| Artículos | 01 JUN 1997

Digital demanda a Intel por violación de patentes

Tags: Histórico

Cuando Intel parecía haber salido de un contencioso con AMD, ahora se ha encontrado con otra si cabe mayor. En esta ocasión ha sido Digital quien acusa al mayor fabricante de procesadores de haber violado intencionadamente 10 patentes de Digital en la fabricación, uso y venta de las familias de procesadores Pentium, Pentium Pro y Pentium II. La compañía ha solicitado un interdicto como indemnización económica que incluye triple indemnización por la violación voluntaria de las patentes por parte de Intel. Asimismo, el interdicto prohibe a Intel el uso de la tecnología patentada por Digital en sus procesadores presentes y futuros.

Las patentes mencionadas en la demanda hacen referencia a una serie de innovaciones en arquitectura de procesador de alto rendimiento, tales como la gestión de caché, la predicción de saltos en el código y el procesamiento de instrucciones de alta velocidad. Todas ellas fueron registradas entre 1988 y 1996 en la Oficina Estadounidense de Patentes y Marcas.

Una historia de años atrás

Fuentes de Digital se remontan a los años 1990 y 1991, fecha en la que se produjeron una serie de reuniones entre directivos e ingenieros de ambas compañías. Por aquel entonces, señalan estos empleados de Digital, Intel estaba considerando la posibilidad de licenciar la tecnología Alpha. Según un acuerdo confidencial, la compañía que dirige Robert Palmer accedió a compartir la tecnología Alpha, pero Intel finalmente no la licenció. Al año siguiente (1992), Digital presentó Alpha al público. En 1993, fecha en la que Intel lanzó al mercado su procesador Pentium, Digital no sospechó nada de una posible infracción de las patentes. Sin embargo, dos años más tarde apareció Pentium Pro y la compañía creadora de Alpha comenzó a tener ciertas sospechas, en particular debido a las mejoras en rendimiento en comparación con Pentium. Para Robert Palmer, presidente de Digital, "como resultado de la violación de nuestras patentes, Intel ha reforzado su monopolio en el mercado X86 y está tratando de ampliar este monopolio a los microprocesadores de alto rendimiento, por lo que su conducta amenaza al entorno competitivo básico para mantener la innovación y el crecimiento en la industria informática".

Las razones

No obstante, los analistas han tratado de explicar las razones que han movido a Digital a presentar esta demanda ahora. Según un miembro de Microprocessor Report, la compañía que dirige Robert Palmer está tratando de parar a Intel para hacer más competitivo a su procesador Alpha. Un analista de Semico Research opina que lo que trata de decir Digital es que si Intel no hubiera copiado su tecnología, hubieran vendido más procesadores Alpha. Al mismo tiempo, este hecho se produce en un momento en el que la compañía competirá con Intel a través de un procesador Alpha de bajo coste que se está fabricando en Corea del Sur en colaboración con Samsung Electronics y que servirá como instrumento de convencimiento para que los principales fabricantes de ordenadores personales lo integren en sus equipos. Por otro lado cabe mencionar que Alpha ha sido el chip abanderado de Digital en términos de rendimiento desde su aparición en 1992. No obstante, el precio ha sido una de las trabas para este procesador si se compara con los bajos costes que van vinculados a los chips de Intel. Un ejemplo bastante claro aparece en un informe de Semico Research donde se aprecia que Alpha sólo ha ganado un 0,1 por ciento de los ingresos del mercado de procesadores durante el pasado año y que ascendieron a 16.200 millones de dólares.

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