| Artículos | 01 FEB 1999

Silicon Graphics Visual Workstation

Tags: Histórico
La primera generación de estaciones Silicon Graphics basadas en Intel
Jorge Pascual.

Hasta hace muy poco tiempo únicamente existían dos compañías que apostasen exclusivamente por Unix: Silicon Graphics y Sun . El resto de compañías, como IBM, HP, Digital, etc . proporcionaban equipos con el sistema operativo que el usuario desease, pudiendo elegir entre el Unix de cada compañía o Windows NT . Sin embargo, hace unos meses Silicon Graphics anunciaba la renovación de la gama baja de sus estaciones para convertirlas en compatibles Wintel . De este modo, en la actualidad sólo Sun apuesta únicamente por Unix dotando a sus estaciones con el sabor de Unix desarrollado por ellos mismos: Solaris .

Lo que hace unos meses era un anuncio, en enero se ha convertido en realidad . Silicon Graphics ha presentado dos estaciones gráficas correspondientes a la gama baja basadas en chip Intel . En concreto, basadas en Pentium II . De este modo, aunque se siguen conservando los chips MIPS para estaciones superiores, parte de la gama baja se une al tren de Windows y por fin los usuarios no tendrán que temer a la dependencia con el fabricante, pues las estaciones, aunque rediseñadas para obtener el máximo rendimiento, son totalmente compatibles ( tanto en hardware como en software ) con el mercado actual del PC .

Sin embargo, estas estaciones están muy lejos del rendimiento que se puede obtener con un PC de gama alta . La clave se encuentra en un rediseño de la arquitectura de la máquina para poder acceder a toda la potencia del procesador y obtener el máximo rendimiento en presentación y manipulación de gráficos, tanto bidimensionales como tridimensionales . Para comenzar, estas estaciones no utilizan los chipsets típicos de Intel, como pudieran ser los 440LX, 440BX, etc . En su lugar utilizan la arquitectura de memoria unificada ( UMA ) utilizando como eje central el chipset gráfico Cobalt . Recordemos que la memoria unificada consiste en que todos los periféricos comparten la misma memoria . Esto ahorra múltiples flujos de datos de un lugar a otro consiguiendo así rendimientos espectaculares . Por ejemplo, el procesador puede estar trabajando sobre un área de memoria que se corresponde con un gráfico . Una vez que haya finalizado, en lugar de trasladar todo ese gráfico a la memoria de la tarjeta de vídeo, en realidad lo que hace es pasarla un puntero de tan sólo 32 bits que apunta al área de memoria donde está ubicado . El sistema de vídeo toma ese puntero y comienza a mostrar lo que allí se encontraba . Así se ha ahorrado todo el proceso de transferencia de información, haciendo únicamente necesario pasar un valor de 32 bits ( 4 bytes ) frente a los cerca de 4 millones de bytes que hubieran sido necesarios para trasladar una imagen de 1280x1024x24 .

Puesto que esta tecnología únicamente la incorporan por el momento estas estaciones, el resto de estaciones basadas en Intel tienen un rendimiento muy inferior, aunque sean de gama alta . De hecho, hemos podido ver cómo Windows NT corriendo sobre estas estaciones de Silicon Graphics era capaz de aplicar efectos tridimensionales en tiempo real a imágenes que ocupaban todo el escritorio, con unas dimensiones de 1 . 280x1 . 024 en millones de colores .

En total se han presentado dos modelos, el 320 y el 540 . Básicamente la diferencia se encuentra en que el 320 únicamente puede llegar hasta dos procesadores Pentium II de 350, 400 y 450 MHz, mientras que el 540 puede integrar cuatro Pentium II Xeon de hasta 450 MHz . Pese a que el tipo de memoria que utilizan ambos es idéntico al de cualquier otro PC ( SDRAM de 100 MHz y con ECC ) , dada la nueva arquitectura se consigue un ancho de banda de 3 . 2 GB/seg . lo que supone un ratio de transferencia seis veces superior al que se puede conseguir con la tecnología AGP 2X .

