| Artículos | 01 OCT 1996

Unidades removibles PD

Tags: Histórico
Panasonic PD System, Smart and Friendly PD QUAD y Toray FastWriter Dual
Eugenio Barahona.

Analizamos tres modelos de unidades PD que pueden funcionar como unidad CD-ROM convencional o bien con cartuchos PD regrabables capaces de almacenar un máximo de 650 MB.

Los sistemas operativos actuales y las aplicaciones que sobre ellos se ejecutan, están haciendo que el usuario necesite soportes de almacenamiento masivo cada vez de mayor tamaño. Si hace un par de años era un lujo disponer de un disco de 540 MB, hoy en día es normal que cualquier PC disponga de una unidad con 1 GB de capacidad (puede consultar el dossier publicado en PC World Abril 96 con las principales características de casi 100 discos duros).

Además, algunas aplicaciones, como por ejemplo la captura y edición de vídeo digital, necesitan soportes con una capacidad extraordinaria. Para resolver estos problemas de almacenamiento sin necesidad de cambiar constantemente el disco duro, con los problemas que esto conlleva, se crearon ya hace algún tiempo las unidades removibles.

Hace pocos meses, de la mano de Panasonic, hicieron su aparición en el mercado un nuevo tipo de unidades removibles: las PD. Estos sistemas tienen la ventaja, frente a otras ofertas, de que pueden funcionar como una unidad CD-ROM convencional o en modo PD utilizando los cartuchos compatibles con este formato. Estos nuevos dispositivos se conectan, de momento de forma exclusiva, a un bus SCSI, gracias a lo cual se encuentran disponibles modelos externos e internos. Actualmente, también existen unidades PD de las compañías Smart and Friendly y Toray. Los tres modelos cuando trabajan como unidades CD-ROM poseen una velocidad cuádruple (4X), es decir, 600 KB/segundo.

La unidad PD de Smart and Friendly ha sido la única interna que hemos tenido ocasión de analizar y, físicamente, es muy parecida a una unidad CD-ROM convencional. El resto de equipos son todos externos, incluyendo en su carcasa la fuente de alimentación que proporciona a la unidad la alimentación eléctrica.

Para probar las tres unidades PD hemos utilizado una máquina 486 DX2 a 66 MHz, con 12 MB de RAM, bus PCI y una controladora SCSI Adaptec 2940 conectada a una de las ranuras PCI de la placa base. El sistema operativo instalado en este ordenador era Windows 95. Por otra parte, para medir la velocidad de las unidades, hemos utilizado la aplicación SCSIBench, la cual se incluye en un CD-ROM con la tarjeta Adaptec utilizada durante los tests (los resultados aparecen en una de las tablas del artículo).

¿Cómo funciona una unidad PD?

Estos dispositivos son totalmente ópticos, a diferencia de lo que ocurre con otros sistemas comercializados, por empresas como Fujitsu, los cuales son magneto-ópticos. Estas unidades, en una vuelta del disco, excitan su superficie mediante un láser para, en la siguiente vuelta, modificar la orientación de las partículas del disco mediante un campo magnético.

El sistema de grabación de los sistemas PD, explicándolo de forma sencilla, se basa en que el disco contenido en un cartucho PD está formado por millones de pequeños cristales. Dichos cristales son calentados por el láser de la cabeza de lectura/escritura de la unidad. Dependiendo de la temperatura a que son calentados los cristales, éstos se convierten en opacos o reflectantes, gracias a lo cual en posteriores operaciones de lectura el dispositivo es capaz de discernir entre un cero o un uno binario. Estos cristales, según Panasonic, se pueden calentar, para modificar datos en el disco, hasta un millón de veces.

Ya sea un modelo interno o externo, al instalar una unidad PD debemos seguir las mismas precauciones que con cualquier otro dispositivo SCSI: asegurarnos de que el id o número de identificación de la unidad no coincide con el de ningún otro dispositivo SCSI, ya sea interno o externo, conectado a la cadena SCSI. También, debemos comprobar que la unidad es el último periférico conectado al bus SCSI y colocar un terminador.

