| Artículos | 01 MAY 1999

Polvo de cometa

Tags: Histórico
Jose Mª Fernández Rúa.

Es un hito en la historia de la exploración espacial . Una sonda científica ha sido lanzada para que atraviese la nube de gas que rodea un cometa y regrese a la Tierra con millones de diminutas partículas de polvo . En ese momento, potentes ordenadores procederán a procesar un volumen gigantesco de información sobre este material terrestre, con el que los investigadores de la Agencia Espacial Norteamericana esperan descubrir la naturaleza de esos objetos y encontrar nuevos datos sobre la formación del Sistema Solar . Esta misión incluye también la captura de polvo interestelar consideradas por los expertos como remanentes casi inalterados de la nube de gas y polvo, a partir de la cual se condensó el Sistema Solar hace unos 4 . 600 millones de años .

Hay también, mucho más próximo a nuestro planeta, un flujo de polvo interestelar compuesto por partículas de un grosor del orden de cincuenta veces más pequeño que el de un cabello humano . Constituyen diminutos pedazos de estrellas que explotaron y más tarde murieron . Este océano de polvo invisible para el ojo humano es la materia de la cual está hecha la Tierra y los humanos, ya que proporcionaron los ingredientes necesarios para la aparición de todos los elementos más pesados del oxígeno en nuestro planeta . Precisamente estos polvos cósmicos e interestelares son registros del origen del Sistema Solar y el objetivo de esta sonda, que forma parte del programa " Discovery " de la NASA .

La misión " Stardust " ( polvo de cometa ) es la primera creada para traer material extraterrestre situado más allá de la órbita de la Luna y su coste se estima en unos veinticinco mil millones de pesetas . El periplo de esta sonda no tripulada, con un peso de 385 kilogramos, será muy largo hasta que alcance su destino: el cometa " Wild 2 " . En el momento del lanzamiento, esta bola sucia de hielo estará unos 820 millones de kilómetros de la Tierra . La nave viajará a una elevadísima velocidad, siguiendo una trayectoria que incluye tres giros alrededor del Sol y uno alrededor de la Tierra, antes de encontrarse con el cometa el día 2 de enero del año 2004 . Esta es la fecha prevista de la NASA que ya ha anunciado también la fecha de regreso a nuestro planeta: el 15 de enero del 2006 . Cuando finalice la misión, habrá recorrido más de cinco mil millones de kilómetros .

En el momento en que la " Stardust " se aproxime a la nube de polvo y gas que rodea a su núcleo, tendrá que reducir su velocidad a seis kilómetros por segundo para mejorar la captura de partículas que llevará a cabo por medio de un novedoso sistema . Igualmente está previsto que una cámara que está instalada a bordo capte imágenes de su aproximación al cometa .

Paralelamente se desplegará un dispositivo que, en apariencia, es como una raqueta de tenis, y cuya superficie estará recubierta por un gel especial fabricado en silicio, que presenta una estructura muy porosa; algo así como una esponja marina que tuviera el 99 por ciento de su volumen vacío . En el momento en que se despliegue el colector las partículas de polvo, desprendidas por el " Wild 2 " se quedarán adheridas en esta superficie, tras impactar en ella, a una velocidad seis veces superior al de un proyectil disparado por un rifle de gran alcance . Si todo se desarrolla como está previsto, la nave " Stardust " traerá a la Tierra un millón de partículas de tamaño inferior a una micra . A pesar de ser microscópicas, los investigadores resaltan que contendrán los ingredientes básicos para que puedan ser analizadas con los equipos más avanzados existentes . Y en este proceso jugarán un papel fundamental los procesadores informáticos y nuevas técnicas que no existían o eran muy rudimentarias cuando los astronautas de la misión " Apollo " regresaron con muestras de rocas lunares . Los investigadores obtendrán información de la naturaleza de los granos de polvo interestelar que constituye la materia sólida más abundante en nuestra galaxia y establecerán comparaciones con aquellos que contiene el estudio de meteoritos primitivos que, en el pasado, han ido precipitándose sobre la Tierra .

José María Fernández-Rúa es periodista . Jefe del Departamento de Ciencias del diario ABC . Miembro de la Academia de Ciencias de Nueva York

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