| Artículos | 01 MAR 1995

Tarjeta de vídeo MPEG en tiempo real y a pantalla completa

Tags: Histórico
RealMagic Lite: Compatible con películas CD-I y Vídeo
Eugenio Barahona.

Ahora ya puede ver en su ordenador películas enteras a pantalla completa y en tiempo real con calidad similar a la de un vídeo doméstico. La tarjeta de vídeo digital RealMagic Lite reproduce ficheros MPEG mediante aceleración hardware y es compatible con películas CD-I y VideoCD.

Uno de los campos más fascinantes de la llamada multimedia es, sin duda alguna, la reproducción en tiempo real de secuencias de vídeo digitalizadas. Esta tecnología abre para la informática, en todos sus niveles, nuevos horizontes que apenas si están explorados en la actualidad y que, en un futuro no muy lejano, serán la clave para nuevas formas de entretenimiento, trabajo y comunicación que hasta ahora parecían sólo posibles en el cine de ciencia ficción.

Mucho se ha hablado ya en PC World sobre los problemas que plantea la reproducción de secuencias de vídeo digital. Dichos inconvenientes se centran, sobre todo, en la considerable potencia de cálculo que es necesaria para descomprimir en tiempo real la cantidad de imágenes necesarias para formar una secuencia de vídeo de calidad.

Si pretendemos reproducir una animación con una velocidad de 25 imágenes por segundo que es la que ofrece el sistema PAL de televisión _lo que se conoce con el nombre de vídeo en tiempo real_, llegamos rápidamente a la conclusión de que los datos de dichas imágenes deben ser comprimidos de alguna forma. Esto se debe a que la gran mayoría de los dispositivos de almacenamiento masivo como, por ejemplo, discos duros o unidades CD-ROM no son capaces de mantener de forma continua una tasa de transferencia lo suficientemente alta como para reproducir una película digital con calidad.

La única forma satisfactoria para abordar esta problemática es la utilización de aceleradores hardware que descarguen a la CPU del ordenador de las funciones de descompresión del vídeo digital y permitan el uso de soportes de datos con una velocidad de transferencia relativamente baja como, por ejemplo, las unidades CD-ROM.

Uno de los estándares para compresión de vídeo en movimiento es el MPEG. Este sistema, adoptado por numerosos fabricantes de productos multimedia, está comenzando a hacer su aparición en el mundo del PC de la mano de productos como la tarjeta RealMagic Lite que analizamos en el presente artículo.

La función del producto de Sigma Designs es descomprimir, en tiempo real, los ficheros MPEG leídos desde un CD-ROM, o desde un disco duro convencional, y presentar en el monitor la secuencia de vídeo, incluso a pantalla completa, junto con su banda sonora en estéreo con calidad de CD. Además de realizar la descompresión de ficheros MPEG, la tarjeta es capaz de reproducir discos compactos con películas almacenadas en formato CD-I y en el recientemente aparecido formato VideoCD. El único requisito que se plantea es la necesidad de disponer de un lector CD-ROM que sea compatible con la arquitectura extendida XA, y en concreto con los formatos de Philips denominados Libro Blanco y Libro Verde. En la actualidad prácticamente todas las unidades CD-ROM de doble velocidad que se encuentran en el mercado son compatibles con las normas anteriormente comentadas por lo que, en principio, el usuario de la RealMagic Lite no debe tener problema alguno para utilizar en su unidad CD-ROM discos con películas CD-I y VideoCD.

La integración en la tarjeta RealMagic Lite de un procesador digital de señal, encargado de gestionar la descompresión MPEG, hace posible que se puedan reproducir secuencias de vídeo digital a pantalla completa en una simple máquina 386SX a 25 MHz con una unidad CD-ROM de 150 KB por segundo de velocidad de transferencia.

