| Artículos | 01 SEP 2002

Sound Blaster Extigy

Tags: Histórico
La primera tarjeta de sonido externa con Dolby Digital
Martín Moncalvillo.
Las consolas de última generación, los dispositivos MP3, la explosión del DVD o incluso la sencillez de uso, son las razones de Creative para creer en su último invento: la Sound Blaster Extigy, una tarjeta de sonido externa que ofrece por fuera lo que la Audigy hace dentro del PC.

Creative pretende constituir con la Extigy un sistema de sonido multiplataforma. Se trata de una tarjeta de sonido que sorprende por múltiples razones, siendo la primera que se puede utilizar con la más variada gama de dispositivos de sonido del mercado.

Sound Blaster Extigy y el PC
En unión con el PC, sorprende de la Extigy el uso del puerto USB 1.1. El reducido ancho de banda de este puerto, 1,5 MB/s teóricos, podría no mantener la tasa de transferencia necesaria para la reproducción del sonido Dolby Digital, por ejemplo. Hemos recogido la solución a esto en el cuadro final. El único inconveniente es la obligación de reservar para la Extigy casi todo el ancho de banda del controlador utilizado. En un PC estándar existen 4 puertos USB y dos controladores. Cada controlador gestiona dos puertos que comparten el ancho de banda. Pues bien, no va a ser posible utilizar dos puertos del mismo controlador con la Extigy y otro dispositivo que utilice un gran ancho de banda, por ejemplo, una webcam. Sí será posible con dispositivos que utilicen un bajo ancho de banda, como un ratón. Si saturamos el ancho de banda podemos percibir siseos en el sonido o recibirlo entrecortado. Nada cambia usando la interfaz USB 2.0, ya que la Extigy se comporta como en la versión anterior.
Mención aparte merece el sistema CMSS (Creative MultiSpeaker Surround). Se trata de un sistema propietario de Creative que consigue recrear, a partir de una simple señal estéreo, sonido envolvente. Esto es útil para el caso de utilizar reproductores MP3, tarjetas de sonido antiguas o la mayoría de las integradas en la placa base. ¿Qué hace este sistema? Mediante software crea sonido multicanal a partir de un solo canal estéreo. En nuestras pruebas, este sistema siempre dejó un satélite sin audio, con lo que sólo llegaba a cumplir la especificación 4.1. No ofrece localización del sonido, sino que su labor se reduce a duplicar el número de satélites que pueden reproducir el audio de dos a cuatro.
Respecto al uso de efectos, el DSP (Digital Sound Processor) de la Extigy se sitúa a un nivel algo inferior que el de la Audigy (su referencia dentro del PC), no pudiendo recrear, pese a publicitarlo, los efectos EAX Advanced HD ni en juegos ni en la recreación de múltiples ambientes simultáneos. Dispone de las funciones de reducción de ruido (idóneo para grabar discos de vinilo) y aumento o reducción de velocidad de reproducción en tiempo real. Además, para juegos sí soporta EAX 1.0 y 2.0. En cuanto a labores musicales, no soporta SoundFonts (estándar de muestras de sonido de calidad), y la latencia mínima es algo elevada (40 ms bajo las mejores expectativas, siendo 3 ms un buen valor para un usuario semiprofesional), con lo que el retardo entre el sonido grabado y el tiempo de reproducción puede resultar bastante acusado. Además, respecto de los modelos comparables de la Audigy, no incluye los puertos para josytick, FireWire, salida digital coaxial, entrada estéreo auxiliar ni segundo micrófono con conexión RCA. Debido a esto, los aficionados a entornos musicales no encontrarán en esta tarjeta su mejor opción. De todos modos, podemos descargar algunos controladores realizados por aficionados. En www.usb-audio.com están disponibles controladores ASIO compatibles con la Audigy. Podremos descargar una demo, pero el controlador completo cuesta 60 dólares, y todavía tiene numerosas limitaciones. Por otra parte, podremos soportar SoundFont en Cakewalk Sonar, Music Creator 2002 y Home Studio 2002 gracias a un módulo diseñado por LiveSynth (www.livesynth.com) y en Cubase gracias al módulo VST de BS-1 (http:// homepage.mac.com/bismark). El primero cuesta 64,95 dólares y el segundo es gratuito.
Pese a que parece anunciar conversiones de 24 bits, lo cierto es que sólo graba muestras a 16 bits y 48 kHz (96 kHz de forma interpolada cuando utilizamos la entrada SPDIF). Podremos incluso comprimir al vuelo en formato MP3 o WMA. Respecto a esta característica, sólo se refiere a que puede procesar archivos con esta resolución.
Puede decodificar Dolby Digital, pero no el formato DTS, de mayor calidad, que necesitará decodificación por software.
Respecto a su uso con DirectSound y DirectSound3D, y debido al uso del puerto USB, hemos recogido una utilización del procesador del doble respecto a la generalidad de tarjetas de sonido que se instalan dentro del PC, lo que reduce en buena medida en rendimiento del equipo en actividades multimedia que exijan mucho trabajo: juegos o decodificación de vídeo. Por ello, el equipo en el que se instale no debería montar un procesador inferior a los 350 MHz.
Paradójicamente, no podremos de leer un CD-Audio de un PC si éste no tiene opción de salida digital (a través del bus de datos), ya que no hay forma de conectar su la salida analógica a la Audigy. De todos modos, un lector de estas características debería ser muy antiguo.
Por último, el software nos ofrece como extras la posibilidad de grabar un CD-A (PlayCenter3), realizar mezclas de sonido (MixMeister 3), y editar pistas de audio (WaveStudio).

Las videoconsolas y el DVD
Las últimas consolas son capaces de gestionar las señales de Dolby Digital, por lo que para su descompresión deberíamos utilizar unos altavoces digitales. Gracias a la Extigy podríamos utilizar con estas consolas unos altavoces 5.1 analógicos que ya utilizábamos, por ejemplo, con nuestro PC.
Las consolas PlayStation 2 y Xbox disponen de salidas analógicas y digitales. La mejor opción si se dispone de unos altavoces 5.1 analógicos, consistiría en recibir la señal Dolby Digital a través de un cable óptico y decodificarla, convirtiéndola en 3 analógicas para el altavoz central- subwoofer, para los satélites posteriores y para los anteriores.
También podemos optar por conectar una simple salida estéreo, y dar salida envolvente utilizando el sistema CMSS por interpolación, con peores resultados. Éste es el único modo posible en la Game Cube.
El mismo caso es el que nos encontramos con los DVD de sobremesa. Si ya disponemos de un sistema 5.1 analógico podríamos utilizar la salida digital del DVD o estéreo en último caso para poder aprovecharlos.
Sound Blaster Extigy sugiere un sistema de sonido multiplataforma que ofrece sonido envolvente a casi cualquier dispositivo capaz de generar una simple salida estéreo. Por supuesto, también ofrece soporte Dolby Digital y nos permite aprovechar altavoces analógicos con todo tipo de reproductores que ofrezcan este formato de audio. La calidad ofrecida en este último caso sería aproximada a la que darían altavoces digitales con decodificador Dolby Digital integrado.
En conclusión, estamos ante una tarjeta que, si bien dispone de puertos suficientes para utilizar variados dispositivos musicales (teclados MIDI, amplificadores, dispositivos DAT), parece más bien destinada al usuario que lo que más necesite sea portabilidad, comodidad o versatilidad en su uso. También podrían serlo los usuarios que no dispongan de más bahías PCI o ISA para instalar una tarjeta de sonido 5.

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