| Artículos | 01 NOV 1996

¿Qué es Java?

Tags: Histórico
Jaime de Yraolagoitia.

Lenguaje Java, applets Java, ordenadores Java, JavaScript, sistemas operativos Java, microprocesadores Java. Aprenda a desenvolverse en un mundo nuevo preparado para Internet.

Cualquiera de ustedes se ha conectado a Internet para leer una página Web. Desde hace dos o tres años las páginas Web se han convertido por derecho propio en el servicio más utilizado en Internet, desplazando rápidamente a Gopher, Archie, WAIS, Verónica y otros servicios de búsqueda de información. Esto es debido principalmente a la riqueza visual y de contenido de una página Web, donde se pueden combinar fotografías a todo color y textos de diferentes tipos y tamaños.

Las páginas Web son en rea- lidad páginas que contienen instrucciones en lenguaje HTML (HyperText Mark Language). HTML no es en sí mismo un lenguaje, sino una sucesión de etiquetas (tags) que indican qué elementos se desea mostrar en la pantalla y cómo mostrarlos. Por ejemplo, si quiere que una palabra aparezca en negrita tiene que encerrarla entre los identificadores y . En un primer momento, HTML era suficiente, pero pronto los usuarios empezaron a pedir algo más que una colección de texto y fotografías dispuestos de forma atractiva. Querían interactividad, querían poder influir en los datos que visualizaban, querían incorporar vídeo y sonido, querían soluciones dinámicas y personalizadas. Aunque HTML ha evolucionado considerablemente y cada día soporta nuevas etiquetas que aumentan su potencia, está muy limitado y no es capaz de cumplir los requisitos que exigen los usuarios.

Lenguaje Java

Java es un lenguaje creado por tres ingenieros (Naughton, Gosling y Sheridan) de la compañía Sun Microsystems que ha revolucionado Internet. Es un verdadero lenguaje de programación que conserva muchos rasgos similares con el lenguaje C++, pero más sencillo y sobre todo con mucho mayor nivel de seguridad (por ejemplo, no existen los punteros a direcciones de memoria, lo cual evita, por lo menos en teoría, que un programa acceda indiscriminadamente a la memoria).

Java es un lenguaje de propósito general y por tanto sirve para crear cualquier programa de aplicación que se pueda crear en C/C++ u otro lenguaje. Sin embargo, lo verdaderamente importante para Internet no es la posibilidad de ejecutar aplicaciones o programas Java similares a los creados con C++, sino los denominados applets Java (accesorios Java).

Una aplicación normal es un programa independiente que se ejecuta desde la línea de comandos del sistema operativo o a través de su icono en una interfaz gráfica, mientras que un applet Java es un programa que se ejecuta en el contexto de otro programa conocido como contenedor (por ejemplo, se ejecuta dentro de un navegador Web como MS Explorer o Netscape). Además, una aplicación normal tiene un acceso más o menos amplio al sistema donde se está ejecutando, pero un applet Java tiene el acceso estrictamente limitado. Por ejemplo, un applet Java no suele poder leer o escribir un fichero en disco, mientras que ésta es una de las operaciones más comunes en una aplicación. Todo esto redunda en una mayor seguridad, algo vital porque la mayoría de los applets Java que usted ejecute no serán programas que ha comprado originales en una tienda, sino módulos que generalmente descarga desde Internet, lo que implica peligros potenciales de virus.

A diferencia de las aplicaciones tradicionales, los applets Java no se crean directamente en código máquina de una plataforma determinada (por ejemplo, código máquina para la familia Intel 86). Un applet Java es un conjunto de instrucciones semicompiladas, conocidas como bytecodes, que deben ser interpretadas por el contenedor. Para ello los contenedores deben tener lo que se conoce como Java VM (Virtual Machine) o Máquina Virtual Java, es decir, un conjunto de programas que emulan un procesador imaginario donde se ejecutan todas las aplicaciones Java. Todos los navegadores tienen una Java VM y la implementación que ha realizado Microsoft para Explorer 3.0 ha sido licenciada por otras compañías como Borland, Symantec o la división Powersoft de Sybase.

Lo más importante de esta característica es que todas las máquinas virtuales Java reciben siempre el mismo conjunto de instrucciones bytecodes, independientemente de la plataforma, es decir, sin importar el hardware o sistema operativo sobre el que se esté ejecutando. Es la propia máquina virtual Java la que encarga de traducir estos bytecodes es el código máquina propio de esa plataforma. Las últimas versiones de los navegadores Netscape 3.0 y Explorer 3.0 no sólo incluyen una máquina virtual Java, sino un compilador Just-In-Time que se encarga de acelerar el proceso de convertir las instrucciones bytecodes en código máquina. Cuando el compilador Just-In-Time está activado parte del código se compila instantáneamente en lugar de tener que traducir cada instrucción bytecodes una a una, lo cual acelera significativamente la ejecución de programas Java.

En resumen, Java es un lenguaje simple y potente, orientado a objetos, independiente de la plataforma, seguro, con un rendimiento elevado y con característica multithreading. Lo que aporta el lenguaje Java a los creadores de páginas Web es la posibilidad de crear pequeños mini-programas que aumentan la interactividad de las páginas Web. Para crear programas o applets Java puede utilizar alguna de las herramientas de Sun, o los nuevos productos Symantec Café y Microsoft Visual J++. También Corel está incluyendo en su nuevo Corel Draw 7 la tecnología Corel Barista, que permite crear documentos basados completamente en Java.

JavaScript

Usted puede emplear el lenguaje Java para crear páginas Web con contenidos activos sofisticados, pero también puede utilizar JavaScript, un nuevo lenguaje de scripting que se integra como una extensión a HTML. La sintaxis de JavaScript es similar a Java, pero presentan importantes diferencias. Los applets Java son semicompilados (se compilan en instrucciones bytecodes que luego interpreta el navegador), mientras que JavaScript es totalmente interpretado. Es decir, las instrucciones de JavaScript se añaden dentro del código HTML de una página Web y se interpretan línea a línea cuando se ejecutan. Por supuesto, con JavaScript no se puede crear un applet Java.

Los applets Java son programas independientes que se pueden ejecutar desde dentro del código HTML, que poseen un enlace estático con objetos cuya referencia se resuelve en tiempo de compilación. Por el contrario, los programas JavaScript son instrucciones incluidas dentro del código HTML que poseen un enlace dinámico con objetos que se interpretan en tiempo de ejecución. Mientras que Java es un verdadero lenguaje de programación, JavaScript es una extensión al lenguaje HTML. Otra diferencia importante es que JavaScript soporta objetos y funciones, pero no clases de objetos ni herencias entre ellos. Tampoco permite declarar los tipos de los objetos. Por el contrario, Java es un lenguaje fuertemente tipificado donde se definen explícitamente todos los tipos de datos y que soporta clases y herencias.

JavaScript es la herramienta perfecta para realizar múltiples acciones en una página Web sin necesidad de recurrir a los applets Java. Por ejemplo, puede escribir una función JavaScript que verifique que el usuario introduce información válida en un formulario, digamos un número código posta. El código JavaScript puede reconocer algún error en la introducción de ese dato y mostrar un mensaje al usuario advirtiendo del error. También puede utilizar JavaScript para realizar una acción, tal como reproducir un fichero de sonido, ejecutar un applet o comunicarse con un control externo (ActiveX o plug-in) como respuesta a algún acontecimiento (por ejemplo, al entrar en una página Web). JavaScript es muy útil en la construcción de formularios y el diseño de botones dentro de la página W

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