| Artículos | 01 MAR 1998

El bus USB

Tags: Histórico
Eugenio Barahona.

Desde la aparición en el mercado de los compatibles PC/AT, una de las tareas que más complicadas han resultado a casi cualquier usuario ha sido añadir al sistema elementos hardware adicionales y conseguir que funcionasen correctamente. Sólo desde hace relativamente pocos años el PC ha contado con un bus dotado de capacidades de configuración automática: el bus PCI. Sin embargo, este bus sólo permite al usuario instalar dispositivos internos, por lo que aún quedaba pendiente la asignatura de dotar al PC de un bus que hiciese posible la conexión de periféricos externos de forma sencilla y eficiente. Si bien los puertos serie y paralelo permiten realizar, hasta cierto punto esta tarea , era necesario contar con un bus que permitiera la conexión simultánea al ordenador de varios dispositivos cuya configuración se realizara de manera automática. La solución a este problema viene de la mano del bus USB.

Básicamente el bus serie universal, o USB, es un bus serie a través del cual es posible realizar transferencias de datos a una velocidad máxima de 12 Mbits por segundo. Otra de las características interesantes del USB es la posibilidad que ofrece de conectar al sistema hasta un máximo de 127 dispositivos. Los dispositivos conectados al bus USB pueden operar de forma simultánea, por lo que sería posible trabajar conjuntamente con un teclado y un escáner USB, mientras que al mismo tiempo se modifica la configuración de un monitor dotado de conexión USB. El hardware encargado de implementar la controladora para bus USB se suele encontrar integrado en el conjunto de chips, o chipset, de la placa base. Todos los chipset actuales disponen de este tipo de controladora, entre los que cabe destacar los modelos 430VX, 430HX, 430TX, 440FX y 440LX de Intel, los VP3 y MVP3 de VIA Technologies y el Aladdin V de Acer Labs. Un aspecto interesante del bus USB es el esquema de conexión de los periféricos al ordenador. Normalmente el ordenador suele contar con un par de conectores USB a los que el usuario puede conectar directamente cualquier periférico de este tipo. De forma más o menos generalizada los dispositivos USB cuentan con dos conectores: uno de ellos para el cable que une el periférico al ordenador y otro que permite conectar otro periférico. Podría decirse que la conexión de dispositivos USB al ordenador es similar a la conexión de periféricos SCSI a una controladora de este tipo, ya que los dispositivos van conectándose unos a otros formando una especie de cadena. Gracias a este tipo de configuración es posible alcanzar el máximo teórico de 127 dispositivos conectados al bus USB.

Pero, ¿cuáles serán los tipos de dispositivos que aparecerán para bus USB? pues de tipo muy variado, ya que diversas empresas han anunciado teclados, ratones, monitores, escáneres, cámaras para videoconferencia, módems, altavoces, etc. Especialmente interesante es el tema de los altavoces. En este caso el sonido es generado por una determinada aplicación y se envía en formato digital a los altavoes a través del bus USB. Posteriormente los altavoces convierten la señal digital en analógica mediante un DAC o conversor digital a analógico.

Otro aspecto interesante del bus serie universal es el soporte que debe recibir por parte del sistema operativo. En la actualidad sólo los fabricantes de ordenadores disponen de la versión de Windows 95 que cuenta con soporte para bus USB, mientras que dicha capacidad está ausente en Windows NT y estará integrada por defecto en el venidero Windows 98.

Hay que tener en cuenta que el soporte por parte del sistema operativo es fundamental para los fabricantes de dispositivos USB, ya que los controladores de dispositivo encargados de gestionar este tipo de hardware se apoyan en la funcionalidad ofrecida por el sistema operativo para acceder a las características de los periféricos USB. Microsoft ha aprovechado la generalización de las controladoras USB y la aparición de Windows 98 para introducir otras tecnologías que afectan a los fabricantes de hardware USB y de aplicaciones que hagan uso de dicho hardware. Sin duda alguna, la novedad más interesante es WDM, o Windows Driver Model. Esta tecnología es básicamente una arquitectura gracias a la cual los controladores de un determinado dispositivo funcionarán de forma indistinta bajo Windows y Windows NT. WDM afecta al desarrollo de hardware y software USB ya que mediante esta tecnología se implementarán determinadas API que facilitan a los programadores la creación de controladores de dispositivo y aplicaciones que hagan uso de USB.

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