| Artículos | 01 ABR 1996

Microsoft Visual Basic 4.0

Tags: Histórico
Desarrollo visual en Win32
Jaime Peña.

Visual Basic ha sido uno de los grandes precursores del desarrollo visual rápido de aplicaciones (RAD). Ahora, con su nueva versión, se renueva como una aplicación para desarrollos en Win32, aumentando considerablemente su productividad.

Hablar de Microsoft Visual Basic es aludir a uno de los entornos de desarrollo más importantes de los últimos tiempos. Todos sabemos de su importancia como modelo de entorno de desarrollo rápido (RAD, Rapid Application Development) altamente productivo. Basándose en el modelo de formularios, con inclusión de controles mediante arrastrar y soltar, sirvió de base para toda una nueva generación de herramientas, incluyendo a Borland Delphi, con todas las diferencias estructurales y de funcionamiento interno que usted quiera exponer.

La presente versión de Visual Basic, la 4.0, se comercializa en tres formas: Edición Estándar, Edición Profesional y Edición Empresarial. La primera debe ser tomada como de entrada o para desarrollos simples, aunque funcionalmente dispone de todos los elementos de desarrollo de 32 bits. Las otras dos están enfocadas al programador más profesional; en ambos casos se proporcionan entornos de desarrollo separados para 16 bits y 32 bits; el primero sigue utilizando los controles visuales VBX y el segundo usa los más modernos controles OLE (OCX de 32 bits). Además, la Edición Empresarial contiene un gestor de automatización OLE, un gestor de componentes, herramientas adicionales para desarrollo de aplicaciones de consulta de bases de datos, el sistema de control de versiones Microsoft Visual SourceSafe y varios manuales y libros electrónicos adicionales.

Importante es de destacar la atención prestada a la compatibilidad ascendente. Así, es posible diseñar proyectos Win16 y Win32 conjuntos, por medio de condicionales. Sólo habrá que tener cuidado en declarar y utilizar las funciones API adecuadas, pero en cuanto a los controles VBX y OCX, Visual Basic es capaz de interpretar los adecuados y la migración de nuestros proyectos de 16 bits es muy simple; Visual Basic 4.0 automáticamente cambiará las referencias a los VBX por referencias a los correspondientes OCX. Obviamente, eso es así con los controles que acompañan a Microsoft Visual Basic, otra cuestión bien distinta es cuando nos refiramos a VBXs de terceras partes, que deberemos actualizar por nuestra cuenta.

Parece que el futuro uso de Visual Basic es para muchos desarrolladores algo estable. En eso tiene mucho que ver la fuerte apuesta de Microsoft por Visual Basic for Applications; un subconjunto de Visual Basic para programación de sus aplicaciones de usuario (las contenidas en su Office y Microsoft project). Por otra parte, Visual Basic sí debe librar una batalla algo mas complicada en el mundo más abierto de las herramientas de desarrollo visuales de aplicación general. La aparición de Borland Delphi y nuevos y muy atractivos proyectos de PowerSoft (PowerBuilder y Optima++), hacen que la lucha en este ámbito sea especialmente interesante.

Entorno de desarrollo

Si bien la apariencia externa del entorno de desarrollo integrado (IDE, Integrated Development Environment) de la nueva versión es similar a la de las anteriores: múltiples ventanas, barras y cajas de herramientas flotantes, sistema de arrastrar y soltar, etc., las diferencias son sustanciales en aspectos internos. Esto abarca cuestiones de qué se carga y cuándo, la velocidad del proceso de ejecución en pruebas, nuevo visualizador de objetos y diferentes formatos en la exposición del código, entre otras. Por supuesto, es digno de especial mención el que se encuentre totalmente traducido al castellano. Eso incluye todo su sistema de ayudas (incluso las referencias del lenguaje y los ejemplos) y archivos complementarios en formato ASCII, tales que el de especificaciones para el desarrollo de DLLs para aplicaciones OLE.

