| Artículos | 01 JUN 2006

802.11n: un estándar envuelto en la polémica

Tags: Histórico
El estándar de redes Wi-Fi a velocidades de hasta 600 Mbps no estará listo, al menos, hasta el año próximo
Miguel A. Gómez.
No salimos de M&#225;laga y nos metemos en Malag&#243;n. Sirva esta libre adaptaci&#243;n del refranero popular para esbozar la situaci&#243;n en la que se encuentra el mercado de las redes inal&#225;mbricas en este momento, con unas especificaciones en fase de pre-est&#225;ndar, diversos fabricantes con producto listo en base a unos par&#225;metros todav&#237;a no consensuados, y unos usuarios a la espera de que esta situaci&#243;n no sea similar a la que se vivi&#243; en su d&#237;a con los sistemas de v&#237;deo o, m&#225;s recientemente, con el DVD de alta capacidad.<br><br>Nuevamente el mercado se encuentra inmerso en otra pol&#233;mica alrededor de est&#225;ndares. A mediados del pasado mes de mayo, el IEEE (Institute of Electrical and Electronics Engineers) se reun&#237;a para tratar de buscar un primer punto de consenso en la votaci&#243;n para aprobar el borrador del est&#225;ndar 802.11n. Para superar este primer estadio, el borrador deb&#237;a contar, al menos, con el respaldo del 75 por ciento de los votos, pero tras la votaci&#243;n no se alcanz&#243; el citado porcentaje, lo que fuerza a las diferentes posiciones a buscar un acuerdo. D&#237;as despu&#233;s los miembros volvieron a tratar de alcanzar un consenso, pero parece que las diferencias son m&#225;s que importantes.<br>Mientras tanto, algunos fabricantes ya han anunciado la disponibilidad de productos basados en el preest&#225;ndar, dispositivos que se ponen en el mercado con la intenci&#243;n de que, una vez que est&#233; aprobado el est&#225;ndar definitivo, puedan actualizarse v&#237;a software, asegurando as&#237; la inversi&#243;n realizada por los usuarios. Pero, por si no hubiese bastante con la falta de acuerdo en el consejo, Gartner ha echado m&#225;s le&#241;a al fuego al poner en duda la posibilidad de que los productos sean compatibles con un est&#225;ndar que todav&#237;a est&#225; por aprobar, lo que podr&#237;a generar, seg&#250;n la consultora, malas experiencias en los usuarios y cierta inestabilidad en el mercado.<br><br>Echemos la vista atr&#225;s<br>Las informaciones sobre el nuevo est&#225;ndar de comunicaciones inal&#225;mbricas con velocidades de hasta 600 Mbps no son nuevas. De hecho, se trabaja en evoluciones de la tecnolog&#237;a con el fin de poder competir, de igual a igual, con las redes cableadas desde hace tiempo. Hace algo m&#225;s de un a&#241;o, saltaban a las p&#225;ginas de noticias informaciones sobre dos propuestas tecnol&#243;gicas que pretend&#237;an incrementar considerablemente la velocidad de transmisi&#243;n de las redes inal&#225;mbricas. En concreto, el grupo IEEE 802.11n Task Group dio a conocer, en enero del pasado a&#241;o, dos propuestas que pretend&#237;an la creaci&#243;n de un est&#225;ndar capaz de disparar el rendimiento de las redes LAN inal&#225;mbricas hasta alcanzar los 100 Mbps. Las nuevas normas estaban basadas en tecnolog&#237;a MIMO (Multiple Input, Multiple Output), que genera dos o m&#225;s se&#241;ales de radio &#250;nicas y utiliza dos o m&#225;s antenas transmisoras/receptoras para alcanzar mayores rendimientos.<br>Poco a poco, lo que hoy se conoce como el pre-est&#225;ndar 802.11n fue tomando cuerpo, y casi 30 de los principales fabricantes de equipamiento de WLAN formaron a finales de 2005 un consorcio para poner fin al enfrentamiento alrededor del est&#225;ndar. Este grupo, denominado Enhanced Wireless Consortium (EWC), pretend&#237;a acelerar la ratificaci&#243;n de IEEE 802.11n mediante la introducci&#243;n de su propia especificaci&#243;n. <br>&#201;sta soportar&#237;a velocidades de hasta 600 Mbps, muy por encima de los 24 Mbps que ofrece el est&#225;ndar 802.11a, y garantizaba, adem&#225;s, la interoperatividad con las redes 802.11a y 802.11g, trabajaba en la banda de 2,4 GHz y/o 5 GHz y soportaba tecnolog&#237;a MIMO 4x4, que es la tecnolog&#237;a b&#225;sica en la que se apoyaban las dos propuestas de desarrollo del est&#225;ndar 802.11n.