, ITRI está patrocinado por el gobierno de Taiwán, que le pide que primero de una oportunidad a las compañías locales para que se una a ellos en cualquier nueva tecnología que desarrolle.

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