| Artículos | 01 DIC 1998

Historia del cálculo asistido (IV)

Tags: Histórico
Eloy Anguiano.

En artículos anteriores hemos visto el desarrollo de los elementos teóricos y de los diseños tecnológicos que han ido creando poco a poco una máquina capaz de realizar cálculos complejos a gran velocidad sin la intervención de seres humanos durante los cálculos . En este artículo vamos a ver cuales son los últimos y más conocidos pasos de esta larga historia . Tal vez lleguemos a comprender que no existió un inventor como tal sino un teórico ( Turing ) , grandes soñadores del siglo pasado ( Babagge y Torres Quevedo ) y muchos otros grandes hombres y mujeres cuyas contribuciones fueron quedando en la historia hasta que von Neumann actuó como gran receptor e integrador de todas estas ideas .

Sobre von Neumann la enciclopedia británica comenta en el primer párrafo: ?nombre original Johann von Neumann ( n . 3 de dic . de 1903, Budapest, Hungría-m . 8 de feb . de 1957, Washington, D . C . ) , matemático germano-americano nacido húngaro que realizó importantes contribuciones a la mecánica quántica, la lógica, la meteorología y la ciencia de la computación . Su teoría de juegos ha tenido una influencia significativa en la economía? .

Lo que más llama la atención de este primer párrafo es la sorprendente variedad de temas en los que intervino, desde la física quántica hasta los aspectos teóricos de la economía . Su formación científica genérica era muy amplia . Sólo alguien con esta capacidad de actuar en diversidad de campos de la ciencia podía ser el integrador necesario para la creación del ordenador .

Su relación con los ordenadores surge de sus trabajos de investigación sobre la bomba atómica en Los Álamos .

Allí se sorprendió de la gran cantidad de cálculos necesarios para calcular el comportamiento de las reacciones en cadena . Probablemente fue entonces cuando se propuso la creación de una máquina capaz de realizar de forma rápida y sin riesgo de error estos complejos, largos y tediosos cálculos que dificultaban en gran manera las tareas científicas y técnicas de aquél proyecto . A finales de 1944 la Moore School le contrató para desarrollar un nuevo tipo de calculadora . El informe preliminar de este proyecto publicado por von Neumann y titulado ?First draft of a report on EDVAC? fue esencialmente la gran síntesis que hacía falta en el desarrollo del ordenador .

Las ideas que se presentaban en este informe fueron tan interesantes y sintéticas que desde su publicación a finales de 1945 la carrera de los ordenadores electrónicos y binarios ha tenido siempre una tendencia constante a acelerarse .

La primera generación

La primera generación de ordenadores digitales electrónicos nace del informe de Neumann y del equipo inicial que separó al poco tiempo poniendose a desarrollar diversos sistemas a lo largo del mundo y cuyo ejemplo cundió rápidamente . El EDVAC en sí mismo no fue terminado hasta 1950 . De forma previa habían sido puestos ya en funcionamiento el EDSAC, ORDVAC, el IAS, el Whirlwind I y el IBM 701 .

Un ordenador notable dentro de esta generación fue el UNIVAC I ( Universal Authomatic Computer ) creado por Eckert y Mauchly ( inicialmente miembros del equipo de von Neumann ) . Como todos los ordenadores de esta primera generación de computadores electrónicos digitales funcionaban basándose en unos dispositivos electrónicos denominados válvulas de vacío . Sin embargo, lo que le distingue de otros es su capacidad de operar con información numérica y alfabética y en el que la entrada y la salida estaban claramente separadas del sistema de cálculo en si mismo .

Otras máquinas notables dentro de esta generación fueron la Mark III y la UNIVAC II . Sin embargo, durante toda la década de los 50 el desarrollo de los computadores prácticamente se estancó .

La segunda generación

El principio de la segunda generación puede situarse en 1959 cuando los ordenadores decrecieron bruscamente en tamaño y consumo, al ser construidos con transistores en lugar de con válvulas de vacío . Así mismo aumentó su fiabilidad siendo capaces de realizar hasta cien mil instrucciones por segundo . Este cambio tecnológico supuso tal disminución de costes que se generalizó el uso de los computadores en las universidades y empresas con recursos importantes .

La tercera generación

La tercera generación que se puede considerar que empieza a finales de los sesenta y durante toda la década de los setenta . Se caracteriza por la creciente miniaturización de componentes dando como resultado avances impresionantes en el hardware de los ordenadores . El primer avance de relevancia en este sentido fue el desarrollo de los circuitos integrados . Estos circuitos son elementos de estado sólido constituidos entonces por centenares de transistores, diodos y resistencias en pequeñas láminas de silicio . Esta reducción de tamaño aumentó de nuevo la velocidad de cálculo debido a la mayor cercanía entre los componentes así como una drástica disminución en tamaño, consumo y coste de producción .

Una subgeneración dentro de ésta la constituye el desarrollo de la tecnología LSI ( Large Scale Integration ) que permitió la integración de miles de componentes en un sólo circuito integrado . Gracias a esta tecnología pudo integrarse en un sólo circuito toda una CPU formada por una unidad lógica, otra aritmética y una serie de circuitos de control . Esta tecnología permitió el desarrollo de microcomputadores que podía comprar cualquier persona con buenos recursos .

La cuarta generación

La cuarta generación es la que nace a principio de 1980 y que se mezcla de forma difusa con la anterior . La mayor parte de las diferencias con la generación anterior se deben a la mayor integración de elementos electrónicos en un chip gracias a la tecnología VLSI ( Very Large Scale Integration ) .

La reducción de costes que supuso esta integración ha llevado a la proliferación de los ordenadores en casas y escuelas . En la actualidad, casi cualquier persona puede tener un ordenador en su casa sin una repercusión demasiado seria . Sin embargo, no fue solo la disminución de costes lo que caracterizó a esta generación sino el aumento de la capacidad de cálculo .

Esto unido a la creación de lenguajes sencillos para la programación de los ordenadores los hacían accesibles tanto económica como intelectualmente a muchas personas .

Las siguientes generaciones

Todavía no existe suficiente perspectiva histórica pero se puede afirmar que la quinta generación la estamos viviendo ya . Esta generación se puede decir que está definida por un incremento brutal en la integración de elementos en un chip y en la utilización de sistemas distribuidos con procesamiento en paralelo .

Puestos a especular, las siguientes generaciones puede que se caractericen por su adaptación de uso de tal forma que los ordenadores puedan ser manipulados con un lenguaje más natural muy próximo al lenguaje normal . El desarrollo de ordenadores inteligentes con acceso a información y datos distribuidos en una red puede ser otro paso a dar en breve tiempo ( incluso podríamos decir que ya está siendo desarrollado ) . O incluso la generalización del paralelismo masivo . También podríamos pensar en las posibilidades de aplicación de los ordenadores quánticos o biológicos . Sin embargo, para todo esto faltan algunos años y sólo el tiempo puede decirnos como va a ser el futuro .

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