La unidad Smart and Friendly, al ser interna, dispone de una serie de puentes en su panel posterior que seleccionan el id del dispositivo y que activan o desconectan la terminación del bus SCSI. En nuestro caso, al ser el único periférico SCSI interno, mantuvimos activado el terminador. Los otros dos equipos, Panasonic y Toray, al ser externos disponen de dos pequeños pulsadores que permiten modificar con comodidad el id, el cual se muestra en una pequeña ventana situada entre ambos pulsadores.

Una vez realizada la instalación del hardware tan sólo tenemos que arrancar Windows 95 y las unidades serán detectadas automáticamente por el sistema operativo, no siendo necesario ningún tipo de configuración de software.

Ids y LUNs

Como ya se ha dicho, las unidades PD pueden trabajar como una unidad CD-ROM convencional o como una unidad removible al insertar un cartucho PD. Esta dualidad provoca la aparición de dos dispositivos en el sistema operativo, una unidad CD-ROM y un disco removible, a pesar de que físicamente se trata del mismo periférico.

Esto es así gracias a los LUN (Logical Unit Number, Número Lógico de Unidad) soportados por el bus SCSI. Debido a esta característica, y si nuestra controladora SCSI lo soporta, es posible que cada id de la cadena SCSI contenga a su vez hasta ocho dispositivos distintos, si bien desde el punto de vista físico se trata del mismo. Esto es muy interesante si vamos a trabajar, por ejemplo, con unidades CD-ROM multidisco, de forma que se asigna un LUN a cada uno de los discos y al pulsar sobre el icono de uno de ellos se produce su carga automática en el lector.

El lector de Panasonic es similar al equipo de Toray, disponiendo de dos botones para la selección del id del equipo. La unidad Smart and Friendly posee un puente que permite la aparición de dos unidades: la función de CD-ROM aparece en LUN1 y la de dispositivo regrabable aparece en LUN0. Por su parte, el Toray FastWriter Dual incorpora, en el panel posterior, un bloque de interruptores que seleccionan el id de la unidad y la activación de dos LUN que hacen posible la aparición de dos unidades, una para trabajar con cartuchos PD y otra para CDs.

Audio y tarjetas SCSI

La unidad interna de la firma Smart and Friendly dispone de una salida de audio, presente en el panel posterior del dispositivo, que permite conectarla a la entrada que prácticamente todas las tarjetas de sonido tienen para aceptar la señal de audio procedente de una unidad CD-ROM.

Los modelos externos, tanto el de Panasonic como el de Toray, tienen en el panel posterior de su carcasa dos salidas de audio, una para cada canal estéreo, que debemos conectar a la entrada de línea de una tarjeta de sonido o a la correspondiente de un amplificador. En este sentido, las unidades PD se comportan de la misma forma que una unidad CD-ROM normal.

Únicamente la unidad de la firma Smart and Friendly incluía una tarjeta SCSI, para bus ISA, de la firma Adaptec. No se trata, sin embargo, de un modelo de gama media/alta de esta compañía, sino más bien todo lo contrario, concretamente el modelo AVA-1502I. Esta tarjeta SCSI no dispone de conector para unidades externas, por lo que sólo podremos utilizarla para dispositivos internos. Mediante un pequeño bloque de puentes podemos modificar la interrupción y puertos de entrada/salida utilizados por la controladora. La velocidad de transferencia en el bus SCSI soportada por esta tarjeta es de 2 MB por segundo en transferencias asíncronas y de 5 MB por segundo en transferencias síncronas.

Las otras dos unidades no incluyen controladora SCSI alguna, por lo que si nuestro PC no dispone de una tarjeta de este tipo deberemos adquirirla por separado.

Controles externos y software

Las tres unidades disponen de los mismos mandos, todos ellos accesibles mediante el panel frontal del equipo: una salida de audio para auriculares junto con un potenciómetro qu

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