| Artículos | 01 SEP 2000

Los fracasos de la NASA

Tags: Histórico
José Mª Fernández Rúa.
La Agencia espacial estadounidense, acosada por diversos informes que cuestionan también la seguridad de los vuelos tripulados y la estación espacial internacional, afirma que no renuncia a la conquista del Planeta Rojo.

Una deficiente gestión y la escasa financiación son las causas de fondo de los últimos fracasos en Marte de la NASA, que en las horas más bajas de su prestigio ha anunciado una completa revisión de su programa de exploración del Planeta Rojo. El aluvión de informes elaborados por expertos independientes sobre los programas principales de la NASA ha colocado a los gestores de la Agencia espacial en una situación más que delicada. Ed Weiler, responsable de ciencia espacial en la NASA, ha asegurado que responderá a las críticas y recomendaciones en un informe donde se detallarán las medidas que se están adoptando para corregir las deficiencias. Otro grupo de expertos determinará el futuro rumbo del programa de exploración de Marte, al que Estados Unidos no piensa renunciar y en el que seguirá con el mismo objetivo: encontrar indicios de agua para averiguar cómo fue el clima del pasado y si existió vida.
Lo único seguro por ahora es la cancelación del lanzamiento en 2001 de un módulo de descenso parcialmente ya construido, dotado de cámaras de alta resolución y plataformas informáticas avanzadas para fotografiar la superficie, así como de un vehículo todo terreno, «Marie Curie», similar aunque más moderno que el «Sojourner» que rodó por Marte en 1997. De la «quema» se salvará un satélite orbital dedicado al análisis de la composición de la superficie y la detección de hidrógeno bajo el subsuelo, cuyo lanzamiento está previsto en el año 2001, dentro del programa ahora sujeto a revisión que incluía el envío de dos sondas al Planeta Rojo cada 26meses.
Los fracasos de las naves «Polar Lander» y «Climate Orbiter» en sólo tres meses del pasado año no son los primeros de la NASA en Marte. Después de un parón de diecisiete años, Estados Unidos envió en 1993 la compleja y costosa nave «Mars Observer» que se perdió por causas desconocidas cuando se disponía a situarse en su órbita. A pesar de destacar la complejidad y riesgo de estas misiones, el informe coordinado por Thomas Young es demoledor en sus críticas a la NASA, a la que acusa de asumir riesgos inaceptables. «El análisis del software de la nave «Climate Orbiter» era inadecuado, el equipo de navegación mínimo, no conocían la nave y estaban deficientemente entrenados».
Las críticas a la NASA se han sucedido en los últimos meses por parte de diversos Comités ajenos a esta Agencia, que revisaron la marcha de su programa de vuelos tripulados y el ensamblaje de la estación internacional. El último documento señalaba que la Agencia había ido demasiado lejos en su afán por reducir costes, arriesgando la seguridad de los astronautas. Este informe expresó hace meses su preocupación por la reducción de personal cualificado en el mantenimiento de los transbordadores, que son gestionados por una empresa privada. La amenaza para el futuro de la exploración de Marte, originada por estos fallos, se ve ahora atenuada por el hallazgo de indicios de agua en el Planeta Rojo. La nave «Mars Global Surveyor» ha remitido 150 imágenes en las que se aprecian barrancos y estructuras geológicas que sugieren la existencia de acuíferos subterráneos cerca de los polos. Lo más sorprende es la juventud de estas estructuras, que indica que el agua podría seguir fluyendo periódicamente en ese planeta .

José Mª Fernandez-Rúa es periodista. Jefe del Departamento de Ciencias del diario ABC. Miembro de la Academia de Ciencias de Nueva York

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