| Artículos | 01 SEP 1996

NC: más fácil y barato, pero...

Tags: Histórico
Manuel Cerdá

Oracle e IBM han captado la atención de la industria informática con sus ideas sobre la informática del futuro: NC (Network Computer) y NCC (Network Centric Computing), respectivamente. La base de esta filosofía es la red y sus ventajas son su bajo coste y la posibilidad de disponer de las últimas versiones de los programas. Sin embargo, los analistas aseguran que el estado actual de las líneas telefónicas no puede hacer frente a tal demanda de información. Las empresas serán las principales beneficiadas. Los usuarios finales tendrán que esperar.

El NC (Network Computer) ya está preparado. Dos compañías, en concreto Oracle e IBM, han puesto en marcha sus mejores estrategias de marketing para hacer llegar a todos los segmentos de mercado una filosofía que tiene su razón de ser en la red.

Oracle ha sido la promotora del NC, un conjunto de dispositivos basados en los principales estándares de comunicaciones e informática de red. Es por esto por lo que no sorprende que la compañía haya establecido una alianza con Apple, IBM, Netscape y Sun Microsystems. El objetivo de este acuerdo es definir tanto las directrices como el estándar común necesarios para desarrollar estos dispositivos de red. Sin embargo, Oracle (especializada en el terreno del software) no entrará en el proceso de fabricación. Para llevar a cabo esta tarea, la compañía que dirige Larry Ellison ha establecido acuerdos con más de 30 compañías (ver cuadro). Pero, ¿qué tipo de dispositivos fabricarán?, ¿cuál será su precio?, ¿qué ventajas obtendrán los usuarios frente al PC tradicional?, ¿qué desventajas?

Oracle ha definido toda una familia de productos, desde sistemas de sobremesa hasta teléfonos, pasando por descodificadores para televisión. Entre las características técnicas más importantes destacan una memoria DRAM (Dynamic RAM) de 8 MB y un sistema operativo compatible con POSIX que ocupará 300 K de la memoria RAM. Otro de los rasgos importantes es que carecerán de disco duro y las aplicaciones que el usuario carga de la red se ejecutarán en memoria ROM (Read Only Memory). El principal rasgo en el que se apoyan estos dispositivos es el precio, una cifra que Oracle sitúa en torno a las 60.000 pesetas.

Respecto a las ventajas con que cuenta el NC es digno de mención el poco espacio que ocupa el sistema operativo (300 K), su precio y el número de compañías que apoyan el proyecto. En cuanto a este último aspecto, Oracle ha anunciado la disponibilidad de InterOffice, un conjunto de aplicaciones (correo electrónico, agenda y gestión de documentos, entre otras) que serán soportadas por el NC. Pero este dispositivo también tiene sus desventajas. Entre todas ellas sobresale el estado actual de las líneas telefónicas que limita el uso generalizado de esta tecnología que promete ser tan revolucionaria como el PC en la década de los ochenta, según la visión de Oracle. Los analistas del mercado aseguran que las compañías serán las primeras entidades que dispongan de los NCs. Los usuarios domésticos, por su parte, deberán esperar algún tiempo más. Todo este trabajo tomará forma durante el mes de septiembre, fecha en la que se encontrarán disponibles los primeros equipos NC.

La visión de IBM se llama NCC

Pero Oracle no es la única que está trabajando para conseguir dispositivos de red. También IBM tiene sus ideas al respecto. Todo ello se engloba dentro de Network Centric Computing (NCC). La idea de IBM es muy parecida a la de Oracle en el sentido de que la red es el centro sobre el que giran los dispositivos. Para ello, la compañía está actualizando su línea de sistemas entre los que cabe señalar la línea PC 700 que incluye nuevas funcionalidades, tales como PC SystemView (la última versión del software de administración remota NetFinity). La diferencia entre las concepciones de IBM y Oracle reside en el precio. Mientras esta última prevé un coste final de 60.000 pesetas, IBM opina que el precio debería ser mayor (cerca de 100.000 pesetas). De momento, la compañía ha presentado un prototipo de su particular ordenador de red y que se denomina AS/400 Thin Client. Entre sus características técnicas destaca que estará basado en un procesador PowerPC 403, entre 4 y 32 MB de memoria RAM, conexiones Token Ring y Ethernet, tres puertos (impresora, serie y audio), una ranura PC Card, capacidades de marcado para acceso remoto y un subsistema operativo, desarrollado por la propia IBM, que servirá de enlace entre el cliente y el servidor. Este software se incluirá en las actuales y futuras versiones de OS/400. El objetivo del Gigante Azul es ofrecer una alternativa a las corporaciones en entornos cliente/servidor.

Puesto que la red es la base de NCC, IBM se centrará en cuatro nodos fundamentales: IBM Global Network (IGN) como red de valor añadido que ofrece soluciones de conectividad, Prodigy como servicio on line privado para el mercado de consumo principalmente, Internet y, dentro de España, InfoVía.

Estas dos compañías se enfrentan a Microsoft, compañía que tiene una idea muy diferente.

Microsoft e Intel: dos grandes que desconfían

Microsoft no confía lo más mínimo en los respectivos proyectos de Oracle e IBM. En palabras de Bill Gates: "es una fantasía". Para esta compañía el futuro tiene un nombre: Simply Interactive PC (SIPC). Se trata de sistemas interactivos configurados para ejecutar aplicaciones de entretenimiento, navegar por Internet y facilitar las comunicaciones personales. El equipo pensado por Microsoft podría ser muy parecido a un ordenador con Pentium a 75 MHz, 4 MB de memoria RAM, disco duro de 400 MB, módem y CD-ROM de cuádruple velocidad.

Pese a las posibles diferencias entre todos ellos, por un motivo u otro, existe un hecho en el que todos coinciden: la informática del futuro se mueve por dos vías complementarias como son la facilidad de uso y el menor coste de los equipos.

Intel, por su parte, tampoco confía demasiado en la apuesta que han hecho compañías como Oracle o IBM. La postura del fabricante de procesadores sobre el PC sin disco duro y conectado a red es muy clara: "No tiene visos de convertirse en algo viable", ha señalado Juan Larragueta, director general de Intel Iberia.

NC Reference Profile: el estándar

Cinco compañías (Apple, IBM, Netscape, Oracle y Sun) han unido sus conocimientos para desarrollar NC Reference Profile, una arquitectura abierta que combina especificaciones informáticas actuales para crear una plataforma de referencia para dispositivos de proceso en red. Fruto de esta alianza ha nacido NC System Software Suite, un conjunto de aplicaciones que incluye, entre otros elementos, el sistema operativo NCCOS. Asimismo, ya se encuentra disponible InterOffice, un paquete integrado que ofrece un visualizador (Netscape Navigator) para Internet, procesador de textos, hoja de cálculo, programa de presentaciones gráficas y correo electrónico.

NC: una apuesta tiene la culpa

Larry Ellison, presidente y CEO de Oracle, realizó una apuesta con Bill Gates, presidente y CEO de Microsoft. El objetivo era desarrollar un equipo de bajo coste, con un sistema operativo que ocupara poco espacio y que, además, permitiera el acceso a Internet. El tiempo le está dando la razón. Oracle ha creado el NC (Network Computer), un dispositivo de bajo coste (unas 60.000 pesetas) con un sistema operativo basado en POSIX que ocupa 300 K de la memoria RAM. Asimismo, Oracle ha conseguido el apoyo de grandes compañías (y no tan grandes) para fabricar los equipos y desarrollar aplicaciones para los mismos. El futuro decidirá quién gana la apuesta.

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