| Artículos | 01 OCT 1995

Visual dBASE 5.5: lenguaje con orientación a objetos

Tags: Histórico
Nueva versión de dBASE para Windows
Rais Busom.

El lenguaje dBASE, el clásico de las bases de datos, llega a su versión visual de Windows. Aunque tarde, esta versión es una herramienta que mejorará muchas aplicaciones que están funcionando en la actualidad.

La nueva versión de Borland dBASE para Windows, numerada como 5.5, se comercializará bajo el nombre de Visual dBASE, por lo que no se trata de un nuevo producto como en primera instancia pudiera parecer. Sus semejanzas con el entorno de desarrollo Delphi lo caracterizan como una herramienta visual más. Las diferencias respecto a la versión de dBASE anterior no son demasiadas ni espectaculares. Pero las apariencias engañan. Se han introducido innumerables novedades de detalle y se han realizado muchas pequeñas mejoras y correcciones. Creemos que estas mejoras pequeñas son las que dan auténtica vida a un producto. Esto significa que el producto evoluciona correctamente y que Borland escucha a sus usuarios e introduce las mejoras que se han solicitado durante el año anterior. Visual dBASE es compatible con las anteriores revisiones y es posible portar de manera eficaz cualquier programa que corra bajo la versión de DOS. Además está dotado de una arquitectura abierta que soporta completamente OLE, DDE y VBX, con lo que se trata de un producto compatible con los estándares del mundo Windows. Además, por si fuera poco, está preparado para conseguir una perfecta migración a Windows 95. Visual dBASE es, en cualquier caso, un producto muy mejorado y más estable que la última versión. Por la importancia y la implantación que este producto tiene en nuestro país, vamos a dedicar este artículo enteramente a la revisión del producto (en una de sus versiones beta finales).

Herramientas visuales

Las mejoras más evidentes son las que afectan a las herramientas visuales. En primer lugar, cabe destacar la presencia de buenos expertos para tablas, informes y etiquetas, completamente configurables y dotados de múltiples y potentes plantillas que prevén la mayoría de los casos de diseño de aplicaciones de gestión o particulares. Es posible crear tablas en los formatos nativos DB y DBF, así como en ODBC o a través de controladores Link-SQL. El experto más destacado es el de formularios, que permite crear hasta ocho diseños diferentes. Ahora es posible crear eficientes y complejos esquemas de colores y fuentes de texto. Si se dispone de más campos de los que se pueden visualizar en una pantalla puede recurrirse además de la tradicional barra de desplazamiento, a formularios multipágina identificados por pestañas inferiores.

Otro de los aspectos novedosos es el soporte de herencia visual de clases. Esto permite a los desarrolladores la creación de clases a medida sin codificación alguna mediante el Custom Form Class Designer. Esta herramienta viene a ser una profundización de la filosofía "two-way", que significa que todo lo que se diseñe visualmente se reflejará en el código del programa y viceversa. De esta manera es posible crear formularios a partir de clases base (ficheros con extensión CFM) que tienen predefinidas complejas características de uso habitual así como detallados esquemas de interfaz. El diseñador visual ha sido provisto de una nueva paleta llamada inspector de campos que permite definir todas las propiedades del campo de la base de datos, dependiendo del controlador o formato de tabla utilizado. También es posible crear controles visuales y grabarlos en ficheros con extensión CC. Pra evitar el trabajo de realizar conversiones se ha añadido soporte de nuevos tipos de formatos gráficos como ICO, EPS, TIF y WMF.

Las paletas de controles han sido mejoradas pudiendo arrastrar cualquier objeto hacia el formulario. El fichero por defecto de los recursos de dBASE es ahora RESOURCE.DLL en vez de DBAS0009.DLL, sin embargo se respetan la mayoría de los números de identificación de recursos, por lo cual es compatible con la versión 5.0.

Lenguaje y compilador

Muchas novedades se incluyen en el apartado del lenguaje de programación. Se han introducido nuevos y útiles objetos: MenuBar es un árbol de menús conforme al modelo MDI, PopUp son los menús contextuales que se solicitan con la tecla derecha del ratón, Shape son los objetos gráficos estándar de la librería GDI de Windows, PaintBox es un control avanzado que ofrece un contexto de dispositivo para manejar la API de Windows, OLEAutoClient complementa el campo OLE y el control OLE permitiendo crear aplicaciones OLE 2 con automatización de servidor, AssocArray permite utilizar cadenas de caracteres como índices de arrays.

Visual dBASE 5.5 además refuerza la encapsulación de objetos al permitir ocultar o proteger cualquier miembro de un clase. Se han introducido nuevas funciones como las que realizan una conversión automática de caracteres entre los códigos ASCII-OEM y ASCII-ANSI.

Una de las características que más serán apreciadas por los programadores es que Visual dBASE está dotado de una API propia que ahora permite atacar desde C o C++ cualquiera de los objetos, clases o métodos de este entorno. Esto es mucho más de una simple interfaz con C que permite únicamente evacuar código complejo en DLL's. Esta API supone la voluntad de convertir dBASE en un producto abierto, mucho del éxito dependerá de la documentación que no hemos podido evaluar al tratarse de una versión beta.

Toda una serie de mejoras rodean al compilador de dBASE. Después de compilar una aplicación es posible construir un ejecutable único e independiente sumando todos los ficheros relacionados. Además permite la interesante función de asociar un icono y un imagen splash. Es posible configurar los ejecutables dinámicamente desde un fichero INI como en la mayoría de aplicaciones Windows.

Ahora las aplicaciones dBASE permitirán la utilización de ayuda sensible al contexto en hipertexto, como ya estamos acostumbrados a ver en cualquier aplicación Windows estándar. Mediante la propiedad HelpID es posible enlazar partes del programa a páginas de ayuda. Se incluye en compilador de ayudas para ficheros RTF aunque se recomienda el producto de Borland ForeHelp para la creación visual de ayudas.

Por otra parte, Visual dBASE está provisto de un instalador que crea los disquetes de instalación con todos los ficheros propios de la aplicación que se desee distribuir, automatizando así una de las tareas más tediosas de la programación.

Soporte de bases de datos

Otro aspecto muy mejorado es el soporte de base de datos. En primer lugar se soporta el estándar ANSI SQL 92 como sucede en la mayoría de los productos del mercado. Una importante novedad es que el SQL no necesita el comando SET SQL ON o la creación de ficheros PRS separados. De esta manera, ahora en el lenguaje dBASE es posible utilizar tanto el DML (Data Management Language) de Xbase o el de SQL. A diferencia de otros productos que al realizar una búsqueda SQL (cláusula SELECT) crean tablas temporales, Visual dBASE crea un cursor de lectura/escritura en las tablas fuente.

Esta versión incluye la capacidad de utilizar procedimientos almacenados en servidores SQL mediante el comando AUTOEXTERN. Mientras el comando EXTERN sirve para declarar tanto procedimientos almacenados como DLL externas, AUTOEXTERN permite acceder a procedimientos almacenados de servidores como Oracle 7 o InterBase 4.0, capaces de indicar toda la información necesaria.

Otras importantes mejoras se han realizado en el aspecto de la integridad referencial mediante una herramienta de control visual, o en la seguridad de tablas mediante sistemas de encriptación y contraseña. Se ha mejorado mucho la conectividad ODBC desde el Borland Database Engine (BDE).

Una herramienta especialmente útil es el Upsizing Expert que ayuda a los programadores a migrar las tablas y las reglas de integridad entre ficheros locales y servidores de bases de datos.

Prepar

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