| Artículos | 01 NOV 1997

Formato gráfico polivalente FlashPix

Tags: Histórico
Jaime Peña.

Disponer de formatos gráficos multiplataforma, multiuso y de libre disposición es un paso imprescindible para hacer una informática más racional y simple de programar.

La representación de imágenes en ordenador es problemática en muchos aspectos. Nos encontramos con frecuencia con volúmenes de datos muy grandes, lo que requiere una capacidad de procesamiento importante; a su vez, como herencia de un surgir algo descontrolado de programas, el modo en que se recogen y/o codifican los datos es tan variado que, para desesperación de todos los programadores, es virtualmente imposible disponer de acceso simultaneo a todos los formatos de archivo. Una primera aproximación al tema, puede encontrarla en nuestro artículo Formato de ficheros gráficos, publicado en PC World nº 89, de junio de 1993.

Indudablemente, ha habido y hay esfuerzos muy importantes para poner coto a tamaño descontrol. Tiempo atrás, el formato TIFF (Tag Image File Format) representó un intento que sólo triunfó parcialmente. Posteriormente, formatos como el WMF (Windows Metafile) fueron frustrantes, dado que incluso los programas de dibujo que acompañan a Windows (Paintbrush y Paint) no lo reconocen, dado que es vectorial y estos trabajan con formatos de datos raw (valores de color de los puntos de pantalla, pixeles). La expansión de Internet trajo dos formatos de archivo como pseudoestándares: JPEG (Joint Photographic Experts Group) y GIF (Graphics Interchange Format). Los problemas legales del uso del formato GIF (aun al presente de uso masivo), indujeron a desarrolladores independientes a proponer el formato PNG (Portable Network Graphics), que hemos tratado en PC World nº 124, en septiembre de 1996. Este formato aún no ha llegado a ser más que una promesa de estandarización, junto con el JPEG, y actualmente no se implementa como tal en ninguna página Web.

Un grupo de empresas de gran importancia, capitaneadas por Eastman Kodak, entre las que se encuentran Sun Microsystems, Live Picture, Microsoft y Hewlett-Packard, se han decidido a crear un estándar gráfico multipropósito y multiplataforma, que palie aspectos muy problemáticos de la codificación, manipulación y representación gráfica. Pensemos que se trata de un formato raw, no para representaciones vectoriales. Este nuevo formato se denomina FlashPix y, en el momento actual, es una propuesta avanzada, con ya algunas aplicaciones, más bien experimentales, que son capaces de manejarlo.

En el presente artículo veremos de qué se trata y observaremos sus atractivas posibilidades, que realmente nos llaman la atención y esperamos pronto se hagan una realidad extendida en el ámbito informático.

Empresas como Picture Works Technologies, Accusoft Image Processing y Lead Technologies LeadTools (trabajando de forma muy directa con Eastman Kodak), ya proporcionan extensiones y productos que soportan este nuevo formato. De modo particular, la empresa Live Picture Inc., subsidiaria de Hewlett-Packard, ya ofrece visores y plug-ins para Netscape Navigator e Internet Explorer, que permiten manipular de forma muy sencilla las imágenes FlashPix (como efectos de zoom y crop o exportaciones a BMP y JPEG). Acuda a su foro de Internet: http://www.livepicture.com/html/viewers.html

El planteamiento básico

FlashPix es un estándar industrial abierto, basado en un nuevo formato de archivo, que utiliza como fuente básica de inspiración el almacenamiento estructurado, que forma parte de la tecnología OLE de Microsoft. Eastman Kodak publica información acerca del estado actual del desarrollo en su foro de Internet (http://www.kodak.com) y anuncia una especificación final, herramientas de desarrollo y suites de pruebas de compatibilidad, que en parte ya están disponibles para Windows y Macintosh. Dado que no hay previsiones exactas, tal vez en el momento en que lea el presente artículo ya esté disponible. Aunque Kodak es el propietario de la tecnología, toda la información técnica y el soporte para desarrolladores será de libre disponibilidad.

A su vez, Kodak ya ha establecido un procedimiento de información electrónica (vía e-mail), de forma que se mantengan informados todos los desarrolladores interesados tanto en la especificación en sí, como en herramientas, desarrollos comerciales e implementaciones en plataformas hardware y de consumo, como cámaras digitales. El denominado Software Developer's Kit, consistirá de una referencia, una guía, aplicaciones ejemplo y el antedicho test de compatibilidad.

Las ventajas apuntadas en el white paper denominado FlashPix format and Architecture, (C) 1996 Eastman Kodak Company, verdadero punto de inicio de la especificación, son principalmente las siguientes:

- No precisa un equipo hardware especialmente potente. De hecho sólo requeire, para realizar operaciones de programación y desarrollo, de un i486 o un Macintosh 68030, con 16 MB de RAM.

- Se trata de un formato de imagen transportable entre los diferentes elementos de una secuencia de trabajo. Así, las cámaras digitales, escáneres, servicios de escaneo técnico, aplicaciones finales, impresoras y servicios profesionales de reprografía y los sistemas de bases de datos, compartirán un mismo tipo de archivo de imagen y podrán obtener información esencial para su manejo desde el propio (y común) archivo FlashPix.

- El proceso final de impresión es perfectamente previsible. Es decir, todos los datos iniciales y especificaciones de color están perfectamente recogidas y mantenidas a través de las posibles posteriores manipulaciones que puedan realizarse. Véase más abajo lo comentado al respecto de la gestión y manipulación de imágenes.

- Las imágenes ocupan menos memoria RAM en dispositivos y menos espacio de almacenamiento. Esto por dos motivos: no es preciso guardar una imagen por cada manipulación o transformación de una imagen y, en segundo lugar, se pueden realizar enlaces entre archivos de imágenes iniciales y archivos de datos de manipulaciones y transformaciones, con un mínimo de código, sin los datos de la imagen en sí.

- Se pueden exponer casi instantáneamente múltiples resoluciones y efectos sobre una misma imagen, ya que el propio formato guarda la imagen con resoluciones diferentes (véase más abajo) y las transformaciones y manipulaciones se guardan como comandos, que pueden reproducirse a voluntad.

También, algunas aplicaciones específicas, se beneficiaran grandemente de otras características de gran atractivo; por ejemplo:

- Las ediciones son muy simples y no destructivas (la imagen inicial permanecerá inalterada y el proceso es reversible).

- La imágenes y datos relacionados son muy fáciles de localizar. Apoyándose en los presupuestos del almacenamiento estructurado (Microsoft OLE Structured Storage), pero piense que es un formato multiplataforma, no restringido a entornos Windows, sólo aprovecha la estrategia del almacenamiento estructurado, no la tecnología OLE en sí.

- Los que accedan on-line (por ejemplo, vía Internet), podrán no sólo visualizar, si no que también podrán manipular las imágenes. Por ejemplo, obtener una versión de baja resolución, realizar operaciones sobre ella, enviar los datos de las operaciones de manipulación o transformación y reproducirlas en la imagen de mayor resolución en el servidor.

- Su flexibilidad a la hora de hacer/deshacer/rehacer es prácticamente ilimitada. Con esta atractiva posibilidad, se pueden mantener todas las acciones de edición, manipulación y transformación, como comandos, en el archivo original. dado que se almacenan como comandos y no como datos finales, el incremento en el tamaño del archivo será mínimo.

Las arquitectura del formato FlashPix

La arquitectura FlashPix se basa en el concepto de Objeto Imagen Fuente. Un objeto i

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