| Artículos | 01 NOV 1996

Network Computer

Tags: Histórico
Primeros sistemas NC mostrados por IBM e Idea junto con el software InterOffice
Oscar G. Peinado y Eugenio Barahona.

Pc World ha tenido ocasión de probar uno de los primeros Network Computer que se encuentran disponibles. El ordenador, fabricado por la compañía Idea, está basado en un microprocesador con tecnología RISC fabricado por la compañía ARM (Advanced Risc Machines) funcionando a una velocidad de 40 MHz. El sistema dispone de una memoria ROM, de 4 MB, la cual almacena el código necesario para inicializar el hardware del equipo, comunicarse con el servidor y descargar el sistema operativo. Para almacenar y ejecutar programas este NC tiene un total de 4 MB de RAM, cantidad ampliable hasta un máximo de 16 MB.

Existen varias versiones del producto, estando algunas de ellas pensadas para su utilización con televisores, mientras que otras están pensadas para ser conectadas a un monitor SuperVGA convencional. Sin embargo, todos ellos estan construidos sobre la misma base y tienen caracteristicas técnicas similares. En el momento de terminar este artículo, tan sólo había disponibles unidades de preproducción, aunque cuando lo esté leyendo ya estarán disponibles los equipos definitivos, cuyo precio estará entre 40.000 y 65.000 pesetas. Las dimensiones del ordenador son francamente reducidas, teniendo un tamaño similar al de un ordenador portátil.

En el panel posterior de la máquina encontramos todos los conectores necesarios para el uso del NC: puertos serie y paralelo, una conexión 10BaseT para red local, conector para un teclado estándar de PC y dos salidas de audio. Como subsistema gráfico se dispone de un adaptador de tipo SuperVGA capaz de producir una resolución máxima de 1.024 por 768 pixeles.

Como software el equipo integra un navegador mediante el cual es posible conectarse a cualquier tipo de servidor, ya sea conectado a Internet o en el interior de una intranet. Mediante el uso del protocolo TCP/IP se soportan protocolos estándar de transporte y acceso, como son FTP, TCP, Telnet o SNMP. El navegador es compatible con HTML 3.0, Gopher, HTTP y servidores proxy. De forma general, el NC requiere que en la red exista un servidor Unix, el cual le proporciona el sistema operativo, las aplicaciones y espacio para almacenar información.

Al igual que cualquier otro sistema capaz de conectarse a servidores Web, este NC es compatible con Java. Siguiendo la arquitectura centralizada que es la base del Network Computer, el intérprete de Java debe ser descargado desde un servidor al igual que las aplicaciones desarrolladas en dicho lenguaje.

NC de IBM

Por otra parte, IBM ya ha presentado su primer NC, aunque su comercialización definitiva no se realizará hasta finales de año. Se trata de un ordenador de reducidas dimensiones, aproximadamente 20 por 25 por 3 centímetros, más pequeño que un DIN-A4, en cuyo interior se aloja un microprocesador IBM PowerPC y entre 8 y 64 MB de memoria RAM, además de la conexión a redes Token-Ring y Ethernet, los puertos serie y paralelo y el soporte de audio, así como ranuras PC Card. El precio aproximado será de unas 90.000 pesetas, incluidos el teclado y el ratón, aunque no el monitor, pues emplea el de cualquier PC. El objetivo de este tipo de ordenadores es eliminar la necesidad de comprar software continuamente, con constantes actualizaciones a nuevas versiones que difícilmente se amortizan. En el futuro tan sólo habrá que suscribirse a servicios, y se pagará estrictamente por lo que se usa. Todo el software y todos los datos se encontrarán en los servidores de la red, facilitando la compartición de información.

Aunque el precio de adquisición del NC puede resultar semejante al de un PC de gama baja, el verdadero ahorro se produce en el mantenimiento, pues las actualizaciones de software se producen directa, única y constantemente en la red y el hardware tardará más en quedar anticuado. Al menos así lo afirman en IBM, que estiman un ahorro del 50 por cien en un período de cinco años. Por otra parte la total ausencia de elementos mecánicos móviles en el ordenador (discos duros, disqueteras, etc.), reduce la probabilidad de averías, prolongando la vida de los equipos.

