| Artículos | 01 SEP 2004

High Definition Audio

Tags: Histórico
Eugenio Barahona.
El hardware compatible AC 97 tiene sus días contados con la aparición de los chipsets i915 e i925.

Cuando este artículo llegue a manos de nuestros lectores, ya habrán hecho su aparición en el mercado los conjuntos de chips i915 e i925 de Intel. Una de las novedades más llamativas que presentan dichos chipset es la introducción en el mercado del nuevo bus PCI Express, pero además supone la aparición de otras nuevas tecnologías, como por ejemplo la memoria DDR-2, los microprocesadores para el nuevo socket 775 y el nuevo hardware de sonido compatible con la especificación High Definition Audio que Intel ha desarrollado (antes conocida como K).
Los objetivos fundamentales de este nuevo estándar de facto en el campo del audio para PC son tres: dar soporte a las crecientes demandas que se solicitan del hardware de sonido y soportar en el ordenador funcionalidades que hasta ahora estaban asociadas a electrodomésticos de línea marrón, mejorar la estabilidad y la facilidad de uso de todo lo relacionado con el sonido y, por último, fomentar la aparición y evolución de nuevos usos del ordenador personal dentro del campo del audio.
Uno de los principales mercados que se ha tenido en cuenta al diseñar la nueva especificación es el entretenimiento doméstico y el ocio. Dicha consideración se refleja en el soporte de estándares de sonido que hasta ahora sólo se utilizaban en equipos de sonido dedicados. Entre dichos estándares cabe destacar el DVD Audio y el Super Audio CD. Estos dos formatos soportan la reproducción de audio en un formato que tiene más de 16 bits por muestra y con frecuencias de muestreo superiores a los 44,1 kHz de los discos compactos tradicionales. Además se da soporte a configuraciones propias de instalaciones de cine en casa, como por ejemplo las de tipo 5.1, 6.1 y 7.1 basadas en las especificaciones que ha desarrollado Dolby y que son de uso común para la reproducción de vídeo en formato DVD. Por otro lado Intel propone la creación de hardware de sonido certificable THX, lo que sin duda incentivará la mejora de la calidad de todos los componentes de sonido asociados al ordenador personal. Todo lo anterior implica que ahora el PC va a soportar capacidades multicanal para juegos de ordenador, reproducción de vídeo, comunicación a través de Internet, etc.
Sin embargo la nueva especificación no se centra sólo en el hogar y en el ocio, ya que se ha diseñado de tal forma que permite la creación de hardware eficiente desde el punto de vista del consumo energético (fundamental en el campo de los portátiles) y la estabilidad (gracias a la simplificación del stack de drivers que en Windows se encargan de la gestión de sonido). Por otro lado también se han mejorado todas las características que influyen en el reconocimiento del habla, lo que sin duda beneficiará a algunas aplicaciones profesionales.
La especificación High Definition Audio también proporciona ventajas a los diseñadores de hardware de audio para PC, ofreciéndoles una amplia flexibilidad a la hora de diseñar los codecs que realizan las conversiones analógico-digital y viceversa. Un chip que implemente esta nueva tecnología tendrá un total de 48 pines, muchos de los cuales tienen una posición idéntica a la que ocupaban en el hardware de tipo AC 97, lo que sin duda facilitará la transición entre ambas tecnologías. La especificación define una serie de pines obligatorios, tanto en su función como en su posición, y otros opcionales que dependerán de la implementación que realice cada fabricante concreto.
También se estandariza un sistema para detectar la presencia de dispositivos conectados a los jack de sonido del PC, así como para determinar las características eléctricas del dispositivo y para modificar la función de un determinado jack. De esta forma un determinado jack podrá ser una entrada o salida de sonido dependiendo de la configuración que realice el usuario del sistema. También se ha definido un nuevo stack de jacks que hace posible la implementación del nuevo estándar en nuevos formatos de equipos, como por ejemplo las diversas variantes de las nuevas carcasas BTX.

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