| Artículos | 01 FEB 2001

AGP x8

Tags: Histórico
Eugenio Barahona.
A pesar de que aún no existe ningún chipset con soporte AGP x8, Intel ya ha publicado una versión beta de dicha especificación.

Ya han pasado unos años desde que Intel publicó la primera especificación pública del bus AGP y desde que aparecieron en el mercado los primeros sistemas equipados con este bus, los cuales estaban construidos en torno al conjunto de chips 440LX de la propia Intel. Desde entonces ha transcurrido mucho tiempo y la función del bus AGP dentro de los PC actuales ha cambiado radicalmente respecto a su misión original.
Cuando Intel, junto con otros fabricantes, lanzó la primera especificación del bus AGP lo que se quería es que los procesadores 3D de las tarjetas gráficas de la época accediesen a la memoria RAM del sistema de igual manera que a la memoria instalada dentro de la propia tarjeta, de forma que las texturas se almacenasen en la memoria principal del PC y los procesadores gráficos tuviesen acceso a dicha memoria de manera similar a como cuando accedían a su propia memoria. Esta funcionalidad era importante, ya que por aquel entonces la memoria RAM era relativamente cara, las tarjetas gráficas disponían como mucho de 8 MB y, al igual que sucede hoy en día, es recomendable que durante la ejecución de aplicaciones 3D aceleradas por hardware el procesador gráfico pueda acceder a todas las texturas que deba manejar sin necesidad de implementar sistemas de intercambio de las mismas.
En la actualidad, sin embargo, están disponibles adaptadores gráficos con 32 ó 64 MB de rapidísima memoria SDRAM o SGRAM de tipo DDR (Double Data Rate), que además disponen de mecanismos de compresión y descompresión de texturas por hardware. Esto ha hecho que pocas aplicaciones empleen el mecanismo de aplicación de texturas leyéndolas directamente desde la RAM del sistema, ya que en la mayoría de los casos todos los mapas de bits que se aplican como texturas pueden residir en la memoria de la tarjeta gráfica.
Pero con el advenimiento de chips 3D que aceleran por hardware las transformaciones geométricas y el cálculo de luces, ha surgido la necesidad de disponer de un bus de alta velocidad que permita enviar al hardware gráfico una elevada cantidad de polígonos 3D, de manera que el motor de transformaciones geométricas esté trabajando el mayor tiempo posible. Merece la pena recordar en este punto que el objetivo de los aceleradores 3D es conseguir un procesamiento paralelo entre el procesador del sistema y el procesador gráfico, de manera que mientras éste realiza tareas de render, la CPU atiende otros trabajos, como por ejemplo cálculos de inteligencia artificial, comunicaciones a través de Internet, etc.
Esta necesidad ha llevado a Intel a crear una nueva versión del bus AGP que, de momento, se conoce bajo la denominación AGP x8. Como su propio nombre indica, ofrece una tasa de transferencia ocho veces superior a la del modo AGP x1 original, es decir, alrededor de 2 GB por segundo. Las placas base que soporten este nuevo bus serán físicamente iguales a las actuales AGP x4 que disponen de un conector universal, si bien se han realizado algunas modificaciones en el protocolo que usa el bus para mejorar su rendimiento. A pesar de ello, se sigue empleando como base la especificación del bus PCI y se soporta el funcionamiento de dispositivos en modos PCI 66 (bus PCI a 66 MHz).
Una de las mejoras más importantes que se han incluido es la posibilidad de que un PC disponga de más de un puerto AGP, lo que hará posible sistemas con varias ranuras de este tipo e incluso tarjetas que integren varios procesadores gráficos con conexión AGP mediante el uso de un puente de bus AGP a AGP. Desde el punto de vista de la programación de controladores de dispositivo para el nuevo bus AGP, hay que decir que se mantiene una compatibilidad casi total, si bien se ha modificado la función de algunos campos de tres registros concretos del puerto AGP.

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