| Artículos | 01 SEP 1999

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Sin duda alguna una de las críticas más fuertes que desde siempre ha recibido la arquitectura del PC ha sido la dificultad de configuración de los dispositivos adicionales que se conectan al ordenador. Mientras otros sistemas disponían de métodos de configuración automática de dispositivos, los usuarios de máquinas compatibles PC debían asegurarse al instalar una nueva tarjeta o dispositivo que no se iban a producir conflictos de direcciones de entrada/salida, interrupciones, canales DMA o zonas de memoria con otros dispositivos ya instalados en el equipo.
Las iniciativas desarrolladas hace ya algunos años por Microsoft e Intel, junto con alguna otra importante empresa del mundo PC, dieron como fruto la tecnología conocida como plug and play que dotaba a los compatibles PC de los mecanismos necesarios para realizar la configuración automática de cualquier nuevo dispositivo que se conectase al ordenador. Esta nueva tecnología incluso dotó al ya anticuado bus ISA de mecanismos de asignación automática de recursos a las tarjetas que soportaban esta innovación. Esta nueva capacidad se encontraba implementada en parte en el hardware de la placa base y, en otra parte, en la BIOS del sistema, elemento que durante el arranque del sistema se encarga de detectar los dispositivos plug and play instalados y asignar los recursos necesarios para su funcionamiento de manera que no se produzcan conflictos con el resto del hardware instalado en la máquina. Esta tecnología se extiende hasta los sistemas operativos modernos, como es el caso de Windows 9x, de manera que la BIOS indica al sistema operativo durante la carga de éste si el ordenador dispone de servicios plug and play.
Sin embargo, desde hace ya algún tiempo, se viene hablando mucho en la industria del PC acerca de la convergencia entre el ordenador personal y los dispositivos de electrónica de consumo, como pueden ser por ejemplo los televisores, magnetoscopios domésticos, equipos de sonido, etc. Básicamente se trata de convertir al ordenador en un centro de control mediante el que el usuario sea capaz de manejar prácticamente cualquier dispositivo electrónico de uso común en el hogar, ya sea gestionándolo directamente o bien de forma remota.
Una de las bases de esta convergencia debe ser una conexión sencilla y sin problemas de estos dispositivos al ordenador, de manera que el usuario no deba enfrentarse de nuevo a los múltiples problemas de configuración que planteaba anteriormente la conexión de nuevos elementos al sistema. Esta necesidad ha provocado la aparición de la iniciativa denominada Universal plug and play, que intenta extender los actuales mecanismos de detección e instalación de controladores que están incluidos en los sistemas operativos modernos, a los nuevos dispositivos electrónicos que poco a poco se irán haciendo un hueco en prácticamente todos los hogares.
Evidentemente el primer paso que se debe dar es dotar tanto al ordenador como a los dispositivos externos de un mecanismo, o bus de conexión, que haga posible realizar una unión sencilla y segura que esté libre de problemas. Actualmente el bus USB y las redes de tipo 10BaseT son los medios que se consideran más adecuados para realizar la conexión al PC de dispositivos electrónicos de consumo, debido tanto al bajo coste del conexionado que emplean como a la amplia disponibilidad de los componentes necesarios para implementar conexiones de este tipo. En poco tiempo también aparecerán en el mercado tanto ordenadores como dispositivos dotados de conexiones de tipo IEEE 1394, bus serie que hace posibles velocidades de transmisión de hasta 400 Mbits por segundo.
El software de detección de nuevos dispositivos incluido en los sistemas operativos se basará en las tecnologías actualmente implementadas, añadiéndose métodos adicionales que permitirán la detección de dispositivos conectados a redes de tipo 10BaseT mediante el uso del protocolo TCP/IP, área en la que Microsoft está trabajando actualmente.

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