| Artículos | 01 MAR 1998

Extranet: la tercera generación Internet

Tags: Histórico
Carlos Sánchez-Palazón.

Si en los últimos sesenta años la humanidad ha evolucionado más rápidamente que en todo el conjunto de su existencia, en el caso de Internet, las evoluciones tecnológicas se producen de meses en meses. En este mundo tan fascinante y trepidante, es difícil asimilar que el concepto de intranet, que supuso la segunda ola Internet, fue concebido hace tan sólo un año y medio. Internet irrumpió hace sólo unos años en nuestras vidas, cuando en realidad ya llevaba más de cuatro décadas funcionando a título privado en los Estados Unidos. Al poco tiempo de esta irrupción, surgió un nuevo concepto asociado a Internet: las Intranets. Pero parece que la cosa no queda ahí, ya que ahora la industria ha lanzando otro nuevo concepto: la Extranet.

La intranet se define como el sistema de comunicaciones internas que emplea tecnología desarrollada para Internet. Normalmente, toma cuerpo con la instalación de un sistema de mensajería electrónico, al que se suelen añadir aplicaciones de colaboración (groupware). Si esta ampliación afecta a clientes, proveedores y socios, la estructura de comunicaciones resultante es una extranet.

A lo largo de 1996, las intranets fueron adoptadas por las empresas para dotar de una red de comunicación e información estratégica a sus empleados, que a la vez permitían acercarles las nuevas tecnologías de la información.

Esta nueva era de la extranet, que ya es conocida como la tercera ola Internet, no ha hecho más que comenzar. Hasta ahora, se ha manifestado como un medio idóneo que sirve para fomentar el comercio electrónico, y que provocará una revolución en la estructura más profunda de la economía y en la forma en que las empresas y países se relacionan entre sí.

Prolongación de la intranet

La extranet es una red de colaboración que utiliza la tecnología Internet y que permite entrelazar la red interna o intranet de una empresa con sus proveedores, clientes u otros socios, creando una red comercial privada que enlaza a un grupo cerrado de usuarios. El término fue acuñado por Jim Barksdale y Mark Andreessen, de Netscape Communications, para describir el software que facilita la relación entre diferentes compañías. Una extranet puede ser concebida como una parte de una intranet que es accesible para otras empresas o como una herramienta que permite la colaboración entre empresas. La información compartida podría ser accesible sólo para aquellos miembros colaboradores de la empresa que posee la intranet, y en algunos casos podría ser pública.

Para Marc Andreessen, "las extranets serán el método preferido para compartir información de productos y servicios". Esta afirmación, realizada recientemente en el marco de Internet Commerce Expo (Los Angeles), remarca el halagüeño futuro de estas redes externas, que dejarán de ser patrimonio exclusivo de las grandes empresas para pasar a usarse de forma generalizada.

Las aplicaciones extranet tienen diferentes usos, entre los cuales cabe destacar los siguientes: para establecer grupos privados que cooperan con la empresa y que comparten la misma información e ideas; para entornos de colaboración donde algunas empresas cooperan en el desarrollo de una aplicación nueva que ellos pueden usar totalmente; para desarrollar programas de formación u otros contenidos educativos que las empresas pueden desarrollar o compartir; como listas de catálogos de productos que son sólo accesibles para el departamento comercial u otros; y como gestión de proyectos y control de empresas que forman parte de un mismo proyecto de trabajo.

Cada vez son más las compañías que ya tienen en funcionamiento aplicaciones de marketing en la Web para ofrecer información en-línea sobre diversos aspectos: familia de productos, descripción e información técnica de los mismos, lista de precios, etc. Estas aplicaciones también les permiten analizar el comportamientos (pautas) de las personas que acceden a la página Web, información que pueden compartir con sus socios. La extranet no es más que el resultado de una necesidad de las empresas: poseer un sistema de comunicación más rápido entre sus socios comerciales, que permita mejorar el suministro de la información y que amplíe la relación con sus clientes y proveedores.

El concepto "extranet" quizás refiere a un nombre o fenómeno que ya existe informalmente en los entornos de colaboración de ciertas empresas. Algunas compañías actúan como intermediarios entre las partes que comienzan a diseñarse entre ellas mismas como una extranet.

Una red externa requiere de cierto grado de seguridad y privacidad para evitar intromisiones indeseadas. En realidad, una extranet puede ser considerada como un conjunto de intersecciones o partes de una determinada intranet. La seguridad y privacidad de una extranet pueden ser garantizadas si se asegura que los canales de transmisión son propios o arrendados, ya sea mediante el diseño de un canal a través de Internet o usando Internet con claves de acceso.

Valor añadido

Esta nueva ola Internet ofrece a las empresas un valor añadido muy importante: comunicación más rápida con clientes y socios. Dotarse con este tipo de tecnología es disfrutar de mayor ventaja frente a la competencia. Este tipo de infraestructura permite recuperar información sobre los clientes con el fin de adecuar un nuevo producto, antes de su presentación, a las necesidades de los consumidores. Esta posibilidad de comunicación bidireccional en tiempo real permite que en muchos sectores las compañías puedan acceder diariamente a ideas de clientes y socios para mejorar sus productos, lo que se traduce en una reducción de los ciclos de producción.

Las limitaciones existentes para la adopción de las extranets pueden estar, según los analistas, en la propia empresa. Una red externa implica eliminar nichos de información controlados por ciertos departamentos, que se resisten a perder este poder.

Abordo de la tercera fase

Hablar de una extranet es referirse a una intranet extendida o, simplemente, Internet. Este nuevo concepto permite diseñar un entramado comercial cerrado que reúne a un grupo de usuarios que poseen el mismo objetivo e interés comercial, todo ello basado en un productivo sistema de comunicación e información. Este grupo de usuarios se halla puertas afuera de los sistemas de seguridad (firewalls) de la intranet.

Basada en los estándares de Internet, la extranet utiliza infraestructuras interactivas del tipo servidores, clientes de correo electrónico y navegadores Web. Todos estos componentes le confieren un poder económico más valioso que el de una red propietaria. De ahí que los agentes comerciales implicados, ya sean socios, suministradores, clientes, usuarios, etc., pueden establecer fuertes vínculos comerciales entre sí.

Esta red externa presenta interesantes ventajas técnicas y reduce los costes. Pero su verdadera importancia y significado está en que es la primera herramienta no propietaria que puede soportar la rápida evolución del comercio electrónico.

Se ha hablado mucho del impacto de Internet en el mercado de venta al por menor, las tarjetas de crédito y sistemas de pago digital y tradicional. Sin embargo, el verdadero futuro de extranet en los próximos cinco años está en servir de plataforma para el desarrollo de un sistema global que permita adquirir y vender productos y servicios a cualquier nivel.

La extranet no va a propiciar la transformación de algún elemento en concreto de la economía; más bien está destinada a jugar un papel esencial en la redefinición de la forma de hacer negocios, ya sea de forma privada o pública. Esto nos conduce irremediablemente hacia una economía global basada en la red Internet, lo que comienza a calificarse como la Networked Economy o la Economía en Red.

Para que todo esto llegue a buen puerto será necesario un proceso de madu

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