Aunque la idea de mantener el software en la red y usar terminales ya es antigua, los nuevos NC presentan algunas ventajas frente a los clásicos terminales de texto de entornos UNIX y frente a los potentes PC con grandes capacidades gráficas. A favor de los terminales de texto diremos que son baratos, simples y duraderos, aunque complejos de manejar y poco flexibles. Las principales ventajas de los PC se basan en la flexibilidad y personalización de cada equipo a su usuario y el entorno gráfico e intuitivo, aunque rápidamente se quedan anticuados por las nuevas tecnologías y requieren un mantenimiento elevado. Los NC pretenden reunir las ventajas de ambos sistemas, permitiendo la sencillez de uso de los entornos gráficos mediante el World Wide Web y, al tiempo, resultando económicos y duraderos. A cambio, sólo pueden trabajar conectados a una intranet o a Internet, por lo que para que se popularice su uso como ordenador doméstico, antes tendrá que extenderse más el uso de Internet, con todo lo que esto conlleva: mayor ancho de banda en las líneas telefónicas, tarifa plana de los proveedores de acceso y abaratamiento de las tarifas telefónicas. Todo ello tardará algún tiempo, y no es probable que en España se den las condiciones adecuadas mientras no exista una competencia real y completa en el campo de la telefonía. Por otra parte, para poder trabajar con un NC es preciso que los fabricantes de software escriban sus aplicaciones en Java e implanten los servidores necesarios para su uso por multitud de usuarios. A modo de ejemplo, Corel ya ha vuelto a escribir el popular WordPerfect en este lenguaje, con lo que es un claro candidato para llevarse buena parte del pastel.

El NC presentado por IBM puede conectarse a servidores de cualquier tecnología, entre los que se encuentran los PC Servers, AS/400, RS/6000 u OS/390 del mismo fabricante.

En la tabla adjunta se puede apreciar una lista de los componentes necesarios para fabricar un Network Computer. Dicha lista puede verse alterada, ya que este tipo de sistemas, por ejemplo, pueden estar basados en diversas arquitecturas de procesador (ARM, PowerPC, Intel x86, etc.) ya que el software que ejecutan estos equipos es independiente de la plataforma hardware sobre la que se ejecuta.

Otras compañías del sector informático también están preparando productos que competirán con los NC de Idea e IBM. Una de las empresas más importantes que va a entrar en este mercado es Sun, creadora del lenguaje de programación Java. Sin embargo el producto desarrollado por Sun no está orientado al mercado doméstico, sino al corporativo, tanto por sus prestaciones como por el precio inicial anunciado por la compañía.

Siguiendo la línea marcada por las estaciones de trabajo de Sun, el dispositivo estará basado en un microprocesador de 32 bits SPARC II, un adaptador gráfico capaz de soportar modos con hasta 24 bits por pixel (alrededor de 16,7 millones de colores simultáneos), un dispositivo de audio con una calidad de 16 bits por muestra (lo cual puede proporcionar una calidad semejante a la de un disco compacto de audio), una ranura PC Card y un disco duro con una capacidad de 1 GB. El precio previsto por el fabricante es de alrededor de 1.000 dólares, si bien dicha cantidad puede sufrir modificaciones. En este precio no está incluido el monitor, el teclado y el ratón, elementos que deben ser adquiridos por separado.

Como puede apreciarse este dispositivo está destinado a competir con los PC en redes corporativas como estación cliente. Sin embargo el precio de este equipo, en principio, parece demasiado elevado si lo comparamos con el de muchos compatibles PC que se pueden adquirir hoy en día.

Mientras tanto la compañía Acorn, diseñadora de la familia de microprocesadores RISC ARM, ha anunciado el NetStation. Se trata de un Ne

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