| Artículos | 01 JUN 2007

Crece la integración LAN/WLAN

Tags: Actualidad
Arantxa Herranz
Los fabricantes de switches Ethernet que ofrecen soluciones combinadas LAN y WLAN aseguran que el reto último es que las tecnologías cableadas e inalámbricas aparezcan como un único punto de acceso. Sin embargo, tanto las empresas como los expertos de la industria aseguran que esta tendencia aún queda un poco lejos, tanto en términos tecnológicos como por la demanda por parte de los usuarios.

?Estamos aún en los albores de las redes LAN/WLAN unificadas?, asegura Craig Mathias, principal analista de Farpoint Group. ?No diría que ninguna oferta es completa en estos momentos. Es un enorme reto tanto a nivel tecnológico como de mercado para que podamos tenerlo todo unido? en una única arquitectura segura que cuente con switches, puntos de acceso y software de gestión unificados. Por eso, este experto considera que aún habrá de pasar un cierto tiempo antes de que podamos llegar hasta el punto deseado, en el que las redes LAN y WLAN aparezcan como una sola.

Muchos analistas y observadores de la industria aseguran que la tecnología WLAN empresarial, especialmente en la tecnología de los swtich WLAN, podría ser asimilada por los fabricantes de switches LAN a largo plazo. El razonamiento es que los administradores de sistemas empresariales preferirían la gestión y los recursos inalámbricos de las redes WLAN integradas en una infraestructura cableada.

Nombres como Cisco o 3Com llevan ofreciendo WLAN desde hace más de 10 años, pero sus ofertas están basadas en el modelo del punto de acceso, que tiene su propia dirección IP y es gestionado como un elemento de red independiente. En 2002 y 2003, surgieron con fuerza los swtiches WLAN con un nuevo acercamiento a la tecnología inalámbrica. Los puntos de acceso son gestionados como radios de red integradas, ligadas a un controlador o swtich WLAN centralizado, que proporciona ajustes de acceso central, configuración y seguridad. Es decir, que la WLAN opera como segunda red y reside en lo alto de la red LAN Ethernet. La seguridad y el acceso a la capa física se gestionan como asuntos separados.

Unificación en la superficie
La mayoría de los fabricantes de switchs LAN con oferta WLAN venden esta tecnología que han comprado o licenciado de empresas tipo start-up. Ofrecen LAN y WLAN integradas junto a las políticas, herramientas de gestión de dispositivos y otros asuntos para clientes conectados (tanto desde red cableada como inalámbrica), incluso aunque estén conectados a través de dispositivos que no hayan sido desarrollados por el mismo fabricante.

?Cisco ha hecho importantes progresos en este área, y probablemente sea quien esté líder en este punto?, en términos de ofrecer adaptadores unificados LAN/WLAN con una capa de gestión, manifiesta Mathias.

Ben Gibson, director de soluciones de marketing en movilidad de Cisco, considera que la tecnología WLAN puede ser en principio absorbida en la infraestructura de los switch Ethernet, aunque ello conllevará un cierto tiempo. ?Nuestra visión, hacia la que nos encaminamos, es a largo plazo. Pero lo cierto es que hay una necesidad en las empresas de desplegar controladores WLAN, ya sean integrados o aislados, dependiendo de cuáles sean sus necesidades?.

En este sentido, Cisco ofrece controladores WLAN que pueden ser integrados en sus propios switches, como los Catalyst 6500. Además, también tiene controladores WLAN que funcionan como dispositivos independientes, gracias a la adquisición, en 2004, de la compañía Airespace.

Desde entonces, Cisco ha estado más centrada en las herramientas de gestión de red, añadiéndoles control de seguridad y configuraciones para Ethernet y dispositivos basados en 802.11, ya que, según su opinión, es lo que más reclaman los usuarios. ?No hay muchas organizaciones que puedan soportar doblar el número de personas que gestionan su red?, señala.

Otros proveedores de dispositivos WLAN/LAN aseguran que el nivel de integración entre las dos ramas depende del tamaño de la compañía y cuáles sean los problemas que antes se quieran resolver.

?Cuando las personas hablan de redes unificadas, están hablando de muchas cosas y eso lo único que hace es añadir confusión?, asegura Suresh Gopalakrishnan, vicepresidente del reciente fabricante Extreme. Por un lado, está la apariencia general de una red unificada, lo que incluye el establecimiento de políticas de seguridad y acceso al mismo nivel, ya sea mediante redes cableadas o inalámbricas. Pero, además, esto incluye gestión. Extreme, por ejemplo, ofrece una herramienta de gestión de red que permite a los usuarios establecer políticas de acceso y de dispositivo tanto para puertos Ethernet como puntos de acceso WLAN.

Otro nivel de unificación es tener controlador de puntos de acceso WLAN y características de gestión construidas en los propios switches LAN. Éste es el aspecto más popular en las redes más pequeñas, con un menor número de switches LAN, así como en redes que están basadas en un único producto de un único fabricante. ?Si la red LAN es homogénea, es más fácil añadir la tecnología inalámbrica, porque tendrás un control total de los dos tipos de redes?, asegura Suresh Gopalakrishnan.

Sin embargo, la mayoría de las redes no son tan iguales, incluso en aquellas en las que sólo exista un proveedor, dado que suelen convivir modelos antiguos y modernos de switches. Y, al mismo tiempo, es lo que hace que muchas compañías sigan sin querer adoptar una solución integrada, según la visión de algunos proveedores.

Una capa inalámbrica
?No creemos o sentimos que la tecnología unificada de LAN y WLAN haya madurado al punto de que pueda integrarse exitosamente sin causar algunos fallos en la actualización?, defiende Bob Schiff, vicepresidente y director general de Foundry Networks. ?Lo que estamos comprobando, y creemos que seguirá así, es que los clientes seguirán eligiendo añadir una capa de tecnología inalámbrica en su infraestructura existente?.

Al igual que Extreme, Foundry tiene software y una tecnología de actualización que puede convertir a sus switches LAN en controladores de puntos de acceso WLAN.

La diferencia principal entre WLAN y las redes LAN Ethernet (ondas de radio frente a cable) y las diferencias en el despliegue y gestión hace que muchos clientes se decanten por mantener separadas ambas redes. Scout Hilton, vicepresidente de gestión de productos de 3Com, coincide con el responsable de Foundry en que nadie quiere cambiar por completo una red LAN para establecer una red inalámbrica. ?No hay una buena razón para hacerlo. Por eso, el modelo de capas seguirá estando vigente durante mucho tiempo?.

3Com asegura que su solución integrada LAN/WLAN es más popular en el segmento PYME, a quien se le ofrece el SMB Unified Wireless Switch, un switch LAN con tecnología de punto de acceso WLAN integrado, destinado a empresas con menos de 500 puestos de trabajo.

Los estándares pueden facilitar la adopción
Uno de los factores que podría facilitar la integración de la tecnología WLAN en los switches en un futuro cercano es la culminación del estándar 802.11n, que incluye velocidades de hasta 540 Mbps y opera en los canales de frecuencia tanto de 2,4 como de 5 GHz.

Se espera que cuando 802.11n sea realmente un estándar definitivo, muchas empresas vean solucionados sus temores acerca de la integración de tecnologías inalámbricas en sus redes Ethernet.

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