| Artículos | 01 MAY 1995

Windows 95 Preview Program

Tags: Histórico
Es la primera vez que una compañía vende una versión beta
Jaime de Yraolagoitia.

Con el nombre Windows 95 Preview Program (WPP) se conoce un ambicioso proyecto nunca visto en la historia de la microinformática. Por primera vez una compañía decide vender, aunque sea a un precio muy bajo, una versión beta de un producto. En todo el mundo se van a repartir 400.000 copias de la beta final de Windows 95 para que desarrolladores, consultores y administradores puedan ir preparando la migración a este nuevo sistema operativo. El objetivo es que toda la comunidad informática, que se verá afectada profundamente por la aparición de Windows 95 en Agosto, pueda ir evaluando el producto y decidiendo su planificación futura. Es importante resaltar que no se trata de una versión definitiva, ya que sigue conteniendo errores y algunas características sin implementar, pero sí resulta un producto adecuado para conocer sus características y la mayoría de sus prestaciones e ir tomando las medidas oportunas.

El paquete WPP cuesta en España 6.786 pesetas, incluyendo gastos de envío e IVA. Por este precio se recibe un juego de disquetes de Windows 95 en castellano y un CD-ROM con las versiones en inglés, castellano y otros idiomas europeos. La documentación impresa está formada por tres libros, todos en inglés, con un total de 600 páginas, incluyendo un libro que aconseja cómo planificar la implementación de Windows 95 en las empresas. El CD-ROM contiene un manual técnico de 1.400 páginas bastante útil y un ejemplo real de un plan completo de implementación de Windows 95 realizado en una empresa Fortune 500. En el CD-ROM se incluye también un conjunto de varias herramientas: editor de política de nuevos usuarios, programa para poner notas tipo Post-It en pantalla, módulos para efectuar conexión módem vía SLIP -por defecto, sólo incluye conexión PPP-, editor de contraseñas, HP JetAdmin para gestión de impresoras HP en red, programa para realizar instalaciones automatizadas personalizables, y un largo etcétera.

La adquisición de WPP da derecho a soporte técnico telefónico para solventar los posibles problemas. Como muestra del esfuerzo que está depositando Microsoft en Windows 95, baste señalar que todos los miembros del servicio técnico de Microsoft España participan en este soporte a Windows 95.

Es importante señalar que Windows 95 Preview Program no se puede comprar por usuarios finales, sino que está dirigido a desarrolladores, grandes cuentas, consultores, administradores de informática, etc. Usted tiene que haber recibido por correo una oferta personalizada mediante un mailing que ha efectuado Microsoft, o bien puede llamar a Microsoft y solicitar la participación en el Preview Program. Por otra parte, de las 400.000 copias que se van a distribuir de Windows 95, 200.000 son para el mercado estadounidense y 7.000 copias para España esta cantidad no se va a ampliar y sólo se atenderá a las primeras 7.000 solicitudes. Cada copia tiene licencia para ejecutarse en cinco ordenadores. Ya se pueden efectuar las solicitudes y según Microsoft España los pedidos iniciales están superando todas las previsiones.

Historia de un error

La versión que se incluye en Windows 95 Preview Program es la denominada Versión Beta Final, que en la nomenclatura interna de Microsoft corresponde a la versión (build) 347. Windows 95 PP empezó a distribuirse en Estados Unidos a principios de Abril y en España después de Semana Santa y pronto saltó la alarma. Los usuarios comprobaban que las aplicaciones multithreaded (multihilo o multiproceso) de 32 bits consumían recursos de una forma voraz, siendo el ejemplo más claro Microsoft Network, la única aplicación multithreaded de 32 bits incluida en Windows 95. Hasta ahora, esos fallos no se habían detectado porque la mayoría de las aplicaciones con que se está probando Windows 95 son aplicaciones de 16 bits para Windows 3.1, pues existen pocas aplicaciones Windows de 32 bits (aunque hay muchas en desarrollo).