<br>Este pasado mes de enero, el trabajo de este grupo parec&#237;a dar sus frutos y se preparaba una propuesta para su aprobaci&#243;n. Adem&#225;s de la velocidad de m&#225;s de 100 Mbps, la tecnolog&#237;a inclu&#237;a capacidades de calidad de servicio mejorado. Al acercarse a la velocidad a Fast Ethernet, las empresas podr&#225;n adoptar la tecnolog&#237;a inal&#225;mbrica sin lastrar su ancho de banda. Adem&#225;s, admitir&#225; llamadas simult&#225;neas de unos 50 tel&#233;fonos VoIP. El equipamiento 802.11n podr&#237;a utilizar antenas, tanto en los puntos de acceso como en el cliente, para incrementar el ancho de banda y mejorar la cobertura en un 50 por ciento. Tambi&#233;n se mejoraba el modo en el que la LAN se asegura de que los paquetes han llegado a su correcto destino, con la agregaci&#243;n de paquetes y el reconocimiento de bloques. En vez de reconocer cada paquete que entra, agrupa los paquetes y los revisa de una vez, eliminando el vaiv&#233;n de la se&#241;al de red, que podr&#237;a ralentizar la red. Sin embargo, la principal tecnolog&#237;a incluida es un mecanismo para la correcci&#243;n de errores, llamada modo de registro de paridad de baja densidad. <br>En ese momento ya surgieron algunas voces en el terreno empresarial que mostraban ciertas reticencias sobre el nuevo est&#225;ndar. Seg&#250;n lo que se pudo conocer, pese a la promesa de un mayor ancho de banda, las empresas se mostraban preocupadas por otras cuestiones cr&#237;ticas como la utilidad y efectividad de 802.11n en un entorno incontrolado, compartido y con diversos puntos de acceso, o la compatibilidad con las redes 802.11b/g. Sin embargo, y pese a la opini&#243;n de ciertas empresas, los analistas predec&#237;an un mercado preparado para productos pre-estandar, como los que ya se anunciaban. Estos se har&#225;n con cerca del 15 por ciento de todos los productos WLAN para el mercado de consumo lanzados en este a&#241;o, seg&#250;n Dell&#180;Oro Group. La firma augura que para 2009 las redes 11n copar&#225;n el 90 por ciento de las WLAN dom&#233;sticas. Sin embargo, habr&#225; una adopci&#243;n m&#225;s lenta en la empresa, si bien los despliegues a gran escala se acelerar&#225;n hacia 2008 y 2009. <br><br>&#191;D&#243;nde estamos?<br>Con todo, ahora nos encontramos en un momento de incertidumbre. Diversos fabricantes como D-Link, Linksys o Netgear han comunicado la disponibilidad de productos basados en el est&#225;ndar que est&#225; por aprobarse, y conf&#237;an en que los trabajos realizados hasta la fecha lleguen a buen puerto y sus productos sean compatibles, con una actualizaci&#243;n v&#237;a firmware, con el nuevo est&#225;ndar en el momento en que &#233;ste sea una realidad, m&#225;s o menos a mediados de 2007. Frente a esto, otros fabricantes, como ProCurve o SMC Networks esperan a que el IEEE tome una decisi&#243;n definitiva antes de plasmar estas especificaciones en producto. Por si esto fuera poco, Gartner critica a los primeros y, de hecho, seg&#250;n publicaba recientemente Comunicaciones World en su p&#225;gina web, Gartner ha arremetido contra los suministradores de equipos Wi-Fi por decir que sus recientes lanzamientos son compatibles con borrador de 802.11n. Las cr&#237;ticas se sustentan en unas pruebas realizadas por Farpoint Group, asesores en tecnolog&#237;a inal&#225;mbrica, en las que se han encontrado numerosos defectos en los equipos catalogados como pre-802.11n. <br>Uno de los p

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