| Artículos | 01 OCT 2002

Tarjetas WLAN 802.11b

Tags: Histórico
Comparativa
Daniel Avila y José C. Daganzo.
Parece que la tecnología WLAN no ha terminado de despegar en el mundo empresarial. Principalmente se debe a la desconfianza y a la falta de información que predomina en este mercado. Pero, a pesar de esto, existen centenares de fabricantes que han lanzado algún producto relacionado con WLAN, como podrá comprobar en esta comparativa de tarjetas WLAN.

Sorprende la cantidad de tarjetas WLAN que hemos recibido en nuestro laboratorio, pero más sorprende aún la cantidad que pedimos y, por un motivo u otro, no llegamos a recibir. Y es que, como hemos comentado, en pocos lugares podemos observar redes WLAN ya implantadas, pero las tendencias actuales
-y los analistas- dicen que en un futuro no muy lejano la conectividad con cables será cosa del pasado.
En los hogares es donde quizás se vayan a imponer más rápidamente estas redes. Aunque en un principio estaban destinadas a un público enteramente profesional, la bajada de precios debida a una demanda también mayor, hará que estos productos se masifiquen. También influye la poca confianza de las empresas, que son reacias a que sus datos privados se envíen a través del aire y, por lo tanto, sean susceptibles de ser interceptados.
Hay que destacar que la mayoría de las tarjetas tienen muy pocas diferencias entre sí, mientras que donde sí difieren es en el software incluido y en el tipo de antena incorporada. El software adicional que incorporan algunos modelos será un punto clave para algunas empresas con mayores exigencias, y la disposición de la antena, así como la posibilidad de usar una antena externa, marcará el alcance máximo entre dos dispositivos WLAN del mismo tipo. En el alcance máximo también influye la potencia de emisión: a mayor potencia (medida en mW), mayor alcance y/o cobertura.
Uno de los primeros fabricantes de tarjetas WLAN fue la compañía Lucent (www.lucent.com) con su modelo Wavelan (www.wavelan.com), basado en una arquitectura propietaria. Lucent vendió su tecnología Wavelan/IEEE (el nombre ya indica la complicidad con el estándar 802.11b) en 1999. El producto fue renombrado como Orinoco, y actualmente lo comercializa la empresa Agere Systems (www.agere.com), que vende chips de la serie Orinoco a distintos fabricantes OEM, como D-Link, Dell, Compaq, etc.
Otro chip popular en el mundo de las tarjetas WLAN es PRISM II. Se trata de un chip de bajo consumo patentado por la compañía Intersil (www. inter sil.com) que es usado por numerosos fabricantes.
Advertimos que la mayoría de fabricantes, a pesar de acogerse a la especificación Wi-Fi, recomiendan que se usen antenas y puntos de acceso de la misma marca en una infraestructura en particular; para aprovechar las características especiales que ofrecen algunos modelos cuando se combinan con puntos de acceso del mismo fabricante.
Después de esta introducción vamos a realizar un breve análisis de cada una de las tarjetas de tipo PC Card que han llegado a nuestro laboratorio.

3Com WL-305
El modelo WL-305 de 3Com dispone de un curioso sistema para guardar su antena; basta con pulsar la parte exterior de la misma para que, mediante un mecanismo de expulsión, ésta aparezca ante nosotros. El sistema está patentado bajo el nombre XJACK, y permite que la tarjeta PC Card no sobresalga ni un milímetro del borde del portátil.
El controlador que utiliza es propietario y permite una configuración rápida y sin mayores problemas. De hecho, fue uno de los pocos que se instalaron a la primera sin necesidad de recurrir al manual o de descargar drivers actualizados desde la web.

AirWay Wireless PCMCIA Card
El diseño exterior de la tarjeta es prácticamente el mismo que el de la de D-Link; es más, están basadas en el mismo chip, el Prism. Respecto al controlador, es bastante sencillo y apenas nos deja configurar la conexión, lo que no facilita demasiado la optimización de nuestras conexiones a las redes inalámbricas 802.11b.
En las pruebas se mostró muy estable, aunque en algunas ocasiones, cuando nuestro punto de acceso se encontraba algo distante, la conexión sufría constantes fluctuaciones entre los 5 y 11 Mbps. Respecto al apartado de encriptación WEP (Wired Equivalent Privacy), nos ofrece tanto la de 40 bits como la de 128 bits, algo que suele ser habitual en este tipo de tarjetas, aunque algunas sólo nos ofrecen una de estas dos opciones.

Allied Telesyn AT-WR2411
El modelo AT-WR2411 de Allied Telesyn presenta unas características comunes a las tarjetas que usan el chipset de Orinoco para establecer una comunicación 802.11b y encriptación WEP de 64 y 128 bits.
Destaca la garantía que ofrece el fabricante: de por vida; con lo que nos aseguramos que nuestra inversión estará garantizada, sobre todo en entornos empresariales en los que el TCO es algo fundamental. No obstante, este punto a favor se ve contrarrestado con el alto precio de esta tarjeta, uno de los mayores de esta comparativa.

AOpen AOI-701U
La principal virtud de esta tarjeta es su reducido precio (el más bajo de la comparativa), pero no por ello pierde ninguna funcionalidad estándar; de hecho, dispone de encriptación WEP de 64 y 128 bits. Su alcance máximo es el único punto flaco de este modelo. Aunque será más que aceptable para el usuario medio, será necesario realizar algunas pruebas de calidad de señal en su infraestructura en particular. En concreto, el alcance llega a 100 m en entornos abiertos y a 35 en entornos cerrados. Esto se debe a su relativamente baja señal de salida (12,5 dBm).
El driver y la utilidad de configuración están basadas en el estándar de Intersil, y lo único que se echa de menos es una utilidad de diagnóstico adicional.

Asus SpaceLink WL-100
Asus incluye en su modelo SpaceLink WL100 una antena extensible que permite obtener mejor cobertura en entornos difíciles. Sin embargo, en nuestras pruebas no conseguimos una diferencia notable al desplegar la antena, pues tanto la velocidad de la conexión como la relación de la calidad de la señal respecto al ruido fue prácticamente la misma. No obstante, cuando colocamos entre la tarjeta y el punto de acceso varios muros de nuestra oficina sí empezó a notarse que con la antena desplegada se captaba mejor la señal. El fabricante afirma que este modelo es capaz de alcanzar unas distancias de 457 m en entornos abiertos. Destaca su controlador, que se sale de lo común, utilizando una interfaz repleta de iconos, que nos permite configurar las opciones de nuestra conexión de manera sencilla.

Avaya Wireless PC Card Silver
El modelo Silver de Avaya analizado en esta comparativa dispone únicamente de encriptación WEP de 64 bits, aunque si requiere mayor seguridad, Avaya dispone del modelo Gold con encriptación de 128 bits. Eso sí, el precio se verá incrementado.
Por otra parte, Avaya es una de las empresas con mayor experiencia en el mercado 802.11b, y esto se demuestra con el soporte que ofrece en su página web. En la dirección URL de soporte de Avaya (support.avaya.com/japple/css/ japple? PAGE=avaya.css.CSSIndex) encontraremos información técnica de todo tipo, manuales de productos, drivers y un sistema de consultas personalizado, que le dará más valor a nuestra compra.

Compaq WL110
La prestigiosa compañía, ahora parte de HP, sigue apostando por el veterano modelo WL110 para comunicaciones inalámbricas WLAN de tipo PC Card. El WL110 se caracteriza por disponer de un mayor alcance en espacios abiertos: 400 m transmit

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