Como ya hemos comentado, las prestaciones gráficas del equipo están basadas en el chipset Cobalt que es capaz de proporcionar una resolución de hasta 1 . 920x1 . 200 a 66 MHz, pasando por las tradicionales 1280x1024 a 85 Hz y 1 . 600x1 . 200 a 75 Hz, todo ello a millones de colores ( 24 bits ) con doble buffer . Proporciona rasterización de puntos, líneas, triángulos y rectángulos, y permite configurar el tipo de rasterización, la interpolación y el antidentado que se aplica a las primitivas . Posee cálculo de luz por cada vértice pudiendo llegar hasta cuatro luces, así como soporta el recortado de ventanas mediante máscaras . Por supuesto, se aplica por hardware el mapeo de texturas utilizando filtros bilineales y trilineales entre otros . Además de otras muchas características soporta los formatos de colores en 8, 16 y 32 bits con formatos de doble buffer basados en 16/16 y 32/32 . Puede llegar a utilizar hasta el 80% de la memoria convencional para texturas con texturas de 4 . 000x4 . 000 pixeles . Finalmente llega hasta doble buffers de 16 ó 32 bits, así como puede utilizar Z-Buffers de 16 o 24 bits .

Incluye un subsistema de vídeo que permite dos flujos de vídeo sin comprimir teniendo disponibles en la parte posterior de la estación un conector RCA para entrada/salida de vídeo compuesto, además de una entrada mini-DIN para entrada/salida de S-video y dos conectores IEEE-1394 .

Fuera ya de las características gráficas, la estación puede ir equipada con discos duros que van desde los 6 . 1 GB/5 . 400 rpm hasta 14 . 4 GB/7 . 200 rpm Ultra ATA para la estación 340, siendo el Ultra2 SCSI opcional, y desde los 9 . 1 GB/7 . 200 rpm hasta los 18 GB/10 . 000 rpm para la estación 540 .

Dentro del apartado de sonido se incorpora un conector RCA para entrada/salida de sonido con calidad CD ( 16 Bits, 44 . 1 kHz ) y compatibilidad con MPC-3 y Direct Sound III .

Finalmente comentar que también poseen puertos USB, tres conectores PCI ( uno de 32 bits y 2 de 64 bits ) para la incorporación de cualquier tipo de hardware compatible con Intel, unidad de CD-ROM adaptador ethernet de 10/100Base-T, puerto para impresora, etc .

Después de todo lo anterior se podría pensar que el precio de este tipo de estaciones sería inalcanzable para cualquier usuario medio . El modelo 320 saldrá al mercado por unas 750 . 000 PTA . ( 4 . 507,59 euros ) y el 540 por 1 . 200 . 000 PTA . ( 7 . 212,15 euros ) , incluyendo un monitor de 17? . Solamente un acelerador gráfico de altas prestaciones que llegue a aportar el rendimiento de estas estaciones puede costar mucho más, a lo que habría que añadir el resto del equipo, como monitor, disco duro, procesador, memoria, etc . Esto hace que estas estaciones gráficas sean realmente competitivas, no mereciendo la pena comprarse un PC de gama alta al que habría que añadir una gran tarjeta de vídeo y con el que seguramente no podríamos obtener el rendimiento que aportan las Visual Workstation . Sin duda, a partir de este momento, el mercado medio de la producción audiovisual dé un giro radical cambiando los sistemas basados en Macintosh y en PC de gama alta por este tipo de estaciones . Más información en la sección de Hardware .

Silicon Graphics Visual Workstation *****

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FABRICANTE: Silicon Graphics DISTRIBUIDOR: Silicon Graphics Tel . 913 984 200 Fax 913 984 201 IDIOMA: español PVP: según modelo

Jordy@idg . es

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