| Artículos | 01 JUL 1997

Chipsets

Tags: Histórico
Compañeros del Pentium
David Rodríguez.

Por costumbre, tanto vendedores como consumidores tienden a medir las prestaciones del equipo basándose en una serie de cifras que invariablemente se basan en la velocidad del microprocesador, la cantidad de memoria y el tamaño del disco duro. Lo cierto es que, aunque esas son unas directrices primarias, todavía queda mucho camino para realmente conocer las prestaciones que da una determinada configuración. Los usuarios avanzados, si exigen alguna explicación más técnica, pueden realmente sufrir lo suyo ante tritones, cachés, pipelines y términos semejantes.

Eso siempre y cuando la persona a la que preguntemos sepa realmente de qué está hablando, porque más de un vendedor de alguna tienda de informática soltará el primer disparate que se le ocurra ante nuestras preguntas.

Un poco de historia

Los tiempos de los buses ISA, aunque temporalmente están a la vuelta de la esquina, desde el punto de vista tecnológico han sido relegados al olvido. Su mayor defecto era su gran limitación a la hora de transferir datos, sobre todo si tenemos en cuenta que las aplicaciones actuales han multiplicado en varios órdenes el volumen de transferencia de información. Los discos duros modernos son realmente grandes, así como las aplicaciones que contienen. Multimedia necesita ingentes volúmenes de datos, tanto en vídeo como en audio. Las tarjetas gráficas avanzadas requieren mover más y más pixeles en tiempos cada vez más pequeños. Y así un largo etcétera.

Hubo un momento en el tiempo en el que se unieron tres innovaciones que permitieron un enorme salto en la microinformática: el bus PCI, la arquitectura Pentium y el protocolo plug and play. El primero permitía transferir los datos entre el microprocesador y los periféricos a gran velocidad, el segundo aunaba esfuerzos en la arquitectura de 32 bits y el tercero permitía que el reconocimiento y configuración de los periféricos fuera automático.

En una placa base moderna, su característica más relevante es el chipset PCI (termino genérico aplicado a un conjunto de integrados) que incorpora, pues este va asociado al tipo de microprocesador y va a condicionar los tipos de memoria que soporta, las características del bus y el rendimiento general del ordenador. Para que la implementación del PCI fuera económica, Intel lanzó al mercado un chipset denominado vulgarmente Tritón. Este fue el primer chipset que admitía memorias EDO DRAM, con lo que, unido a que el rendimiento e implementación del mismo era excelente, Intel no tardó en barrer a cualquier posible competidor y acaparar por completo el mercado.

Intel 430FX

Con el distintivo 430FX nos referimos formalmente a lo que todos conocemos como Tritón. Básicamente, las ventajas que ofrece este chipset respecto sus predecesores son, además del mencionado soporte de memorias EDO y SRAM pipeline burst, una arquitectura avanzada en la gestión del bus que permite un flujo de datos de hasta 100 MB/seg. y el denominado Bus Master para discos IDE, que describiremos con detalle en el siguiente apartado.

En esencia, el chipset ofrece un mayor rendimiento, de tal forma que Intel calcula un incremento del 15% sobre placas más antiguas. Además, si el bus PCI puede mantener un flujo de datos muy alto, todas las tarjetas multimedia se verán beneficiadas, consiguiendo resultados que antes eran impensables. La memoria RAM máxima soportada es de 128 MB, de la cual sólo 64 MB es accesible a la memoria caché.

Este chipset está constituido por cuatro integrados, lo que nos permitirá reconocerlo fácilmente, que son el 82437FX, dos 82438FX y un 82371FB. Este último es el acelerador de bus (así como controlador bus master IDE), también llamado PIIX, que permite transferencias teóricas de los dispositivos IDE de hasta 16 MB/seg. (con lo que no hay nada que envidiar al bus SCSI, tradicionalmente más rápido).

