| Artículos | 01 MAR 2001

La fatiga del «infatigable»

Tags: Histórico
José Mª Fernández Rúa.
La fuga radiactiva en el submarino nuclear británico «Tireless» (infatigable), fondeado desde el pasado mes de mayo en Gibraltar, parece que no tiene influencia negativa en el medioambiente de la zona. Las dimensiones reales de esta avería, que todavía será objeto de polémica en las próximas semanas y que figuran en un informe realizado por especialistas españoles del Consejo de Seguridad Nuclear, han dado un giro que alarga hasta este mes de marzo la crisis hispano británica suscitada por el amarre del submarino «HMS Tireless» en Gibraltar, el pasado 19 de mayo. Había partido de la isla de Malta cuando, en plena travesía hacia el Atlántico, se detectó una fuga de agua en el circuito primario de refrigeración de su reactor nuclear. Al igual que el resto de la flota de submarinos nucleares ingleses, el «Tireless» utiliza reactores de agua a presión. La función principal del circuito primario de refrigeración es extraer el calor del reactor y conducirlo hacia una serie de generadores que originan vapor. A su vez, este vapor es desviado por un circuito de refrigeración secundario hasta las turbinas que dotan de propulsión y energía eléctrica al navío.
La versión de la Armada británica sobre este incidente es que la tripulación detectó que el goteo se localizaba en una soldadura del circuito primario. El agua radiactiva comenzó a ser depositada en compartimentos especiales del submarino, aunque poco después el agua fugada, unos doscientos litros aproximadamente, fue vertida en el Mediterráneo. En su informe, el Consejo de Seguridad Nuclear subraya que, por órdenes de la Armada británica, el comandante del «Tireless» ordenó la parada del reactor nuclear antes de alcanzar los parámetros de seguridad que obligan a su detención inmediata.
Algunos expertos ingleses subrayaron que el reactor se habría fusionado en el caso en que la fuga hubiera sido mayor y no hubieran funcionado los sistemas de refrigeración de emergencia. Sin embargo, los especialistas del CSN creen que la fusión del núcleo, que constituye el incidente más grave en un reactor nuclear, fue improbable porque la pérdida de agua no fue lo suficientemente elevada como para despresurizar peligrosamente el circuito de refrigeración primario.
Con ayuda de un motor diesel, el «Tireless» llegó el 19 de mayo a Gibraltar. Las primeras inspecciones visuales de la grieta mostraron que tenía dos milímetros de longitud por la cara externa de esta soldadura, que une la tubería del circuito primario y una conducción secundaria relativamente más pequeña, situada cerca del dispositivo que controla la presión de este importante sistema de refrigeración.
En el momento en que el reactor perdió calor, se procedió a aislar temporalmente la fisura, en el convencimiento de que la reparación, ensayada en plataformas informáticas, no entrañaría dificultades. Pero se descartó cualquier posibilidad de trasladar el submarino para llevar a cabo estas operaciones. Una revisión más profunda reveló que la grieta no sólo afecta a la soldadura. Ha penetrado varios centímetros en la tubería principal.
Paralelamente se adoptaron otras medidas preventivas, como la orden de regreso a puerto de once submarinos de las clases «Swifsure» y «Trafalgar», que llevan idénticos reactores nucleares. Las sospechas de un defecto de diseño se confirmaron. Seis submarinos tienen riesgo de que aparezcan fisuras en la unión de ambos tubos, aunque en ninguno se han detectado fugas, todavía. La causa parece estar en un proceso de fatiga térmica en el que intervienen las altas temperaturas que soporta este área del reactor, así como un defecto de los materiales. El nuevo proceso de reparación consiste en cortar la tubería, sanear la zona y soldar una pieza especial que permita su acoplamiento con la tubería secundaria.

José Mª Fernandez-Rúa es periodista. Jefe del Departamento de Ciencias del diario ABC. Miembro de la Academia de Ciencias de Nueva York.

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