BUSINESS TI | Noticias | 17 SEP 2009

El MIT investiga nuevos procesos de fabricación de chips

Tags: Hardware
Analizan una nueva técnica de fabricación que podría reemplazar los cables de cobre y los transistores por nanotubos.
Paula Bardera

Investigadores del MIT han encontrado el modo de encoger los nanotubos de carbón que los fabricantes necesitan para construir chips para ordenadores más pequeños y rápidos.

De hecho, fabricantes de procesadores como Intel o AMD trabajan sin descanso para encontrar el modo de construir chips más pequeños e inteligentes. Pero en este proceso suelen encontrarse con multitud de problemas.

Un tema clave que deben resolver es el manejo de los finos cables de cobre que conectan los transistores en un procesador. A medida que los chips reducen su tamaño, lo hacen los cables, haciendo que sea cada vez más difícil para ellos mantener el nivel de los que son necesarios para cumplir con los requisitos de rendimiento. Y es ahí donde entran en juego los nanotubos.

“Cuando reducimos las características de los chips, las interconexiones entre los transistores se reducen, al igual que el resto de elementos”, explica Jim McGregor, analista de In-Stat. “Y cuando se reduce su tamaño, el rendimiento no es el mismo. Utilizar nanotubos de carbón puede ser una idea interesante”. Pero la cuestión a la que deben hacer frente los ingenieros es “¿Cómo podemos hacerlo?”

Gilbert Nessing, investigador del MIT, ha declarado que los fabricantes de chips han tenido que hacer siempre frente a diferentes problemas a la hora de construir los nanotubos sobre superficies metálicas, algo imprescindible para asegurar el contacto eléctrico.

Los esfuerzos para construir nanotubos de carbón en metal podrían tener que hacer frente a muchos problemas, debido al calor necesario en el proceso de fabricación. Y es que, el exceso de calor podría provocar aleaciones de los metales que no son conductivos.

Para evitarlo, los científicos del MIT han utilizado una combinación de técnicas para crear un nuevo proceso en el que utilizar los nanotubos. Entre estas técnicas destaca la vaporización de metales, por ejemplo, que está basada en procesos que son utilizados a menudo en la industria de semiconductores, por lo que sería más fácil y barata de adoptar por parte de los fabricantes.

Intel lleva tiempo investigando para crear la siguiente generación de chips, así que también está detrás del trabajo del MIT. De hecho, Nessim ha declarado que la industria de los semiconductores lleva tiempo interesada en encontrar modos para reemplazar los cables de cobre por nanotubos, pero que se trata de un proceso que se ha visto perjudicado por el esfuerzo por encontrar un modo razonable de manejar los metales y resolver los problemas que plantean.

“Espero que este trabajo de investigación reavive este entusiasmo de algún modo. En algún punto, se atascarán con el cobre, que no funciona, y deberán encontrar una alternativa. Esperamos que nuestros análisis faciliten un poco algunos de estos problemas de fabricación y que satisfagan sus requerimientos”, explica Nessim.

De hecho, desde Intel han declarado que esperan que estas investigaciones puedan ayudarles a cambiar los tubos de cobre por nanotubos en algún momento a partir de 2015. McGregor cree que la transición del cobre a los nanotubos podría tener lugar en unos 15 años. Eso sí, señala que este cambio implicará una nueva forma de trabajar en el proceso de la fabricación de estos productos.

“No apostaremos por los nanotubos de carbón hasta que hayamos agotado todas las tecnologías actuales”, y es que, no se cambia radicalmente de una técnica a otra, con la inversión que supone, hasta que no es imprescindible. “No nos movemos a pasos revolucionarios, sino que se trata de pasos evolutivos”. Sin embargo, McGregor sí ha declarado creer que reemplazar los conectores de cobre con nanotubos simplemente será el principio de una nueva tecnología de fabricación de chips. Sustituir los transistores con nanotubos será el próximo paso de esa línea. “No sustituiremos las conexiones sin antes cambiar los transistores. El primer paso podría ser reemplazar las conexiones con nanotecnología. El segundo paso será sustituir los transistores”. El transistor, que actúa como un conector, es el ladrillo fundamental de la construcción del procesador. De hecho, hay muchos que lo consideran el invento más importante del siglo XX

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