| Artículos | 01 MAY 1995

Visualizer Query para OS/2: Potente herramienta de gestión

Tags: Histórico
Explotación visual de bases de datos
Jesús Diez.

El mes pasado comentábamos en estas mismas páginas, con motivo de la comparativa de entornos de desarrollo en lenguaje Rexx, el constante lanzamiento de novedosas herramientas que se está produciendo alrededor de OS/2. Este sistema operativo está sirviendo como catalizador de nuevas ideas, en campos donde podría parecer que todo estaba inventado. Este mes le toca el turno a Visualizer de IBM, un producto orientado hacia la explotación visual de nuestras bases de datos. A pesar de la excepcional facilidad de uso que verá descrita cuando lea este test, Visualizer no está dirigido al usuario personal de pequeñas bases de datos. Su hábitat natural es la gestión de grandes bases relacionales en la empresa, y su usuario potencial, todo aquél que deba tomar decisiones importantes a partir de los datos. El producto central de la gama es Visualizer Query, analizado aquí, mientras que el resto añaden o complementan aspectos concretos de la aplicación. Para más información sobre otros productos Visualizer, vea el cuadro adjunto.

Cuando el tamaño y, sobre todo, la complejidad de la estructura de los datos aumenta, cada vez se hace más difícil navegar a través de ellos en busca de información útil. Con frecuencia tendrá conciencia de que los datos que necesita están registrados, pero es posible que no sepa cómo invocarlos. Enmarañadas estructuras relacionales, datos en diferentes formatos y distribuidos en diferentes localizaciones de una red, no hacen sino añadir problemas técnicos, que se traducen en dilatar el tiempo necesario para realizar las búsquedas, cuestionando la finalidad misma de la base: su utilidad. Por otro lado, los usuarios finales de la información, habitualmente no son expertos programadores en lenguaje SQL, requiriendo la asistencia de técnicos para realizar las explotaciones estándar de los datos. Esto, a veces, coarta la iniciativa de explorar nuevas preguntas y usos más creativos de la información registrada.

Visualizer es la respuesta de IBM a estos problemas, y una potente herramienta de gestión. Pone en manos de aquel que toma las decisiones críticas, la posibilidad de obtener respuesta inmediata a cualquier pregunta que se plantee sobre los datos de su empresa. Por un lado, aísla al usuario de todos los detalles técnicos de formato, localización de los datos y relaciones entre tablas de una misma base de datos. A Visualizer no le importa que una parte de los datos resida localmente, otras tablas en un servidor de la red y el archivo histórico en un mainframe en la sede central de la compañía. Por otro lado, abstrae gráficamente todos los elementos de la información, mostrando a través de una interfaz visual la clásica estructura en tablas de una base relacional. Todos los ámbitos y condiciones de las búsquedas se construyen visualmente, sin merma de potencia y posibilidades con respecto al proceso equivalente expresado en órdenes SQL, por ejemplo. También automatiza la rutina de generar informes con absoluto control sobre el formato.

Instalación y Requisitos

Visualizer Query puede funcionar independientemente, pero para alcanzar toda su potencia necesita de un gestor de bases de datos como DB2/2, analizado en PC World Enero 1995. A través de él, Visualizer adquiere todas las excepcionales capacidades de manejo de bases de datos relacionales, conectividad y gestión de seguridad en los accesos. Dependiendo de la configuración elegida para DB2, Visualizer actualiza y recaba información de bases de datos locales, de servidores en red, o incluso de cualquiera de los mainframes a los que se conecta, de forma totalmente trasparente.

Visualizer Query funciona en cualquier ordenador bajo OS/2, con una configuración recomendada de 16 MB de RAM. La instalación sólo ocupa 15 MB de espacio en disco duro, pero a estos hay que añadir el espacio necesario para la instalación de DB2/2. En nuestras pruebas se utilizó un 486 DX2 a 66 MHz con la versión 2.1 del sistema y 16 MB de RAM, con unos resultados de rendimiento bastante notables.

El instalador ofrece dos modalidades básicas, la instalación para estación de trabajo autónoma y la instalación para entornos cliente-servidor. En este último caso tenemos la posibilidad de dirigir la instalación de la mayor parte de la herramienta hacia un servidor, para ejecutarlo desde los clientes en red. El precio a pagar si se elige esta modalidad es la de una menor velocidad del entorno.

Visualizer puede utilizar varios formatos populares de datos. En primer lugar trabaja sin problemas con ficheros en cualquiera de los formatos de la familia de productos DB2. Esto incluye DB2/2, DB2/6000, DB2/VM y VSE (SQL/DS) y AS/400. También utiliza un formato propio local, no relacional, desde donde puede importar y exportar datos con ficheros DBF, DIF, FLT, IXF, PCIXF, WSF y ASCII delimitado. Otros formatos como VSAM, ISPF y APL son accesibles a través de la conexión con un AS (Application System) remoto.

Potentes visualizadores de datos

Todas las fuentes de datos y acciones que puede manejar Visualizer están representados por objetos sobre el escritorio. Existen iconos para representar bases de datos, tablas, vistas, consultas e informes, que interactúan mediante el simple proceso de arrastrarlos y soltarlos unos sobre otros. Por ejemplo, si creamos una carpeta de base de datos SQL en el escritorio, y la vinculamos con una base de datos local o remota, automáticamente creará en su interior los iconos correspondientes a las tablas que la forman. Si ahora abrimos con un doble clic cualquiera de las tablas, se nos presentará un visualizador de datos que nos muestra la estructura y contenido de la tabla. Se pueden tener varias carpetas vinculadas a una misma base de datos, para representar o distinguir aspectos diferentes de la información que contiene.

Los visualizadores de tablas nos muestran la información tabulada o en fichas individuales, así como cualquier posible subconjunto de los datos. Desde el mismo visualizador se pueden añadir campos a la tabla o editar registros. Toda la información flota ante nuestros ojos, moviéndose sobre la tabla en tiempo real mientras accionamos las barras de desplazamiento proporcionales. Es difícil pensar en una forma más adecuada de navegar a través de los datos. Las expresiones de filtro, para seleccionar la visualización de un subconjunto de registros, se generan mediante un menú que incluye expresiones lógicas complejas, operadores aritméticos y multitud de funciones.

A partir de las tablas de la base de datos, el usuario puede procesar la información de muchas maneras. Una forma es crear un nuevo objeto denominado Vista SQL. Una vista es un subconjunto de información tomado de una o varias tablas existentes. Una vez creadas, las vistas funcionan como si se trataran de una tabla real, pudiendo usar todas las opciones de visualización mencionadas, utilizarlas como fuente de datos para búsquedas o informes, o servir como origen de nuevas Vistas. Desde ellas también es posible añadir o editar registros, que serán automáticamente actualizados en las tablas reales de la base de datos.

Otra forma de trabajar con los datos es en forma de Tablas Visualizer. Este objeto representa el formato propio del programa, para datos no relacionales. Podemos crear Tablas Visualizer importando datos desde un fichero en cualquiera de los formatos soportados, o extrayendo una selección de información de varias tablas, para ser almacenada localmente. De esta forma podemos trabajar con los datos que necesitamos, sin necesidad de conectarnos físicamente con la base. Este aspecto es especialmente útil para bases de datos remotas o, por ejemplo, para llevarnos el subconjunto de información que nos interesa en un portátil. Las opciones de visualización y edición de este tipo de tablas son equivalentes a las de las Tablas SQL.

Consultas e Informes

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