| Artículos | 01 MAR 1997

El "nuevo" hallazgo de Einstein

Tags: Histórico
Jsé Mª Fernández Rua.

El legado histórico de Albert Einstein, sometido a un complejo proceso de archivo informático, ha deparado una grata sorpresa: el genial físico había formulado en 1912 las bases teóricas del efecto lente gravitacional pero no las publicó hasta veinticuatro años después por considerarlas especulativas y sin posibilidad de una comprobación empírica.

La aplicación de la digitalización y de la informática en la conservación de archivos históricos de alto interés científico, ha posibilitado que equipos multidisciplinares de investigadores norteamericanos y alemanes hayan podido "bucear" en los cuadernos manuscritos del más genial físico de este siglo para, entre otras cosas, descubrir que Albert Einstein formuló las bases teóricas del efecto de lente gravitacional, considerado actualmente una relevante consecuencia astrofísica de la Teoría General de la Relatividad, antes de que propusiese esta famosa teoría en 1915. Einstein había descartado esta idea por considerarla especulativa y sin ninguna posibilidad de confirmación empírica.

Sobre la base de notas manuscritas de Einstein del año 1912, estos científicos norteamericanos y alemanes han insertado en "Science", órgano de la Asociación Americana para el Avance de la Ciencia, estas conclusiones. El genial científico no llegó a publicar sus iniciales reflexiones sobre las lentes gravitacionales hasta 1936, precisamente en "Science". El motivo parece ser una respuesta de Einstein a la pregunta que, sobre esta materia, le había realizado un investigador checoslovaco. El título de esta nota era "Acción similar a una lente de una estrella por la desviación de la luz en el campo gravitacional". Este texto ha sido calificado en la actualidad por los investigadores como el trabajo pionero sobre las lentes gravitacionales, si bien existían contribuciones anteriores sobre esta cuestión.

Los científicos Jurgen Renn y Tilman Sauer, del instituto Max Planck de Historia de la Ciencia, y John Stachel, del Departamento de Física de la Universidad de Boston, recuerdan ahora que Arthur Stanley Edington propuso, en 1920, la posibilidad de observar múltiples imágenes de una estrella si un objeto masivo se interpusiera entre el astro y el observador, actuando como una lente. Cuatro años después, Chwolson apuntó que si la estrella gravitacional y el observador están alienados, éste último tendría la posibilidad de visualizar una imagen en forma de anillo alrededor de la estrella.

En el ya clásico trabajo escrito por Einstein se abordaba ambos efectos, pese a que el genial físico de Ullm desconocía, aparentemente, las publicaciones de Eddington y Chwolson. En el curso de un proyecto de investigación sobre la génesis de la Teoría General de la Relatividad, los investigadores Renn, Sauer y Stachel identificaron cálculos de Einstein sobre las lentes gravitacionales, incluidos en el estudio de 1936, en una serie de notas del físico que tiene su origen veinticuatro años antes.

Renn, Stachel y Sauer afirman hoy que esas notas muestran que Einstein desarrolló la teoría básica sobre las lentes gravitacionales incluso antes de haber completado la Teoría General de la Relatividad en 1915. Estos investigadores apuntan en su trabajo que Albert Einstein, interesado por las consecuencias de los campos gravitatorios, había publicado en 1911 un estudio sobre la deflección de la luz por la gravedad del Sol. Cabe recordar que la predicción de que la luz se "dobla" al pasar por las cercanías de nuestra estrella sería confirmada ocho años después por Eddington, durante su célebre observación de un eclipse de Sol. A pesar de todo ello, todavía en 1912 Einstein intentaba persuadir a los astrónomos para que pusieran a prueba varias consecuencias astrofísicas derivadas de sus nuevas ideas sobre la gravitación. Erwin Freunlich fue uno de los pocos astrónomos que activamente se involucró en este trabajo, señalan los tres autores del trabajo. Durante la primavera de 1912, Einstein, que por entonces dictaba clases en la Universidad de Praga, visitó Berlín y se encontró con Freudlich. Los autores del trabajo sugieren que durante el contacto entre ambos investigadores debieron nacer los cálculos sobre las lentes gravitacionales de Einstein, recogidos en ocho hojas de un pequeño cuaderno de notas que data del periodo 1910 a 1914 y que la revista "Science" reproduce dos de ellas. Allí figuran ecuaciones sobre este efecto gravitacional.

Sin embargo y como se ha dicho, hasta 1936 Einstein no publicó sus cálculos, convencido, tal y como incluía en su escrito, de que "no existe una gran posibilidad de observar este fenómeno".

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