Existe una versión especial para ordenadores portátiles, denominado 430MX (vulgarmente Tritón móvil), con unas características muy similares.

Tecnología Bus Master

Con el nombre de Bus Master IDE se conoce una tecnología consistente en implementar ciertos circuitos adicionales en la placa base que permitan reducir el trabajo de la CPU, es decir, el microprocesador, a la hora de recibir y almacenar datos en el disco duro. Dicho de otra forma, el microprocesador puede dedicarse a otras tareas mientras dichos circuitos supervisan el flujo de datos, con el consiguiente incremento de rendimiento en el sistema.

Los beneficios del bus master dependen del tipo de aplicación que se está ejecutando: son espectaculares si existen varias aplicaciones funcionando simultáneamente que requieren de accesos intensivos al disco; pueden ser casi nulos si estamos ejecutando un juego en DOS, una sola aplicación o si hay varias aplicaciones pero no hacen gran uso del disco duro. Hemos de tener en cuenta que el bus master ha de ser activado por un controlador de Windows o sistema operativo equivalente.

Concretamente, el tipo de ordenador que se verá más beneficiado es el típico servidor de red local, donde varios procesos están actuando a la vez, requiriendo de rápidos y constantes accesos a disco. Esta tecnología sólo puede aplicarse a dispositivos compatibles IDE, que suelen ser discos duros o CD-ROM, ya sean IDE, ATA, ATAPI, EIDE (IDE mejorado) o Fast ATA. No se puede aplicar, evidentemente, a los dispositivos SCSI, sea cual sea su tipo.

Bus Serie Universal (USB)

USB es un estándar reciente, realizado con el consenso de varios fabricantes, que pretende facilitar la conectividad entre los periféricos que requieren de una transferencia de datos serie y el ordenador. El USB no es soportado por el chipset Tritón, pero sí por los siguientes.

Básicamente, la idea consiste en implementar un conector genérico, que sea único para cualquier tipo de periférico. Con USB no hay que tener en cuenta ni el conector, ni el lugar donde estamos enchufando. El bus tendrá funcionalidad Plug and Play, de tal forma que no habrá que preocuparse ni por la configuración física (insertar tarjetas o preocuparse de los valores de los recursos -IRQ, DMA, dirección I/O-) ni por el software en lo relativo a los típicos controladores.

En efecto, uno de los mayores problemas que se estaba dando al incluir modernos dispositivos digitales es que todos ellos necesitaban venir dotados de su propia tarjeta de interfaz. Las soluciones tradicionales no eran válidas: un puerto serie lento o un puerto paralelo más que saturado y problemático. Con USB podemos acceder desde palancas de juego digitales, hasta modernos sistemas de telefonía con cámara incorporada.

Pero también los periféricos tradicionales acabarán por incorporarse al sistema. En un futuro no muy lejano, habrá impresoras, scaners, teclados e incluso monitores compatibles con USB, momento en el cual se conseguirá una simplificación total del cableado. Además, los periféricos compatibles con USB podrán conectarse o desconectarse en cualquier momento, sin necesidad de apagar el equipo o reinicializar el sistema para poder ser reconocidos.

Intel 430HX

Vulgarmente llamado Tritón 2, es un avance significativo del que fue su predecesor, el 430FX. No obstante, se mantiene una compatibilidad total en lo referente a la BIOS o a los controladores antiguos, que seguirán funcionando sin adaptación alguna. Entre sus rasgos más significativos tenemos una arquitectura concurrente PCI muy avanzada (es decir, actividad simultánea entre el microprocesador y los buses ISA y PCI), de gran interés en aplicaciones multimedia, que incorpora la versión PCI 2.1. También se soportan 512 MB de RAM, rompiendo la barrera de los 128 MB. Con adición de un pequeño integrado, es posible conseguir que los 512 MB de memoria sean accesibles por la memoria caché. En lo que respecta a los tiempos asociados a la memoria cac

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