Instalar la RealMagic Lite

La tarjeta RealMagic Lite debe ser instalada en una ranura de expansión de 16 bits. Mediante un cable, que se incluye con el producto, debemos conectar la VGA del ordenador a la RealMagic Lite. Esta unión se realiza usando el llamado feature connector de la tarjeta gráfica y, por lo tanto, el producto de Sigma Designs no es compatible con aquellas VGA que no dispongan de feature connector, lo cual es bastante raro actualmente.

Los únicos conectores que la tarjeta presenta desde el exterior del ordenador son dos: uno de ellos es una salida de audio estéreo y, el otro, es la salida de vídeo y que, por lo tanto, debe ser enchufado al monitor del ordenador.

Una vez conectada la tarjeta a nuestra máquina debemos ejecutar el software de configuración e instalación, que se encarga de seleccionar los puertos, IRQ y DMA adecuados y modificar los ficheros necesarios. El controlador de la tarjeta comprueba si la RealMagic Lite se encuentra instalada en el sistema y que no existe ningún conflicto entre la tarjeta reproductora de vídeo, la VGA y el resto de componentes del sistema.

Una vez realizada la instalación se debe conectar a la RealMagic Lite el cable que va de la VGA al monitor y, en la salida de vídeo de la VGA, debe ser insertado un terminador incluido con el producto de Sigma Designs. Precisamente el uso del feature connector de la VGA es, prácticamente, el único inconveniente de la RealMagic Lite. Esto es así ya que existen en el mercado algunas tarjetas gráficas que no disponen de dicho conector. Además, el producto de Sigma Designs no es compatible con todos los modos extendidos presentes en las VGA más modernas y potentes. Esto es lógico ya que el feature connector es un bus de 8 bits que transfiere el contenido de la memoria de vídeo según se va generando la imagen. Los modos extendidos, que usan 15, 16 ó 24 bits por pixel, no pueden ser identificados de forma fácil por la RealMagic Lite mediante este bus de 8 bits.

También se plantean problemas de compatibilidad con tarjetas gráficas funcionando en modos con una alta frecuencia de barrido vertical, es decir, superiores a 60 Hz o con resoluciones muy elevadas como, por ejemplo, 1.280 X 1.024 puntos.

Como comentario final acerca de la instalación baste decir que el programa encargado de dicha función está muy bien diseñado, aunque no está en español. La instalación completa del producto no se hace nada tediosa siendo posible que un usuario medio de compatibles PC tenga funcionando el equipo en menos de diez minutos.

¿Cómo funciona?

El sistema empleado para mostrar las secuencias de vídeo digital sobre los gráficos de la VGA es el llamado color key. Este método, también usado por tarjetas digitalizadoras de vídeo, consiste en la sustitución de un determinado color de la VGA por la imagen procedente de la digitalizadora de vídeo o, en este caso concreto, de la RealMagic Lite. Los gráficos que no sean del color especificado como color key aparecerán, por lo tanto, superpuestos sobre la secuencia de vídeo digital generada por el producto de Sigma Designs. Esta característica hace posible la integración de secuencias de vídeo digital con gráficos generados por ordenador, lo cual es muy interesante para la producción de aplicaciones multimedia y productos de entretenimiento interactivo.

Como se ha dicho anteriormente, las CPU actuales no tienen la potencia suficiente para descomprimir un fichero MPEG en tiempo real. Para realizar dicha tarea la RealMagic Lite incluye un procesador de señal digital (DSP: Digital Signal Processor), concretamente un ADSP 2105 de la firma Analog Devices, encargado de realizar las tareas de descompresión de audio y vídeo en tiempo real.

La presencia de un chip DSP hace posible la actualización del software de descompresión de vídeo digital, por lo que, al menos en teoría, sería posible desarrollar un software que permita a la RealMagic Lite reproducir, mediante su hardware, ficheros AVI comprimidos con el sistema Indeo de Intel o con el Cinepak de SuperMac Technologies _sistemas incluidos tanto en Microsoft Video for Windows como en Apple QuickTime_.

La tarjeta RealMagic Lite presenta la imagen con una calidad

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