| Artículos | 01 OCT 2002

¿Guerra en el mercado de los procesadores?

Tags: Histórico
Intel acapara el 80% del mercado, seguida de AMD
Almudena Alameda.
Aunque la supremacía de Intel en el mercado de los procesadores es evidente, ya que cuenta con el 80% de la cuota mundial, AMD le está plantando cara con una política de frecuentes lanzamientos y expansión de segmentos de mercado, por lo que muchos hablan ya de guerra abierta. Otros fabricantes de chips como Transmeta y VIA juegan de momento un papel secundario, aunque sus avances son significativos.

Con anterioridad incluso al reciente lanzamiento del procesador Pentium 4 a 2,8 GHz para PC de sobremesa, Intel ya había anunciado que para finales de año tendría listo un modelo a 3 GHz. Y es que parece que lo que sigue demandando el usuario es mayor velocidad de procesamiento, aún a costa de que los equipos se queden obsoletos cada vez más rápido. En este escenario, Intel disfruta en la actualidad de una posición dominante en el mercado de los procesadores (según la consultora Mercury tuvo una cuota del 82,8% en el segundo trimestre), sin embargo, su inmediato competidor, AMD, con un 15,6%, hace cada vez más evidentes sus ansias por crecer y ampliar su campo de acción a segmentos a los que hasta ahora no se había orientado. Es el caso del lanzamiento del Athlon MP 2200+, dirigido a servidores de gama alta y fabricado con tecnología de 0,13 micras, que favorece el rendimiento de los procesadores a la vez que reduce el consumo de energía (hasta en un 12% con respecto al proceso basado en 0,18 micras), según AMD. Con este procesador, AMD planta cara a los Xeon e Itanium 2 de Intel, destinados a servidores de gama alta. Asimismo, AMD ha anunciado sus planes de sacar al mercado un procesador (Opteron) que, como Itanium, tendrá de 64 bits. Esta estrategia deja al descubierto la intención de la compañía de competir con los chips de Intel de grandes como IBM o Sun en el segmento de servidores de alto rendimiento.
Otro indicador que ha hecho que se empezara a hablar de "encarnizada guerra" entre Intel y AMD es la simultaneidad de sus lanzamientos. Es el caso de la presentación en septiembre del mencionado P4 a 2,8 GHz de Intel y de los modelos, también para PC de sobremesa, Athlon XP 2400+ y Athlon XP 2600+ (basados en 0,13 micras) de AMD. Esto respondería, según ciertos analistas, a que, aunque AMD ha encontrado su lugar en mercados como el de los videojuegos, la superioridad de Intel es evidente en sectores como el de los ordenadores de sobremesa. Isabel Lama, directora de e-business de Intel Iberia, rechaza de plano la existencia de esta confrontación o guerra de lanzamientos: "Intel ha tenido competencia desde siempre y ésta nos ha impulsado para continuar sacando al mercado productos cada vez con mejores prestaciones". Lama opina que la tendencia dominante en la actualidad en el mercado del PC, tanto en el desarrollo y nuevas características de los procesadores, como en la aparición de nuevos canales y formas de distribución, es Internet, en concreto la aceleración que la Red ha provocado en la confluencia entre la informática y las telecomunicaciones, exigiendo redes de comunicación más anchas y PC cada vez más potentes. Por su parte, Vincenzo Pistillo, director de marketing de AMD para el Sur de Europa, se limita a manifestar que la compañía "entiende que la competencia es buena para la industria y los consumidores, ya que conduce a una beneficiosa innovación. Asimismo, AMD cree en la innovación y la compatibilidad, por lo que promoverá unos estándares de industria abierta, así como una tecnología que beneficie a toda la industria".

Lanzamientos futuros
Los anuncios de procesadores, especialmente de Intel o AMD, suelen venir acompañados de numerosas especulaciones y bailes de fechas. Es el caso de la tecnología Hammer que se encuentra desarrollando AMD, algunos de cuyos procesadores -como Clawhammer u Opteron (nombre en código Sledgehammer y con plataforma de 64 bits) para servidores y estaciones de trabajo- sufrirán retrasos en sus lanzamientos. La aparición del chip Clawhammer para procesadores Athlon, prevista para el último trimestre de este año, se traslada hasta comienzos de 2003, mientras que el lanzamiento de Opteron, planificado para principios de 2003, también se retrasará algunos meses. Mientras tanto, se producen filtraciones o especulaciones acerca de las características de la nueva tecnología, desmentidas hasta el momento por la compañía. Se trata, por ejemplo, de las especificaciones sobre Hammer dadas a conocer por Joe Osha, analista de Merrill Lynch. Según Osha, Clawhammer tendrá, en un principio, una frecuencia de reloj de 2,5 GHz, que a pesar de ser inferior a la de las últimas versiones de P4, podría ejecutar más instrucciones por ciclo de reloj al basarse en una arquitectura más eficiente. Esto supondría que el sistema de medida de la séptima generación de chips de Athlon habría sido rediseñado por AMD, basándose en medidas internas, para tasar el rendimiento de sus chips.

El rendimiento del P4, en tela de juicio
La imparcialidad de los sistemas de benchmarking, la herramienta utilizada para comparar el rendimiento de procesadores, ha sido cuestionada por AMD, que criticó los resultados del benchmark SYSmark 2002 de BAPCo (Business Application Performance Corporation) y que cuenta con miembros como Intel, IBM, HP, Microsoft, Dell, y recientemente también AMD. En opinión de AMD, aunque sus procesadores superaron a los de Intel en la versión SYSmark de 2001, las pruebas realizadas sobre ciertas aplicaciones fueron eliminadas en la versión de este año, mientras que los tests en los que P4 resultaba favorecido se repitieron varias veces.
Isabel Lama, argumenta al respecto que todos los miembros de BAPCo colaboran en el desarrollo de los benchmarks y cada prueba requiere el voto de la mayoría.

Transmeta y VIA: ¿convidados de piedra?
Otros fabricantes de procesadores como Transmeta o VIA Tech-nologies todavía no logran unas cifras comparables (menos de un 12% de cuota conjunta en el segundo trimestre según Mercury) a las de Intel o AMD, pero su avance es progresivo. En el caso de Trans-meta, la compañía se ha introducido recientemente en el mercado del PC (ya lo estaba en el de los portátiles) de la mano del fabricante NEC. Para ello ha incluido su procesador Crusoe TM5800, chip de 256 bits construido sobre tecnología de 0,13 micras, a 900 MHz en el modelo PowerMate de NEC. Por su parte, la próxima generación de procesadores de VIA, Ezra, también se construirá en 0,13 micras, lo que presumiblemente redundará en una mayor frecuencia de reloj y un menor consumo de energía.


Procesadores para portátiles
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Aunque Intel se encuentra ultimando los detalles de sus procesadores Banias para ordenadores portátiles, cuyo lanzamiento está previsto para la primera mitad de 2003, la compañía ha presentado varios procesadores para este segmento de mercado.Por una parte, la familia Pentium 4-M se amplía con un modelo a 2,2 GHz (562 dólares/584 e).Por otra, la gama Pentium III-M, dirigida a mininotebooks, subnotebooks y Tablet PC, ofrece ahora un modelo a 1,33 GHz (508 dólares/528 u).

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