| Artículos | 01 SEP 1997

Programación en el lenguaje del navegador

Tags: Histórico
Silvia de Santos.

Uno de los métodos más directos para dotar de interactividad a las páginas web consiste en utilizar lenguajes que el mismo navegador puede interpretar. Descubra con nosotros los diferentes lenguajes, así como sus posibilidades.

Tal y como se ha visto en el artículo de Programación para Internet, intranets y extranets, existen numerosas formas de hacer que las páginas sean más dinámicas. Sin duda, una de las más sencillas y utilizadas consiste en incluir dentro de la misma página trozos de código pertenecientes a diferentes lenguajes que los navegadores pueden interpretar. Habitualmente estos lenguajes se denominan scripts, ya que no llegan a tener toda la funcionalidad de un lenguaje tradicional.

No todos los navegadores soportan todos los lenguajes de scripting. Actualmente se podría decir que existen tres grandes lenguajes de scripting, por un lado se encuentra JavaScript, un derivado de Java simplificado. Por otro lado, Microsoft tiene su VBScript que deriva directamente del afamado Visual Basic, aunque también ha realizado una implementación de similares características a JavaScript que ha denominado JScript.

En Netscape Navigator únicamente se soporta de forma directa JavaScript, mientras que Explorer soporta directamente JScript y VBScript, así como JavaScript mediante control ActiveX.

Todos estos lenguajes se están utilizando para añadir dinamismo a las páginas web sin necesidad de tener que aprender a utilizar complejos lenguajes de programación. Hasta ahora los métodos de programación que se habían visto consistían en realizar programas del lado del servidor que modificasen la página HTML antes de ser enviada al cliente. En el artículo Programación para Internet, intranets y extranets se ven varios tipos de programación de este estilo, como los tradicionales CGI o ISAPI. Actualmente existen varias herramientas de programación que utilizan scripting como base para generar complejas páginas web. Dos de las más representativas son Visual InterDev e IntraBuilder, ambas enfocadas fundamentalmente al mundo empresarial y con pretensiones de conversión de las actuales aplicaciones en aplicaciones para Internet. Asimismo, cabe destacar el entorno de desarrollo iXpress de Software AG que aunque tiene las mismas pretensiones que InterDev, no se trata de una herramienta de scripting, por lo que se ha incluido en el artículo Programación para Internet, intranets y extranets.

A continuación veremos con más profundidad los tres lenguajes de scripting que más se utilizan a lo largo de Internet. También veremos las dos herramientas anteriormente citadas que permiten al programador ahorrar mucho tiempo a la hora de portar aplicaciones o poner la tradicional base de datos de cara a Internet.

Usos habituales de los scripts

Uno de los tradicionales usos de los scripts es chequear la inexistencia de errores dentro de formularios. Esto trae consigo varias ventajas. Puesto que habitualmente las bases de datos poseen procedimientos de validación internos, es decir, residentes en el servidor, si el cliente envía una determinada información que no es correcta, ésta recorre un camino largo. En primer lugar tiene que viajar del cliente al servidor, ser chequeada por el procedimiento de validación de la base de datos y, si es incorrecta, se notifica al cliente del error. El tiempo de latencia de este proceso es muy grande y se puede evitar con un simple script del lado del cliente que verifique si los datos son correctos antes de enviarlos. Así, el tiempo de latencia prácticamente desaparece y el usuario tiene conocimiento inmediato del error, agilizando el uso del formulario.

Otra utilización muy habitual de los scripts suele ser el cálculo de cantidades. Por ejemplo, supongamos que se desea realizar una pequeña aplicación que calcule los plazos de amortización de un determinado préstamo. Con los métodos tradicionales habría que hacer un formulario de entrada para pedir los parámetros del problema (cantidad solicitada, interés, años, cuotas por año, etc.). Una vez que el usuario introduce los datos correctamente en el formulario, éste se envía al servidor. El servidor arranca un CGI que toma como parámetros los datos que provienen del cliente y realiza el cálculo, dando como resultado una nueva página que es enviada al cliente. Todo este proceso se puede reducir de forma notable si se utiliza un pequeño script que realice los cálculos del lado del cliente y los muestre de forma inmediata.

JavaScript

Este lenguaje de scripting es totalmente independiente del Java de Sun. Fue desarrollado inicialmente por Netscape y se presentó en diciembre de 1.995, incorporándose de forma inmediata a su navegador en la versión 2.0. Se trata de un lenguaje abierto y multiplataforma que viene a completar al tradicional Java. Cuenta con una sintaxis muy parecida al lenguaje Java, pero no se trata de una versión reducida de éste. Básicamente JavaScript es un lenguaje complementario que proporciona al usuario algunas características típicas de Java, sin necesidad de obligarle a aprender un lenguaje orientado a objetos.

JavaScript, al igual que el resto de los lenguajes de scripting, puede responder a una gran cantidad de eventos que se producen en el navegador, incluidos los clics del ratón, los movimientos de éste, la carga de páginas y formularios de entrada. A diferencia de un applet Java que tiene que ser descargado y compilado antes de ser ejecutado, un script integrado dentro de la página web, simplemente es interpretado una vez que se ha descargado la página.

A diferencia de un lenguaje convencional, en JavaScript no hay que definir las variables que se van a utilizar. El tipo de la variable queda definido por el tipo de dato asignado. Así, si una cadena se asigna a una variable, la variable toma inmediatamente el tipo string. De igual forma con enteros y con el resto de los tipos de datos. Lo mismo sucede en VBScript y JScript.

JavaScript no permite la definición de nuevas clases, así como tampoco permite crearlas como herencia de clases existentes en Java. JavaScript se basa en la idea de que un objeto es una entidad que tiene definidas propiedades. Estas propiedades pueden ser variables u otros objetos. Todas las propiedades pueden ser modificadas por JavaScript y se consideran variables. Por supuesto, un objeto también puede contener funciones, que en JavaScript siguen conservando el nombre de métodos, al igual que en los lenguajes orientados a objetos.

El lenguaje trae predefinidos una buena base de objetos utilizables directamente por el programador. Estos objetos proporcionan acceso a todos los controles de los formularios, al navegador, al servidor y a la información del documento. Por supuesto, estos objetos tienen sus propias propiedades y métodos. Las propiedades pueden ser consultadas y modificadas y los eventos que se produzcan desde estos objetos se pueden utilizan para lanzar nuevos scripts.

JScript

JScript es la implementación de JavaScript por parte de Microsoft. Se trata de un lenguaje de scripting de altas prestaciones, diseñado, como el resto, para crear contenidos dinámicos en las páginas web. JScript da la posibilidad a los programadores de utilizar aproximadamente los mismos objetos que en JavaScript, pero además, se incluye manejo de controles propios, como los ActiveX, servidores OLE Automation y applets Java. Todas estas características se encuentran operativas también desde VBScript (derivado del lenguaje tradicional de Microsoft, Visual Basic). Sin embargo, la implementación de este lenguaje por parte de Microsoft tiene el objetivo de poner fáciles las cosas a los programadores que se sientan cómodos y familiarizados con el lenguaje C/C++.

Dentro de JScript existen tres grandes grupos de clases que son accesibles. Por un lado se encuentran los objetos que provienen del propio engi

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