| Artículos | 01 ENE 2004

Lo que nos traerá el mercado en 2004 y más allá

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¿Cómo cambiarán los PC durante este año? ¿Y en los cinco próximos años? Entre enero y febrero desvelaremos estas cuestiones
Daniel Tynan y Sean Captain.
En los próximos dos años, comenzarán a utilizarse PC “invisibles” lo bastante pequeños para introducirlos en un cajón de un escritorio y dotados de chips capaces de procesar enormes cantidades de ficheros en un instante. También se disfrutarán nuevas tecnologías de comunicación inalámbrica que permitirán conectarse a velocidades de vértigo desde prácticamente cualquier parte. Además, las salas de estar se convertirán en espacios de entretenimiento digital en las que se recibirá sin fisuras un streaming de todo tipo de fuentes -radio-televisión, cable, satélite e Internet-. Y aparecerán estrictas medidas de seguridad que según algunos dejarán a los PC totalmente a prueba de hackers y de virus, aunque a costa de perder parte del control personal.
Y eso es sólo el comienzo. Habrá por ejemplo pantallas de ordenador cosidas a camisas deportivas, o procesadores enormemente potentes con circuitos más pequeños que un cromosoma humano. En un plazo de cinco a diez años, estas y muchas otras tecnologías avanzadas se harán realidad.
¿Podrá continuar este ritmo extraordinario de innovación tecnológica? Para saberlo, hemos consultado a los expertos qué nos aguarda en el futuro en seis áreas clave: gráficos, procesadores, PC, almacenamiento de datos, seguridad y entretenimiento.

La pantalla es la clave
Continúan mejorando las tecnologías de monitores y de gráficos, y podremos ver también cómo se producen imágenes 3D cada vez más realistas en pantallas más planas y más brillantes. La pantalla de cristal líquido (LCD) ha llegado para quedarse. Según IDC, las ventas de pantallas planas superarán a las de pantallas de tubo este año.
La pantalla LCD de 17 pulgadas será la preferida para los PC en los próximos años, al descender los precios por debajo de 300 euros. Sin embargo, no hay que esperar que los precios bajen mucho más ni que las pantallas sean mucho mayores. Aunque queda aún algún espacio para la innovación, la mayoría de las mejoras serán internas. Por ejemplo, las pantallas funcionarán a menos temperatura y consumirán menos energía. La verdadera acción tendrá lugar en el área del entretenimiento doméstico, al descender el precio de las pantallas LCD grandes para competir con las tecnologías de plasma y de proyección.
Los posibles rivales de las pantallas LCD serán pantallas que utilicen tecnología de diodos OLED (Organic Light Emitting Diodes), que emplean materiales luminosos que por naturaleza son más brillantes y producen más energía que las pantallas LCD. Las pantallas OLED de matriz activa requieren una electrónica interna compleja, lo que hace que sean más costosas de fabricar. Sin embargo, en mayo pasado, las firmas Samsung SDI y Universal Display presentaron un prototipo OLED que utiliza tecnología de fabricación LCD actual y que puede abrir el camino para la fabricación en volumen. No obstante, los expertos creen que no llegarán a los portátiles hasta dentro de dos años.
Por cuanto respecta a los gráficos, se observarán dos tendencias divergentes, según los expertos. Al continuar los chips gráficos integrados sustituyendo a las tarjetas gráficas en muchos PC de bajo nivel, numerosos usuarios trabajarán con gráficos lo bastante buenos, para usar aplicaciones de tipo Microsoft Office. Actualmente, en torno a un 55% de los PC de sobremesa utilizan chips gráficos integrados, y es poco probable que esa cifra cambie en un futuro próximo. La mayoría son fabricados por Intel, que actualmente entrega más procesadores de gráficos que ninguna otra compañía.
“Con el tiempo, veremos soluciones integradas que incorporarán funciones y capacidades más avanzadas,” dice Dean McCarron, analista principal de la firma Mercury Research, “pero siempre irán dos o tres generaciones por detrás de las tarjetas independientes.” Sin embargo, para los profesionales de sistemas de juegos y de gráficos, una nueva generación de GPU producirá efectos realmente deslumbrantes en juegos como Half-Life 2 y Doom 3. Sin embargo, incluso las GPU más rápidas actuales no son suficientes.
Durante los cinco próximos años se verán GPU mucho más complejas y flexibles, funcionando con 16, 32 ó 64 canales de entrada. “Los desarrolladores de juegos podrán obtener reproducido en pantalla exactamente lo que desean,” añade McCarron. “Esto significa un más alto grado de realismo, con muchas más posibilidades de experimentación y efectos atractivos.”
Avanzando más en el tiempo, el mundo de los gráficos y de las pantallas se parece cada vez más a un mundo de ciencia-ficción. La primavera pasada, la empresa E Ink realizó demostraciones de “papel electrónico” (fabricado sobre una hoja de fino acero flexible) que utiliza cápsulas de pigmento negro y blanco capaces de reaccionar ante cargas eléctricas. Si se aplica una corriente negativa a la cápsula, las partículas blancas suben a la superficie, y si se añade una carga positiva, las partículas negras forman palabras e imágenes.
La hoja, que tiene el tamaño aproximado de una pantalla PDA, puede ser enrollada dentro de un cilindro de una pulgada, y tiene una resolución de 96 píxeles por pulgada similar a la de la mayoría de los dispositivos manuales. Los primeros libros electrónicos utilizando esta tecnología deberán estar disponibles para mitad de 2004, según la compañía.

Más adelante
La Ley de Moore -es decir, el concepto de que el rendimiento de los chips se duplicará cada 18 meses aproximadamente- sigue vigente y en buena salud. Los investigadores están comenzando a construir chips con circuitos de sólo 65 nm de ancho, e IBM y AMD se cuentan entre los que están trabajando para desarrollar un procesador de sólo 45 nm. Intel, por su parte, prevé llegar a 22 nm para el año 2011. Sin embargo, para llegar a mucho menos de 45 nm, los fabricantes de chips podrían tener que adoptar nuevos métodos.
Los chips actuales se crean utilizando litografía por luz ultravioleta, que dirige la luz a través de lentes para grabar esquemas de circuitos en una oblea de silicio. Cuanto menor es la longitud de onda, más pequeño es el circuito. Para el año 2009 aproximadamente, los fabricantes de chips se enfrentarán a un límite físico en cuanto a la cuantía de la longitud de onda, y cambiarán a un proceso llamado Litografía Ultravioleta Extrema o EUVL (Extreme Ultraviolet Litography). Utilizando moléculas de gas xenon y espejos, EUVL puede reducir en 10 veces el tamaño de los circuitos.
Sin embargo, según Gartner, en 2013 la capacidad de mejorar el rendimiento reduciendo el silicio habrá llegado casi a su fin. Las empresas fabricantes y los usuarios inmediatos de semiconductores deberán prepararse para utilizar tecnologías de semiconductores de nueva generación, tales como los transistores moleculares.
Por ejemplo, investigadores de la Universidad de California en Los Ángeles y de HP han creado moléculas que pueden ser puestas en “on” y en “off” mediante cantidades infinitamente pequeñas de corriente. Esas moléculas podrían ser utilizadas como conmutadores dentro de circuitos lógicos para crear chips

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