Usted mismo podrá darse cuenta de esta voracidad de recursos ejecutando varios programas y conectándose a Microsoft Network. En una de las figuras adjuntas se muestra un sistema Windows 95 que está ejecutando Adobe Photoshop 3.0 y Microsoft Word 6.0 y que se ha conectado a Microsoft Network, donde ha abierto diez ventanas (algo que será frecuente realizar) -puede comprobar en la Barra de Tareas de la línea inferior los iconos correspondientes a los programas y ventanas abiertos-. Con estos tres programas ejecutándose, un ordenador con 16 MB de RAM tiene menos del 10% de recursos libres, cifra a partir de la cual las aplicaciones comienzan a ralentizarse significativamente o, simplemente, no funcionan correctamente.

En las pruebas realizadas he comprobado que este alto consumo de recursos no sólo surge cuando se ejecutan aplicaciones multithreaded de 32 bits, sino, en general, cuando se tienen abiertas muchas ventanas. Probablemente, usted no estará ejecutando nunca 15 aplicaciones a la vez, pero en Windows 95 ejecutar una aplicación no es la única forma de abrir ventanas, pues se abre una ventana por cada directorio que usted examina del disco. Esto quiere decir que en un disco duro de muchos niveles de directorio usted puede tener fácilmente abiertas más de 15 ventanas continuamente. En un ordenador con 16 MB se consume aproximadamente un 1,5% de los recursos por cada ventana abierta. Por tanto, si está ejecutando dos o tres programas y comienza a abrir ventanas examinando una o más unidades de disco, los recursos pueden caer fácilmente al 30%. Es cierto que existe una opción para que el contenido de un disco se vea siempre en la misma y única ventana, en vez de ventanas independientes para cada directorio, pero esa opción está desactivada por defecto -y al activarla no se pueden realizar con comodidad operaciones de arrastrar y soltar ficheros entre directorios de una misma unidad-.

¿Cuál es la causa de este problema? La raíz de todo reside en que Microsoft no ha podido hacer un sistema operativo empezando de cero, sino que ha tenido que respetar la sagrada compatibilidad con las aplicaciones Windows 3.1. Por ello, Windows 95 hereda tres zonas de memoria (heaps) de 64 KB que gestionan los recursos de bajo nivel: User heap, Kernel heap y GDI heap. En la versión de Windows 95 que se suministra con el Preview Program la zona de memoria User heap gestiona la denominada Windows Class Structure, la estructura central que realiza todo el trabajo con las ventanas: abrir, mover, redimensionar, gestión de mensajes, cuadros de diálogo, etc. Todas las aplicaciones Windows de 16 y 32 bits utilizan la Windows Class Structure, pero las aplicaciones multithreaded de 32 bits, tal como Microsoft Network o Word y Excel para Windows NT, consumen todavía más recursos y pronto gastan el limitado espacio de 64 KB.

Un voto de confianza

La respuesta de Microsoft no se hizo esperar y aseguró que ya había detectado este error a principios de este año, cuando comenzaron a integrar Microsoft Network dentro de Windows 95. Y que las versiones posteriores a la incluida en el Preview Program ya han solucionado el problema. ¿Cómo? Desplazando la Windows Class Structure del heap de 64 KB a un espacio de direccionamiento de memoria de 32 bits, donde se puede utilizar mucha más memoria que 64 KB.

Los críticos de Windows han encontrado argumentos bastante importantes para apoyar sus ideas. ¿Puede tener efectos laterales un cambio tan importante en la arquitectura de Windows como desplazar la Windows Class Structure? ¿Un cambio de este calibre no implica necesariamente un retraso en la salida del producto? Si Microsoft ya había localizado el error a principios de año y sabía cómo solucionarlo, ¿por qué distribuye 400.000 copias no corregidas?, ¿no será precisamente porque ha detectado estos efectos laterales y no puede eliminarlos? ¿Se trata de simple coincidencia que las futuras aplicaciones de 32 bits de Microsoft no sean multithread o es que el equipo de

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