Lo primero que le llamará la atención, pensamos, es lo muy rápido que se ejecuta el código en las etapas de desarrollo; se trata de código interpretado durante el diseño, lo que implica que la ejecución del proyecto se realice de forma casi instantánea. Recordemos que la interpretación de código también conlleva algunos problemas, ya que durante la ejecución del programa compilado, se penalizan seriamente sus prestaciones. Ese es uno de los caballos de batalla fundamentales entre los detractores de Visual Basic.

Esa mejora de velocidad en carga y ejecución desde el entorno se debe, fundamentalmente, en que ahora sólo se cargan inicialmente aquellas porciones del proyecto que sean precisas y no todo él (inicialmente). Obviamente, todos agradeceremos mucho este aspecto, pocas cosas son tan tediosas como el exasperante retardo en obtener resultados en entornos compiladores mal diseñados.

Más fundamental es la implementación de un Browser de objetos; con él se pueden examinar las bibliotecas utilizadas en la aplicación. Usted podrá repasar las clases, objetos y métodos, además de las constantes, y se nos permite pegar código en nuestra aplicación. A mayores, el inspector de objetos muestra las constantes definidas dentro de servidores OLE y controles OCX.

Obviamente, aunque el lenguaje subyacente en Visual Basic no es orientado a objetos, el término de objeto ha sido tan manido que hoy es difícil encontrar, sea cual sea, un producto informático que no quiera colgarse la etiqueta de entorno orientado a objetos. Visual Basic también se apunta a ello, creemos que con plena justificación en lo referente al manejo de su entorno y proceso de diseño, pero no desde la perspectiva de su lenguaje. Otra cuestión es que se vean o no ventajas en ello, mayormente por parte de los programadores acostumbrados a trabajar con su excelente Basic avanzado.

El modo de exponer código también ha cambiado en el IDE. Además de realizar una muestra procedimiento a procedimiento, como en anteriores versiones, ahora es posible exponer la totalidad de él en una ventana, pudiéndose navegar todo él. Ambos métodos pueden ser seleccionados según el modo particular de trabajo de cada programador, o conforme a la codificación concreta que de desee realizar.

Novedades en el lenguaje

En cuanto a la implementación del lenguaje, no hay variaciones fundamentales, tales como podría ser una orientación a objetos (OOP, Object Oriented Programming), o soporte de excepciones (Exception Handling), que de alguna manera podrían suponer un cambio sustancial en el modo de programar. Sí hay, de todas maneras, novedades dignas de reseñar, tanto en contenidos como en mejoras en las versiones.

Tal vez lo más importante es la inclusión del motor de VBA (Visual Basic for Applications), en su versión 2.0. Así, los usuarios de Visual Basic 4.0 pueden desarrollar módulos compartibles con el VBA incluido en Excel y Project (y, en definitiva, con mucho del código ejecutable en la suite Microsoft Office). Posteriormente comentamos nuevos sistemas de control de bases de datos y herramientas para desarrollos cliente-servidor. Todo ello se soporta en un nuevo motor Microsoft Jet, con numerosas novedades. La nueva versión de Microsoft Jet 3.0 da soporte de 32-bits, y también se proporciona una renovada versión de 16-bits, denominada 2.5. Ahora, se puede acceder a las funciones de seguridad del sistema y de integridad de datos desde la propia aplicación desarrollada en Visual Basic. Por otra parte, la aplicación Data Manager (Ediciones Profesional y Empresarial, solamente), permite cambiar y borrar campos de bases de datos. Con ella se pretende facilitar de manera sustancial el mantenimiento de estructuras de bases de datos.

Visual Basic 4.0 también implementa nuevos tipos de datos: Byte, Boolean, Date y Object. No creemos que suponga algo especialmente reseñable, en casos más bien supone paliar una falta que muchos desarrolladores notaban. Sea como fuere, ahora se dispone de ellos y usarlos

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